Особые литературные тексты

Дмитрий Вересов  

  • Чёрный Ворон  
  • Полёт Ворона
  • Крик Ворона
  • Избранник Ворона
  • Скитания Ворона
  • Завещание Ворона
  • Искушение Ворона
  • Знак Ворона
  • Тень Заратустры
  • Отражение Ворона
  • Созвездие Ворона
  • Навигатор глав

     1   2   3   4   1   2   3 
     1   2   3   4   5   6   ↑ 

    Чёрный ворон

    Книга I

    27 июня 1995
    Окно выходило на запад, но внезапный утренний свет, упав на лицо женщины, разбудил её.

    Настырно кричали чайки.

    — Заче-ем? — сонно жмурясь, протянула она. Мужчина отошёл от окна, склонился над нею и поцеловал в глаза, щекоча ей лицо светлой бородой.

    — Прости, зайчонок, но уже пора. У нас много дел. Сама знаешь.

    — Знаю. — Она вздохнула и потянулась. — Жалко. Я такой сон видела…

    — Хороший? — с некоторой тревогой спросил он.

    — Хороший. Я не помню, про что. Только самый конец: будто я летаю под высоченными расписными сводами какого-то дворца, и музыка играет, такая божественно чудесная, а внизу танцуют люди в старинных костюмах. Маленькие, красивые, как куколки… Глупо, правда?

    — Ничего не глупо, — возразил он,

    — Когда сны. рассказываешь или даже про себя вспоминаешь, всегда глупо получается. А сегодня особенно: грузная сорокалетняя бабища — а всё летает.

    Он притворился сердитым.

    — Не смей называть мою жену бабищей, да ещё грузной! Она самая прекрасная женщина на свете!

    — Вы необъективны, доктор Розен.

    — Прошу вас заткнуться, миссис Розен! Он рассмеялся, плюхнулся на широкую кровать рядом с ней и принялся целовать её шею. Она перевернулась и шлёпнула его по плечу.

    — Не распаляй меня. Некогда, сам же говорил… Слушай, а может ну её, эту мэрию. Что, Кристи с Алексом без нас не справятся?

    — Справиться-то справятся, — со вздохом ответил он, — только по протоколу и нам с тобой быть полагается. Покажемся — и тут же назад, на твоё мероприятие.

    — Не говори так, — серьёзно сказала она и поднялась. — Это важно, и не только для меня.

    — Тебе виднее. Ещё пару лет назад я бы всех этих… приглашённых собственными руками придушил бы, после всего, что они с тобой… А теперь я спокоен. Честно говоря, мне даже любопытно. Возможно, ты не напрасно затеяла это дело. — Он оттолкнулся руками от эластичного матраса, рывком встал и скинул с себя махровый голубой халат. Она не отрываясь смотрела на его высокую и стройную фигуру на фоне светлого окна. Просунув руки в рукава рубашки, он тоже замер и посмотрел на неё. Она первой отвела взгляд.

    — Гостя-то проводила? — спросил он.

    — Ага. В четвёртом часу. Хотела такси заказать, но он сказал, что пешком пройдётся.

    — Ну и правильно, — сказал мужчина. — Что же мы-то с тобой до этого не додумались, а? Знаешь, одна ночь у нас ещё есть, и мы непременно погуляем по городу. Я ведь только сейчас понял, как соскучился по белым ночам.

    — Я тоже… Пока я умываюсь, спустись, свари нам кофейку. И напомни, пожалуйста, миссис Амато, — она усмехнулась, — чтобы всё приготовила к нашему приходу. — Она усмехнулась ещё раз.

    — Чему смеёмся? — осведомился он.

    — Да так… Надо же, столько лет прошло, а всё не привыкну. «Миссис Розен, миссис Амато»…

    — Это ещё ничего, — невинно заметил он. — Там, у себя она вообще «Ваше Превосходительство».

    Она звонко рассмеялась, развернулась и поспешила в ванную, смежную со спальней. Оттуда сразу донёсся шум воды. Застегнув пуговицы на рубашке, он взял с подоконника пачку сигарет и зажигалку. Кофе, о котором просила жена, крепкий, горячий, залитый в термос-кувшин, уже ждал её внизу, в кухонном отсеке их — «люкса». Мужчина закурил, задумчиво глядя в окно.

    За окном, под бледно-голубым северным небом расстилались серые воды Финского залива…

    Глава первая

    ЗАМОК ВЕДЬМ И ХИЖИНА БЛУДНИЦЫ

    (1955-1956)

    I

    Невский проспект… Вот ты какой, Невский проспект — чистые троллейбусы, первые пешеходы, а среди них — девушки в ярких летних платьях. Стучат по мытому асфальту каблуки лодочек, утреннее солнце отражается в окнах величественного здания, у входа в которое мраморная доска с надписью «Государственная Публичная библиотека»…

    Алексей, не поднимаясь со скамейки, выпрямился, разминая занемевшую спину, достал из кармана бушлата «Звёздочку», продул гильзу, размял привычно, затянулся… В тот раз он толком и не рассмотрел ничего — всё бегом, бегом, да и голова была другим занята… Зато теперь времени хоть с кашей ешь, а Невский — он тут, и никуда не денется. Настоящий.

    Алексею вспомнился совсем другой Невский — в станице Трехреченской, названной так в память той, прежней, разгромленной большевиками в тридцать первом. Среди амбаров, фанз и палаток тянулся тот Невский проспект, а пересекала его под прямым углом другая «главная» улица — улица Поэзии и Грусти. На перекрёстке стоял длинный каменный сарай, объединявший в себе трактир, клуб, постоялый Двор. Именно там и протекла большая часть той глупой, пьяной, залихватски-идиотской зимы, которой ограничилось его служение «белой идее». К семёновцам он, гимназист выпускного класса харбинской гимназии Белова, попал не столько под влиянием своего тёзки и однокорытника Лехи Розанова, оставшегося в Трехреченской и погибшего через год «смертью героя» (захлебнулся во сне собственной пьяной блевотиной), сколько из отроческой фанаберии. Осточертела ему, видишь ли, чистая квартирка с китайской прислугой и портретом товарища Сталина в гостиной, истерические болыпевизанки из Клуба советских граждан, газетёнка с унизительным названием «Мы тоже советские люди», которой отдавал всё свободное время отец…

    Отец. Он будто и сейчас смотрит на сына в круглые стёклышки пенсне, размышляя, может быть, о странной, нелепой судьбе своей семьи. Ведь не семья покинула Советскую Родину (отец всегда произносил это словосочетание подчёркнуто, как бы с большой буквы, и эта манера дико раздражала Алексея), а Родина покинула их, как неверная жена, отдав вместе с КВЖД китайцам и даже не испросив на то их согласия. Впрочем, горячо любимой Родине отец прощал абсолютно всё; простил и разлуку, страстно уповая на новую встречу. И встреча, будь она неладна, состоялась…

    После войны, запомнившейся большинству русских харбинцев главным образом многодневным сидением по подвалам — скрывались от всех подряд: от японцев, от марионеток из Маньчжоу-го, от Советской Армии, сошедшей с небес в сорок пятом, — в городе открылось военное представительство СССР, и отец в первых рядах рванулся туда с заявлением на репатриацию. Он гордо предъявил улыбчивому круглолицему майору потрёпанный партийный билет, паспорт гражданина Советского Союза, диплом инженера-железнодорожника и подшивку своей газетёнки. Майор расточал улыбки, угощал отца «Казбеком» и чаем с лимоном, а сам всё что-то записывал, записывал… На несколько месяцев наступило затишье, а потом стали заходить знакомые с обескураживающими новостями: тем-то отказано, тем — тоже. После каждого такого известия отец расстраивался ужасно, осушал полстакана водки на калгане и, теребя шнурок пенсне, спрашивал:

    — Как же так? Как же так? Ну, Ивановых не пускают, это я ещё понимаю — Иванов сюда с беляками ушёл. Но Титаренко-то, Титаренко? Ах, Алёша, неужели и нам откажут? Мама этого не пережила бы…

    Алексею всякий раз хотелось сказать: «Она уже не пережила», — но всякий раз он сдерживал себя. Усмирённый опытом жизни в Трехреченской, откуда он бежал по весне и возвратился в Харбин грязный, ободранный и голодный, — и последующим опытом военных зим, — Алексей понимал, что кроме отца никого у него не осталось, и если тот поедет всё-таки в Союз, то и ему самому другой дороги нет. Диаспора с её мелкими политическими дрязгами и совершенно, как казалось тогда, потребительскими интересами была ему чужда и неинтересна. Душа рвалась к другой жизни, пусть трудной и бедной, но такой, где не утрачены ещё порыв и вера в нечто прекрасное, что непременно наступит завтра…

    …Алексей невесело улыбнулся и закурил новую папиросу.

    …Прекрасное завтра наступило года через три. Отец, не получивший от советских властей никакого определённого ответа, успокоился и стал жить обыденными заботами, деля своё время между мастерской и общественной деятельностью — газетой, работой в клубе, первомайскими демонстрациями с красными знамёнами и портретами великого Сталина. В массе русаков эти мероприятия успехом не пользовались, зато отцовы газогенераторы шли на ура. В те годы, когда обыватель — что русский, что китайский — начал забывать даже запах бензина, на харбинских улицах бойко бегали и нещадно дымили таксомоторы, оборудованные «котлом Захаржевского», спокойно потреблявшим и уголь, и дрова. Алексей поступил в местную консерваторию — небольшое, но весьма профессиональное заведение, возглавляемое маэстро Дроменом, аккомпанировавшим некогда самому Шаляпину. В консерватории было всего два отделения — вокала и фортепиано, а слушателей всех курсов набралось бы десятка полтора. Отбор был строг, плата за обучение высока. Именно там Алексея постигла первая любовь.

    Наташа Богданович, дочь министра финансов недолговечной Дальневосточной республики, училась вокалу и, как говорят, подавала большие надежды. Алексей изредка аккомпанировал ей, а потом они вместе стали готовить большую программу — Шуман, Рахманинов, Даргомыжский. Алексей провожал Наташу домой через парк, где на деревьях почти круглый год держались разноцветные листья, так что казалось, будто здесь навсегда обосновалась осень. Они болтали о разных глупостях, смеялись, словно не желая признаться самим себе, что между ними зарождается серьёзное чувство. Наташа, высокая, стройная, с удлинённым овалом лица и большими серыми глазами, жила мечтой о сцене и совершенно не понимала политических страстей обоих отцов, их томления по родине, которую сама она не видела ни разу. Иногда обедая друг у друга, Захаржевский и Богданович спорили до хрипоты о судьбах России и нередко переходили на личности. До кулаков, правда, дело не доходило — старики спохватывались, выпивали мировую, но уже через пять минут вновь орали друг на друга, бросая в лицо противника факты, имена, цитаты…

    — А расстрел Учредительного собрания? А казни заложников?..

    — Тогда кто. по-вашему? Крикливые эсеры? Мартов с Даном? Или, может быть, вовсе Милюков?..

    — Да всех ваших Кагановичей поганой метлой! Тут я не могу не согласиться с Костей Родзаевским…

    — Но войну всё-таки выиграл Сталин, и как вы ни крутите…

    Как только начинались дебаты, Наташа решительно поднималась из-за стола и шла к себе. За ней тут же следовал Алексей, и лишь терпеливая Мария Николаевна, мать Наташи, да гости, если таковые были, оставались, но в спор не вмешивались, за полной бессмысленностью этого занятия…

    …Наташа, где ты? Да нет, точнее спросить, где я? Ты-то, скорее всего, там же, где и была. Ходишь по утрам на базар, обихаживаешь мужа, непременно хорошего человека, растишь детей — их у тебя не меньше двух, это уж точно, — поёшь по вечерам на любительских концертах и тоскуешь, наверное, лишь о том, что не стала второй Неждановой, или Аделиной Патти. А я…

    Когда отцу прислали приглашение в советское представительство, уже ставшее к тому времени консульством, при виде этой красивой бумажки старик совсем потерял голову от счастья — особенно сразило его обращение: «Уважаемый товарищ Захаржевский». Неделю он маялся, не находя себе места, а в назначенный день с самого утра дежурил у консульства — всё дожидался, когда же его пустят. Алексей поторчал там вместе с ним некоторое время, но потом ему всё это надоело, и он отправился на занятия.

    Возвратясь домой, он ещё с лестницы услышал звуки патефона. В гостиной отец танцевал сам с собой, держа в руке почти опорожнённый бокал с розовым китайским вином.

    — Нет, ты подумай! — взвизгнул он, увидев сына. — Ты подумай! Какие люди! Какие милые, очаровательные люди! Товарищем назвали, руку жали, в кабинете на лучшее кресло посадили. А главное — главное, сказали, что Родина прощает меня совершенно и готова принять назад в любое удобное для меня время… Ты понял?

    — Прощает? Позволь, как это — прощает? Ты же не совершил преступления, не воевал на стороне врага, не бежал, в конце концов, и виниться тебе не в чем, — сказал тогда Алексей.

    — Что ты понимаешь? Там все строили, боролись, страдали, воевали, а я, я, называвший себя верным партийцем, я отсиживался тут, богател, единственному сыну дал мелкобуржуазное воспитание…

    Несмотря на сетования, продолжавшиеся до самого отъезда, Захаржевский-старший закруглил свои харбинские дела весьма оперативно. Мастерскую он продал своему же механику китайцу Чжоу не за лучшую цену — зато часть суммы китаец внёс новенькими, пореформенными уже, советскими рублями. Квартиру, где жили они уже двенадцать лет и которую отец три года назад выкупил у домовладельца, продали хиромантше мадам Броверман, более известной под гордым псевдонимом «Ленорман». За всеми этими хлопотами отец как-то не удосужился поинтересоваться, а хочет ли сын отправляться с ним.

    Для Алексея же вопрос этот был мучителен. И не потому, что он так уж дорожил своей безбедной, в общем-то, жизнью в Китае. Он прекрасно понимал, что в России будет всё иначе, но реально представить себе это «иначе», а тем более примерить на себя, не мог решительно. Дело было совсем в другом, точнее, в другой. В Наташе. Когда Алексей предложил ей поехать с ними (а косвенно — отдать руку и сердце; сказать об этом прямо он как-то робел), она изумлённо взметнула вверх брови а потом рассмеялась.

    — Вы с Эдуардом Ивановичем окончательно сошли с ума, — сказала она. — Если вас не расстреляют у первого столба, то сошлют в грязную якутскую деревню и заставят пасти скот. Спасибо, такое будущее меня не устраивает. Я хочу петь.

    — И будешь, обязательно будешь. Там же есть театры, филармонии… А потом, никто не собирается нас расстреливать. Отцу даже сказали, что его полностью прощают. Я, правда, не понимаю, за что именно.

    — Комиссары, когда им это надо, могут простить убийцу, вора, насильника и даже, как они выражаются, классового врага. Не прощают лишь тех, кто живёт, или жил, чище и благороднее, чем они сами. Если они говорят, что прощают — значит, врут. Спроси моего отца, он этого хлебнул немало.

    — Значит, не едешь?

    — Я не самоубийца. И если ты сию же минуту не скажешь мне, что остаёшься здесь, со мной, то я больше не желаю тебя знать… Я жду.

    Наташа выпрямилась и надменно сощурила глаза (совсем девчонка ещё!). Алексей вскочил со скамейки, где происходило объяснение, открыл рот… и промолчал. В голове его метались сумбурные мысли, которые никак не перекладывались в слова.

    — Я жду, — повторила Наташа.

    — Э, — ответил Алексей, — э-э-э…

    — Ну и целуйся со своим папашей полоумным, — сорвалась на несвойственную грубость Наташа и быстро зашагала прочь. У края аллеи она эамедлила шаги, потом обернулась. Алексей стоял столбом, только рука дёргалась возле горла. Наташа откинула голову и ушла. Насовсем.

    Потом Алексей звонил ей, караулил возле дома.

    Но всё тщетно. Только много позже, накануне отъезда, она позвонила сама и, не поздоровавшись, резко спросила:

    — Так остаёшься?

    — Наташа, ты? — воскликнул Алексей.

    — Остаёшься?

    — Я…

    Наташа бросила трубку.

    Впрочем, этот звонок уже ничего не решал. Столь решительно отвернувшись от мучительных сомнений Алексея, поставленного перед тяжелейшим жизненным выбором, Наташа сама сделала этот выбор однозначным. Он понял, что потерял её, и во всем мире у него остался только один близкий человек — отец. Значит, так тому и быть.

    Отъезжали в дождливый, мрачный день. Помогая Алексею с шофёром уложить в таксомотор два чемодана (вещи, отправленные заранее, уже ждали их в Благовещенске), отец радовался:

    — В дождь, говорят, уезжать хорошо.

    — Это смотря куда, — хмуро отвечал шофёр-русак.

    — Домой, — сказал отец.

    Алексей и шофёр промолчали.

    Всего в Союз отправлялось двенадцать семей. Провожать их пришла чуть ли не вся русская община. Плакали, обнимались, забыв про раздоры и неприязнь, понимая, что, скорее всего, больше никогда не увидятся. В этот час даже те, кто ненавидел и боялся тогдашних властителей России, завидовали отъезжающим, которые уже через сутки ступят на родную землю. К Захаржевским пробились запыхавшийся Богданович с Марией Николаевной.

    — Вот, а я уж боялся, что опоздаю. Эдуард, Алёша, прощайте, не поминайте лихом, поцелуйте за меня русскую землю…

    — Прощай, Владимир, — грустно сказал отец. — Всё же такой кусок жизни рядом прожили… Старики обнялись.

    — А Наташа? — тихо спросил Алексей, обнимаясь с Марией Николаевной.

    Та промолчала, а Богданович почему-то смутился и ответил скороговоркой:

    — Приболела что-то… Впрочем, тоже просила пожелать всего наилучшего.

    — Не понимает она… — начала Мария Николаевна, но замолчала и только перекрестила Алексея. — С Богом, милый!

    Алексей отвернулся.

    Дали гудок. Пассажиры заспешили на посадку. В спальном, который через несколько часов подцепят к пекинскому экспрессу, ехали почти одни русские. Китайцы набились в другие вагоны, которые границу не пересекут. На столиках в купе появилась водка-ханжа, колбаса, помидорчики.

    — Ну что, вздрогнем, братцы, за Россию! — разлив водку по стаканам, прогудел Титаренко, работавший когда-то в мастерской Захаржевского и на правах старого знакомого ввалившийся в их купе. — Дай Бог, чтоб не последняя!..

    — Предпоследняя, — буркнул Алексей, которому сделалось очень-очень грустно. Осушив стакан, он поднялся, вышел в коридор и закурил, глядя в окно.

    Мелькали поля, деревеньки, маньчжурское редколесье, сопки. Алексей курил, барабанил тонкими пальцами по стеклу, по которому поперечными полосами бежали капли.

    «С чистого листа, — думал он. — Как сложится всё, с чего начнётся новая книга и чем продолжится?»

    Он закрывал глаза, пытаясь вообразить картины будущего, но перед глазами упрямо возникала аллея в парке вечной осени и удаляющаяся фигурка Наташи.


    * * *


    Новая книга началась индифферентно. Не было ни оркестров с цветами, ни взвода суровых автоматчиков. У самой границы весь состав подняли, меняя колею, и под вагонами проползли китайские пограничники, светя вверх фонариками. Вошёл чиновник с приклеенной улыбкой, проверил билеты, паспорта, проставил печати. Поезд тронулся, но очень скоро остановился вновь. Забегали проводники, предупреждая пассажиров, чтобы из купе не выходили. Через пятнадцать томительных минут в двери постучали, и вошёл весёлый советский лейтенант в сопровождении двух мрачных сержантов.

    — Паспорта, пожалуйста, — сказал лейтенант и, принимая от Захаржевского-старшего затрёпанную серпастую книжечку с новеньким вкладышем, улыбнулся. — Домой, значит?

    — Домой, — начал Захаржевский, явно намереваясь продолжить, но лейтенант уже проставил печати, взял под козырёк и двинулся к соседнему купе. Один из сержантов на прощание одарил обоих пассажиров неприветливым взглядом.

    — И всё? — недоумённо спросил Алексей. — А мне говорили, будут рыться в вещах, шарить по карманам…

    Дверь распахнулась снова и показались двое в синих кителях, одинаково постриженных, черноволосых, с реденькими усами. И только по форме можно было разобрать, что один из вошедших — мужчина, а другой — женщина.

    — Золото, валюта, антисоветские издания? — басом спросила женщина.

    — Вот. — Захаржевский-отец дрожащими руками протянул ей кипу бумажек с разрешением на вывоз колец, серёжек, браслета, оставшихся после жены, столового серебра. Она просмотрела их без всякого любопытства, только одну перечитала, показала мужчине, и они о чем-то зашептались.

    — Это ничего, — произнёс вслух мужчина, и оба молча вышли.

    — Вот тебе и весь обыск, — торжествующе сказал отец. — Наслушался, понимаешь, белогвардейских небылиц.

    В Благовещенске их встретил симпатичный крепыш, чуть постарше Алексея, в ладном гражданском костюме (похожие крепыши подходили и к другим семьям).

    — Здравствуйте, — сказал он, протягивая широкую, крепкую ладонь. — Я — Петров. Мне поручено проводить вас к месту постоянного проживания, проследить, чтобы всё было в порядке.

    — Мне говорили, что нас поселят в Иркутске, товарищ, — сказал Эдуард Иванович, с удовольствием налегая на последнее слово. — Я бывал там в двадцать четвёртом. Исключительно приятный город.

    — Исключительно, товарищ, — с чуть заметной иронией ответил Петров. — Иркутск, Индустриальная, четырнадцать, согласно ордеру и листку прибытия.

    — Вот спасибо вам.

    — Да не за что. Может, пойдём пока в гостиницу, перекусим? Отдохнёте с дороги.

    Иркутск потряс Алексея бытовым убожеством и обилием молодых одиноких женщин. Впрочем, с первым они свыклись довольно быстро, вновь введя в свою жизнь некоторые привычки военной поры — с вёдрами ходили за две улицы к колонке, пилили на дрова сырые брёвна, заделывали щели в стенах отведённой им половины запущенного деревянного домика и в печке-голландке, из-за частых перебоев с электричеством держали наготове керосиновую лампу, огромной дровяной плитой пользовались нечасто — экономя дрова и время, обычно ограничивались примусом. Второе же обстоятельство поначалу обернулось для Алексея мучением.

    Повсеместное преобладание женщин стало очень скоро понятно — большинство его сверстников двадцать шестого года рождения, зацепившие фронт лишь краешком, дослуживало пяти — и семилетний срок призыва уже в мирной Советской армии, мужчин постарше выкосила война. На «чулочке» — фабрике, куда его направили экспедитором (как лицо, не имеющее квалификации, но с законченным средним образованием), его окружали сплошь одни женщины, среди которых было множество интересных. И от взгляда Алексея не укрылось, что его появление явно не оставило их равнодушными — откуда-то взялись нарядные кофточки, кое у кого — помада на губах, тушь на ресницах и новые причёски. Под обстрелом глазок — серых, карих, голубых — он оказывался постоянно… И всё. Его мало-мальский ответный интерес наталкивался на глухую стену. Речи смолкали, улыбки исчезали либо кисли прямо на виду. И так было везде — в отделе снабжения, в бухгалтерии, в цехах, в канцелярии, в библиотеке, в доме культуры, где Алексей стал подрабатывать, играя на вечерах отдыха. Конечно, многое тут было от ханжества, которое неприятно поразило Алексея в советских женщинах, за исключением лишь самых отпетых или уже совсем простых. Но ведь были, были и поцелуи, и объятия, и слёзы в рабочее время, и шепотки за спиной, круги под глазами и рассеянные блуждающие улыбки на лицах, бледных после бессонной ночи, и кучки кавалеров у ворот фабрики, и внезапные недомогания, и сплетни, сплетни — в мужском кругу, в женском, в смешанном.

    Но Алексей был чужак. Хуже того, чужак — подозрительный, явившийся из мира далёкого, недосягаемого, не имевшего для окружающих сколько-нибудь реальных очертаний, а потому враждебного. Никто не говорил ему это в лицо, но отношение витало в воздухе. И приходилось «идти по низам» — от разбитной сорокалетней пьяницы соседки с дряблым телом и угарным дыханием до незамужней кассирши Али с золотыми зубами, жёсткой шестимесячной завивкой бесцветных волос и варикозными венами. Было, было… и тайные визиты в городскую больницу, где за приличные деньги пришлось пройти очень неприятный курс лечения, и ночное бегство в неглиже от озверевших пьяных конкурентов, и мерзкий привкус во рту, когда просыпаешься в несвежей постели рядом с храпящим телом, некрасивым и немилым, и страстные клятвы самому себе — прекратить, прекратить, прекратить… Так и сложилось, так и далее по жизни пошло: либо чистая, вечная женственность, олицетворённая в недоступной ныне Наташе и влюблённость идеальная; либо куски мерзкой, похотливой плоти. И чувства эта плоть вызывала примерно такие же, какие вызывает отхожее место — бывают сортиры почище и покрасивее, бывают совсем уже вонючие и поганые.


    * * *

    III


    Осенью Алексея взяли. Прямо в отделении, куда он пришёл на ежемесячную регистрацию. Подошёл гражданин в штатском и… Скорее всего, кто-то из бывших харбинцев, выслуживаясь, осведомил о давней и глупой гимназической выходке — бегстве в Трехреченскую и обратно. Что ж, кто бы ни был этот стукач, он спас Алексею жизнь, потому что через полгода всех остальных, кто ехал с ними на родину в китайском спальном вагоне, а потом рассеялся по городам и весям Сибири, арестовали по некоему «белокитайскому делу», о котором «семёновский бандит» Захаржевский узнал из газет в культурно-воспитательной части учреждения АЧ 84/0186 Дальстроя, а некоторые подробности получил по зэковскому «телеграфу». Как выяснилось, заговорщики, направляемые лично Чан Кайши, намеревались путём цепочки диверсий и мятежей добиться отделения Сибири от СССР и создать на её территории марионеточное государство, подчинённое Тайваню и косвенно США, а в дальнейшем использовать этот плацдарм для развязывания войны против СССР и Красного Китая. Гуманный советский суд, учитывая чистосердечные признания обвиняемых и то, что заговор был раскрыт доблестными органами до того, как преступная группа перешла к активным действиям, сохранил преступникам жизнь, определив им по двадцать пять лет лишения свободы (Алексею накрутили «червонец»). В списке из девятнадцати фамилий Алексей не нашёл отца. И лишь намного позже он узнал, что отца забрали прямо из больницы с тяжелейшим воспалением лёгких, везли через весь город в одном лёгком пиджачке, а неделю спустя старик умер в другой больнице, с зарешечёнными окнами, не побывав ни на одном допросе. Остальных же заговорщиков «телеграф» довёл до ворот Омского централа, а что с ними было дальше — не знает никто. Впрочем, догадаться было несложно…

    Алексею повезло и ещё раз — начальник учреждения был большой любитель музыки, особенно классической оперетты. Двусмысленное, холуйское положение, в котором Алексей оказался, чуть ли не сразу с пересылки попав в «придурки», тяготило его страшно, и он завидовал спокойным крепким работягам, мечтая о пиле, топоре, «кубиках»… Эта дурь прошла быстро. Лагерные условия сместили акценты жизненных ценностей. Тепло, сравнительная сытость, надёжное место стоили дороже. Возможно, дороже ровно на жизнь: работяг давило брёвнами, они замерзали на командировках, ломали руки, ноги, головы, надрывались от непосильных норм…

    Уже потом, трясясь в общем вагоне по сибирским просторам, полностью реабилитированный «белобандит» дал себе зарок — вычеркнуть из жизни эти страшные годы, начать жизнь заново, будто ничего этого не было, не было вовсе. Но стоило забыться, расслабиться — и груз пережитого обрушивался потоком воспоминаний, вспышками сцен, лиц, слов. Особенно тяжелы были ночи. Там крепкий сон был беспечностью недопустимой, и Алексей приучился дремать вполглаза. Тогда это спасало, но сейчас, на воле, именно на этом порожке между сном и бодрствованием накатывали кошмарные видения из прошлой жизни.

    В Иркутске Алексей без удивления посмотрел на оборванных ребятишек, высыпавших на покосившееся крыльцо домика на Индустриальной, 14, поглазеть на чужого дядьку, выслушал краснолицую бабу, кричавшую ему из дверей: «Мы тута живём, и никаких правов не имеете!..» По счастью, во второй половине дома была жива ещё баба Ксения, у которой он попил чаю с морошкой и клюквой, узнал об отце, переночевал, получил пачку старых писем и фотографий — и, вяло удивившись, столовое серебро и мамино золотишко. Милая бабка сожалела и даже извинялась, что не сумела тогда забрать и сберечь «мебелей» и что одно колечко у неё потом украли. Алексей поблагодарил её, оставил, несмотря на отказы и уговоры, самый толстый браслет, остальное завернул в тряпицу и отправился на вокзал. Он и сам не понимал, что с ним происходит. В последние лагерные месяцы он жил предвкушением воли, авансом переживая счастье и душевный подъём. Ну, вот она, воля — и что? И ничего. Он поймал себя на том, что насильно, натужно заставляет себя чувствовать то, что чувствовать надлежало: радость свободы, печаль по отцу, не оставившему после себя даже могилки, благодарность простой русской старушке, не побоявшейся держать у себя бумаги «шпиона» и сумевшей сберечь для него «цацки», хотя вполне могла бы употребить их по собственной надобности… Но душа заледенела. И с этим панцирем пришёл он на вокзал, купил билет на Ленинград, тут же снял грудастую и полупьяную уборщицу и полтора дня, оставшихся до поезда, провёл в её неказистом жилище, проедая и пропивая отцовский хронометр, проданный тут же, на вокзале — впрочем, пропивала в основном она.

    Когда стало ясно, что большинство «каэров» подпадает под реабилитацию, начальство в порядке льготы сняло им ограничения на переписку. Алексею писать было некому. Точнее, почти некому. В середине двадцатых, отправившись на КВЖД по зову партии, отец оставил в родном Ленинграде мать и младшего брата, тогда ещё студента. Бабушки давно уже не было в живых, а с дядькой Всеволодом завязалась переписка только с приездом в Союз. Письма от дяди Севы были редкими, но пространными и вполне родственными. Он с увлечением писал о своей работе в Институте микробиологии, приглашал в Питер, расспрашивал об их жизни на чужбине и в Сибири. Алексей отправил ему короткое и сдержанное письмо, попросив извинения за долгое молчание и написав, что работает по специальности (а разве нет?) и скоро уходит в отпуск. На ответ он не особенно рассчитывал — дядя по штемпелю и конверту догадается, откуда пришло письмо, и вполне может не захотеть ответить. Ответ, однако же, пришёл. Дядя попенял Алексею за то, что долго не давал о себе знать, ловко обозначив между строк, что причину молчания вполне понимает, и пригласил в гости, когда выйдет «отпуск»…

    Наличие родственников за границей Всеволода Ивановича Захаржевского не радовало нисколько — и неважно, что оказались они там не по своей воле. Это было единственное тёмное пятно в его почти безукоризненной анкете. Социальное происхождение было хоть и не рабоче-крестьянским, но ни в коей мере не постыдным. Родители — телеграфист и акушерка, старые члены партии (эсеровской, правда, но об этом лучше было не писать, тем более что выбыли они из партии задолго до революции), нормальная «народная интеллигенция». Прокол с братцем Всеволод Иванович пытался всеми силами замазать — и много в этом преуспел. Перед войной он защитил диссертацию о прогрессивном учении академика Павлова, где весьма изящно доказал, что это учение есть прямое продолжение идей Маркса — Энгельса — Ленина — Сталина, развёрнутое в сферу биологии вообще и микробиологии в частности. Диссертация эта вогнала учёный совет в такую тоску и страх, что Захаржевскому была сразу присуждена докторская степень. После приснопамятной сессии ВАСХНИЛ 1948 года Захаржевский стал членкором. Возвращение родственничков из эмиграции пришлось довольно кстати — из анкеты исчез неприятный пункт, а неловкость, вызванная письмами этих классово подозрительных лиц, была снята незамедлительно: письма от брата Всеволод Иванович тут же показал друзьям из органов, и те порекомендовали ему вступить в самую дружескую переписку, посоветовав знакомить их с посланиями из Иркутска, а заодно уж — и с собственными ответами на эти послания. Даже когда на брата с племянником обрушился карающий меч революционного правосудия, ко Всеволоду Ивановичу не было никаких претензий. Вспоминать о родственниках ему не хотелось.

    Письмо от племянника вынула из ящика тёща, вредная, жутковатая старуха (ровно на год младше самого членкора, пардон, с 1951 года уже академика), присутствие которой Захаржевский терпел лишь потому, что она взяла на себя все заботы о сыночке — Никитушке, первенце, который появился на свет в семье пятидесятилетнего академика меньше года назад. Выходила малыша, родившегося хилым и болезненным, окуривала, травами, поила, обереги в подушечку зашивала. Молилась еженощно — к ужасу академика, атеиста по должности и убеждениям. Но к году ребёночек выправился, окреп, свесил по плечам розовые щёчки. Тогда Всеволод Иванович начал было настраивать молодую жену: не пора ли, мол, пора, не заскучала ли мамочка по родному дому, чадо-то теперь можно и опытной няне препоручить… Но Ада — по паспорту Ариадна Сергеевна — и слушать не стала.

    — Только через мой труп, — заявила она. — Ты не соизволил купить мне шубу, которую Зиночка задаром отдавала, а на няню тебе денег не жалко, хотя мама обходится нам почти бесплатно.

    — Но, радость моя, у тебя и так есть три шубы…

    — В которых стыдно появиться на люди!

    — Тогда, может быть, попросим Клаву?

    — Чтобы она весь день возилась с малышом, а дом тем временем зарастал грязью?.. А если маленькому опять станет худо, ты подумал?..

    — Ну ладно, ладно, только ради Никитушки… Ради Никитушки! Сына академик любил безмерно и ради него готов был на любые жертвы. Чего стоил один переезд? Как приходилось выбивать семикомнатную квартиру вместо прежней четырёхкомнатной, маленькой, но такой уютной! А ругаться с идиотами солдатами, пригнанными на ремонт и перевозку вещей? Вместо дуба в гостиной настелили бук, обои перепутали, грохнули любимую зелёную (как у Ильича!) лампу… А теперь ещё брать в дом эту юродивую!

    Ещё слава ВКП(б), что явилась эта лешачиха уже после Вождя, а то с такой тёщенькой загремел бы товарищ академик на всю катушку. Подумать только, на известие о том, что родился внук и назван Никитой, эта нежинская стерва прислала телеграмму из двух слов: «Поздравляю прогнувшись». Правда, чего у неё не отнимешь, о младенце пеклась крепко, и Никитушка признавал её, как никого. «Мама», чёрная, тощая, смуглая дылда, расхаживала в немыслимых цветных нарядах, беспрестанно смолила «Беломор» (разумеется, не рядом с малышом), сиплым басом ругалась со всеми подряд, привезла с собой два сундука каких-то совершенно ведьминских штучек и забила ими выделенную ей комнату, в которую запретила соваться кому-либо, кроме дочери. Высказывалась же обожаемая так, что Всеволода Ивановича холодный пот прошибал:

    — Письмецо тебе, отбайло! Из Сибири, я так понимаю, от умученного тобою брата…

    — Побойтесь вы, мама. Я-то тут при чём?

    — Тобой ли, твоими ли опричниками красножопыми…

    — Не моими, мама, а бериевскими!

    — Ну и что? Ты в своём деле тот же Берия, тот же Сралин поганый!

    Академик заткнул уши, а когда тёща вышла, дрожащими руками вскрыл письмо.

    Оно действительно было из лагеря, только не от брата, а от племянника Алексея. В нем сообщалось о смерти отца, о грядущем освобождении, которое Алексей осторожно назвал «отпуском». Академик призадумался. Ещё год назад он немедленно отправил бы подобное письмо в мусорную корзину, предварительно порвав на мельчайшие клочки. Нет, отнёс бы его к Саладинову в МГБ. Посоветовались бы, решили, что делать… Но теперь, после смерти Усатого и разоблачения Берии, всё в стране менялось, тихо, но упорно. Ещё висели по учреждениям портреты Отца и Учителя, однако вот и контру выпускать начали, реабилитировать даже. И, как знать, если всерьёз начнут ворошить прошлое… Тогда и будущего не останется. Надо бы как-нибудь подстраховаться. А так — «брат и племянник пострадали от кровавых сталинских опричников»… Спасибо, «мама», хорошее словечко подсказала! Нет, племянничка надо приласкать. На всякий случай.

    И полетело на Дальстрой тёплое, родственное письмо.


    * * *

    IV


    Академик стоял на кухне и задумчиво поедал сгущённое какао прямо из банки. Услышав знакомый змеиный свист шёлкового халата, он обернулся и посмотрел на вошедшую жену.

    — Тебе пора, котик, — с ласковой улыбкой сказала Ада. — Звонил Руль, он уже заправился и через пять минут будет.

    Всеволод Иванович давно уже решил собственной персоной отправиться на Московский вокзал встречать дорогого, хоть и лично не знакомого родственника. В добротном заграничном плаще, в фетровой шляпе, с чуть обозначенной бородкой под губой (как у товарища Булганина!) он смотрелся на редкость импозантно, заметно выделяясь среди замухрышистой вокзальной толпы. Подошёл обозначенный в телеграмме поезд, и академик принялся внимательно вглядываться в лица прибывших пассажиров, высматривая племянника.

    И когда уже самые густые потоки схлынули, академик обратил внимание на высокого, поджарого, молодого, лет около тридцати, брюнета, в облике которого проступало нечто отчётливо южнославянское — не то болгарин, не то серб. Брюнет, одетый в тёплый не по погоде чёрный бушлат, медленно передвигаясь по платформе, вглядывался в лица. Всеволод Иванович подошёл к нему первым и осторожно спросил:

    — Вы Алексей Захаржевский?

    — Да.

    — Алешенька! Родной!

    И Алексей забился в крепких, пахнущих «шипром» объятиях.

    Чёрный ЗИМ мчал их по вечернему городу. Дядя раскатисто хохотал, оживлённо расспрашивал. Алексей отвечал, сначала сдержанно и односложно, потом все веселее и пространнее. Нет, не потому, что оттаял в родственных объятиях. В школе выживания он научился чётко и быстро вычислять собеседника. И, моментально поняв, что дядя только изображает веселье и радость, начал в ответ валять ваньку — другое лагерное искусство, в котором Алексей поднаторел так, что при всём опыте чиновного лицедейства дядя ему и в подмётки не годился.

    Помывшись, побрившись, сидя за роскошным ужином в дядином махровом халате, Алексей взял ещё на несколько градусов выше, осыпая публику анекдотами из харбинской и иркутской (но не лагерной) жизни, пародируя отца и разных знаменитостей, распевая романсы и частушки — сначала a capella, а потом, уже в гостиной, аккомпанируя себе на салонном «Шрёдере». Публика была в восторге, даже Клава вышла из своей тёмной кладовки и стояла, привалившись к косяку и деликатно прикрывая ладошкой смеющийся рот. А вот академик быстро начал сникать. Если за ужином он ещё сравнительно бодро поднимал бокалы за всеобщее здоровье и отпускал весёлые реплики, каждая из которых была тусклее предыдущей, то в гостиной он уже сидел как в воду опущенный и очень скоро откланялся, сославшись на усталость. Видимо, он ожидал, что это послужит знаком ко всеобщему отбою. Но Ада и «мама» оказались непреклонны и неутомимы.

    — Клава, постелите Всеволоду Ивановичу у Никиты, — распорядилась Ада. — А то ему будет трудно заснуть от нашего шума. Спокойной ночи, котик!.. Алёша, а что дальше было с этим Гогоберидзе?

    Захаржевский-старший открыл было рот, но тут же молча закрыл и поплёлся в детскую вслед за Клавой.

    С уходом академика веселье возобновилось десятикратно. Алексей исполнил «Турецкий марш» на бокалах с неравным количеством вина. Ада беспрестанно заливалась серебристым смехом, показывая ровные зубки. Анна Давыдовна — так звали тёщу академика — тоже разошлась не на шутку: вставляла в Алексеевы частушки совсем уж солёные куплетцы, и даже, усадив за рояль Аду, прошлась с Алексеем в туре вальса, прихватив по дороге возвратившуюся из детской Клаву.

    — Уф! — сказала она, рухнув в кресло, — Укатал ты старуху, молодой-красивый!

    Алексей приставил ладонь ко лбу и осмотрелся, прищурившись.

    — Где здесь старуха? Не вижу старухи. Ада, Клава, вы никакой старухи не видели? Лично я вижу здесь только трёх очаровательных молодых женщин…

    Самое интересное, что Алексей нисколько не кривил душой. Действительно все трое, даже кривобокая Клава, стали для него красавицами. И вдруг показалось нелепо видеть их здесь, в этом богатом, но безликом доме, где сами стены источают ложь.

    — Нет, — сказал он, опускаясь в кресло. — Мы должны жить на воле… на воле… И голова его свалилась на грудь.

    — Ой, что это с ним? — воскликнула испуганно Ада.

    — Спит, — ответила Анна Давыдовна. — Устал очень.

    — Намаялся за жизнь-то, соколик, — сказала Клава.

    — А ну-ка, Клава, бери его за ноги, а я за руки, — распорядилась Анна Давыдовна. — Отнесём в гостевую. Так крепко спит, что и будить жалко.

    А потом, пристроив его на кровати, она осталась и долго смотрела в его спящее лицо.

    — Вот и мужчина в доме, — вдруг сказала она и, наклонившись, поцеловала его в лоб. — Спи, хороший мой.

    Так крепко Алексей не спал давно.

    За ночь дядя отдохнул. За завтраком он снова сиял улыбками и громыхал смешками, задавая наступающему дню бравурный тон. Ада сидела тихая и сосредоточенная. Тёща не вышла вообще.

    — Ну-с, и каковы теперь виды на будущее? — спросил дядя, собственноручно подливая сливок в кофейную чашку Алексея.

    — М-м-м, — ответил племянник, прожёвывая кусок балыка.

    — Это в каком смысле?

    — В смысле, что балычок у вас очень вкусный… А насчёт видов — пока не знаю. Руки при мне, и голова на месте.

    — А знаешь что? Покажу-ка я тебе своё хозяйство. Конечно, тебе, музыканту, наше дело может показаться и непонятным, и скучным. Однако же верный кусок хлеба, а постепенно будет маслице, и балычок тоже будет. Золотых гор поначалу не обещаю — лаборанты у нас получают по пятьсот-семьсот рублей. Это не деньги. Но ты ещё молодой. Через годик мы тебя в университет поступим, потом в аспирантуру, а там… Если глянется — оформляйся, а оформишься, я дам команду — и общежитие будет, и прописка.

    Почему-то Алексею захотелось отказаться. Но разбрасываться не приходилось. К тому же дядя был для него ясен не до конца. Возможно, этот наигрыш, имитация родственной теплоты — лишь признак неловкости, вызванной появлением чужого пока человека? Хотелось бы надеяться… Здесь было за что цепляться. Да и новые родственницы такие милые…

    Институт произвёл на него впечатление заведения фундаментального, хотя и не вполне понятного по своему назначению. Что там гукает в больших автоклавах со множеством ручек и рычажков? Что высматривают в свои микроскопы склонённые умные головы? Что затаилось в закупоренных пробирках, рядами выставленных в лабораторных шкафах? Почему некоторые двери обиты металлом, а у входа в один коридор выставлен военный пост?

    В административном крыле все было проще и понятней — ковровая дорожка, двери тёмного дерева слева, справа. Канцелярия, отдел кадров, замдиректора по науке… А прямо — самая красивая, резная дверь с надписью «Дирекция». За ней все как водится — прихожая для посетителей, из неё вход в дверь с табличкой «Приёмная», за ней — ещё дверь, там сидит главная секретарша. И только затем собственно кабинет. Скорее, тронный зал. Красный ковёр на полу, стены в дубовых панелях, импозантные книжные шкафы, где на видном месте — труды Маркса — Энгельса — Ленина. Рядом приметливый глаз Алексея углядел внушительный красный трёхтомник «Социалистическая микробиология». Неужели дядька писал? М-да…

    — Да ты садись, садись. Тебе чайку, кофейку? Или, может быть, коньячку желаешь?

    — Нет, спасибо.

    — А я, пожалуй, рюмочку того… С устатку, как говорится… А-апчхи!

    — Будьте здоровы, Всеволод Иванович.

    — Слушай, обижусь. Что ты как неродной? Я тебе дядя Сева, а не… Впрочем, в институте при посторонних, конечно, Всеволод Иванович. Договорились?

    — Само собой.

    «И что это дядька так суетится?»

    — И как тебе наше заведение?

    — Капитально. Только я не понял, чем тут занимаются.

    — Видишь ли, научные изыскания нашего института связаны с серьёзнейшими, я бы сказал, государственно-важными задачами. Разрабатываются целые направления, темы, ведутся проблемные исследования. Вот то, что возглавляю лично я, первостепенное и главное, и я бы сказал, в значительной степени политическое… Курируется непосредственно Центральным Комитетом. — Академик воздел глаза к потолку. — Дело в том, что сейчас многие буржуазные учёные пытаются опровергнуть прогрессивное учение Дарвина, утверждая, что теория эволюции не универсальна. Да, говорят они, мы согласны допустить, что человек произошёл от обезьяны, обезьяна — от кого-то ещё и так далее вплоть до простейших. Но, продолжают они, откуда могла взяться первая живая клетка? Только от другой клетки. А та откуда? Природа не могла их породить, потому что… И начинается сплошная поповщина. Тогда по поручению Правительства я открываю лабораторию происхождения жизни. Мои сотрудники начали потрясающие по своему значению опыты. Мы отобрали огромное количество самых разных неорганических сред, от речной воды до каменной соли, и стали подвергать их различным воздействиям — тепло, вибрация, свет, жёсткое облучение, воздух, магнитная индукция и прочее. И ты просто не поверишь, каких потрясающих успехов мы добились — в ряде образцов стали развиваться клетки, споры и даже грибковые колонии. Зарождение жизни в неживой материи! Утёрли мы нос этим идеалистам…

    Алексей, подыгрывая, вытаращил глаза, а сам подумал: «Что-то тут не так… Интересно, а собственный нос он утирал, прежде чем лезть им в пробирку? Уж не из его ли соплей зародилась там жизнь?»

    — А ещё? — заинтересованно спросил он.

    — Ещё помогаем нашей медицине бороться с разными недугами, изучая микробов и паразитов. Есть и темы закрытые, военные то есть. Только о них я говорить не имею права. У меня и генералы работают.

    — Так вы, дядя Сева, и генералами командуете?

    — Командовать не командую, но… руковожу.

    — Надо же! — всплеснул руками Алексей, а сам украдкой глянул на стены. Прямо над просторным столом академика висел портрет Хрущёва. По правую руку от него — академик Иван Павлов, а по левую — Иосиф Виссарионович (команды «снимать!» ещё не поступило).

    Вечером опять ужинали с вином. Снова академик отпросился спать пораньше и снова ночевал у Никитушки. Но вчерашнего буйного веселья не было. Оставшиеся сидели тихо, умиротворённо. Алексей «пиано» наигрывал старинные вальсы. Ада листала журнал, устроившись на диване с ногами, а Анна Давыдовна, запахнув на себе цветастую шаль, раскладывала пасьянсы.

    В эту ночь Алексей долго не мог заснуть. Он включил торшер, поднялся, зевая подошёл к этажерке, взял наугад книжку, наугад раскрыл:


    У меня в померкшей келье —

    Два меча.

    У меня над ложем знаки

    Чёрных дней.

    И струит моё веселье

    Два луча.

    То горят и дремлют маки

    Злых очей.


    Господи, откуда это здесь? Алексею стало совсем неспокойно, он поставил затрёпанную книжку на место, взял другую и через минуту уже посмеивался над похождениями неотразимого Остапа Бендера.


    * * *

    V


    За завтраком академик объявил:

    — Сегодня у меня трудный день на службе. С утра делегация из столицы, потом — расширенный совет. Обедайте без меня. Адочка, тебе развлекать нашего гостя.

    Алексей чуть наклонил голову, отметив про себя слово «гостя».

    — Я как раз собиралась в город по магазинам. Если Алёша составит мне компанию, я за это покажу ему Эрмитаж.

    — Да-да, быть в Ленинграде и не посетить Эрмитажа — это просто стыдно, — подхватил Всеволод Иванович, в последний раз посетивший Эрмитаж ещё в студенческие годы. — Это величайшая сокровищница произведений искусства.

    — Спасибо, родной, за оригинальную мысль, — с кисловатой улыбкой отозвалась Ада и чмокнула его в щёку. — Клава, вы почистили костюм Всеволода Ивановича?

    — Вчера ещё! — крикнула из кухни Клава.

    Анна Давыдовна к завтраку опять не вышла.

    — Странное дело, Ада Сергеевна, — заметил Алексей, когда они с Адой направились к трамвайной остановке. — Почему вы говорите «в город», будто сами живёте в деревне?

    — Алёша, милый, у нас когда говорят «город», имеют в виду Невский проспект и ближайшие его окрестности, а во-вторых, я вам разрешаю называть меня просто тётя. Мне так будет приятно.

    — Хорошо, тётя.

    Ада весело рассмеялась.

    — И кстати, тётя, зачем вам самой ходить по магазинам? У вас же, наверное, Клава ходит. Ада опять рассмеялась.

    — Что вы смеётесь?

    — Извините. Представила себе, как я тащусь из гастронома, а в руках у меня кошёлка с картошкой, луком, снетками… Конечно, еду попроще у нас покупает Клава, а всякие вкусности нам привозят прямо на дом из распределителя…

    — Какого это распределителя? — спросил Алексей настороженно

    — Есть такой, вроде склада, что ли… Очень люблю ходить по магазинам на Невском. И не столько в «Пассаж» или в «Гостиный», потому что там сплошной ширпотреб для нашей рабоче-крестьянской публики, сколько в антикварные и комиссионные. Где шляпка, где зеркальце, где интересные туфельки…

    В магазинах они провели три с половиной часа, не побрезговав и рабоче-крестьянским «Пассажем». Кое-где было интересно и Алексею — например, в антикварном магазине: ассортимент до боли напоминал харбинские лавочки. Последний час был для него мучительным, он тупо плёлся за неутомимой Адой, таща её сумку, свёртки, пакеты. Она купила блестящее парчовое платье, муфту из куницы, итальянские босоножки и малахитовое пресс-папье с бронзовой ручкой в виде головы орла.

    — Это Севочке, — сказала она. — Нельзя быть эгоисткой.

    Несмотря на протесты Алексея, она заставила его примерить пиджак в клетку, который тут же и купила. В обувном отделе Алексей сделался обладателем блестящих чёрных полуботинок.

    — А то ходите как босяк, — заметила она. Сам себе Алексей, облачённый, по настоянию всего семейства, в старомодный, но вполне добротный габардиновый костюм академика, босяком отнюдь не казался. И не беда, что брюки достают только до лодыжек, а сзади на поясе уложены в складки, заправленные под ремень. Алексей больше досадовал на другое — что не успел продать что-нибудь из маминых драгоценностей, а потому не мог сейчас оплатить свои покупки сам.

    Выйдя из «Гостиного», Ада сказала:

    — Уф-ф. На сегодня достаточно. Притомился, племянничек?

    — Пожалуй… Но вы-то, тётушка, здорово потратились. Мужа не разорите?

    — Его-то? За него не тревожьтесь — он себе ещё нарисует.

    Перекусить зашли — естественно, по распоряжению Алы — в «Норд», переименованный в «Север» в свете недавней борьбы с космополитизмом. Там они угостились салатом с крабами, сёмгой, эскалопами со сложным гарниром, предварив это пиршество разгонной рюмочкой коньяка. К закускам заказали по бокалу твиши, к мясу — хванчкару. На десерт подали кофе и профитроли в шоколадном соусе, фирменное блюдо «Норда». От обильной и вкусной еды с лёгкими возлияниями Алексей совсем размяк и рассказал Аде о Наташе Богданович.

    — Хотите честно? — спросила Ада — Только дайте слово, что не обидитесь.

    — Нечестно не хочу. К тому же, все давно отболело.

    — Так вот, по-моему, она не любила вас, ваша Наташа. Может быть, думала, что любит, но любила только себя в вас.

    — Почему вы так говорите?

    — Потому что если бы она любила вас взаправду, то пошла бы за вами на край света. Как княгиня Волконская, жена декабриста.

    — А вы пошли бы за дядей в ссылку? Ада откинулась на стуле и громко, заразительно засмеялась. На них повернули головы из-за соседних столиков и тоже заулыбались, глядя на красивую и весёлую пару.

    — Я не для того за него выходила, чтобы отправляться в ссылку.

    — Но все же?

    — Если бы я собиралась в ссылку, то лучше уж вышла бы за вас.

    Он пристально посмотрел на неё. В глазах её светилась бесхитростная радость»

    — Как вы сошлись с дядей?

    — Долго рассказывать. Встретились у общих знакомых, потом он взял меня в свой институт. Иногда он вызывал к себе на дом, стенографировать. Ну, и жалко мне его стало. Такой известный, уважаемый человек, а остался бобылём. Одна Клава в доме. Она славная, конечно, но это все же не семья.

    — Жалость? — с удивившей его самого жёсткостью спросил Алексей.

    — Не только… Мне с ним надёжно, он любит меня, Никиту… С ним я защищена.

    — Защищены? От кого?

    — Скорее, от чего. От жизни, от роковых её закономерностей. Отца своего я не помню и не знаю, мать — своего отца. Не живут мужчины в нашем роду. Те, кто женится — либо гибнут, либо дёру дают, те, кто родится — не жильцы. Мама говорила, у меня братик был, до меня ещё родился. Валечкой звали. Сердешный. Бегать быстро не мог, ничего не мог, радоваться не мог — задыхался. Пяти лет не исполнилось, угас, как свечка… Вот я и решила судьбу перехитрить, что ли…

    Ада достала платочек, отвернулась.

    — Простите меня, я не знал… — пролепетал Алексей.

    Она лёгонько толкнула его ногу под столом. Он вопросительно посмотрел на неё — и почувствовал на колене её руку. Склонившись к нему, она прошептала:

    — Возьмите незаметно деньги и расплатитесь. А то мне неловко, люди смотрят.

    Он опустил руку под стол, и ладони их соприкоснулись. Он вытащил у неё из-под пальцев несколько купюр и осторожно переложил в карман.

    — Знаете, я хочу поскорее устроиться на работу. Не хочется чувствовать себя прихлебателем в вашей семье.

    — Это и ваша семья. К тому же для Севы это не деньги. Он поворчит немного на меня за транжирство, но и только. Когда я выхожу в город с девочками, мы, бывает, тратим куда больше…

    Он смотрел на её лицо, свежее, круглое, заглядывал в большие светло-карие глаза — и чувствовал, как в нем поднимается нечто, к чему, казалось бы, нет возврата, что ушло из его жизни вместе с Наташей. Прямо тут, в зале, Алексею захотелось встать перед нею на колени, как перед иконой…


    * * *

    VI


    Вернувшись домой, они застали Клаву за сбором чемоданов. Академик в чёрном костюме пил на кухне чай. Увидев жену с племянником, он поставил стакан, поднялся и поцеловал Аду в щёку.

    — Ну вот, дорогие мои, вызывают в Москву на коллегию. Так что три дня поживёте тут без меня. Институт оставляю на Шмальца с Аджимундяном, дом — на Клаву, а Алёшу — на тебя с Анной Давыдовной. Смотрите, чтобы он у вас не заскучал тут. Кстати, как Эрмитаж?

    — В Эрмитаж мы, котик, не попали. По магазинам забегались, устали страшно.

    Услыхав про магазины, академик сокрушённо вздохнул:

    — О-хо-хо… Деньжищ, поди, просвистала…

    — Но, котик, ничего лишнего… Смотри, какой я тебе чудный подарочек купила…

    И она достала из сумки пресс-папье, предусмотрительно положенное ею поверх прочих покупок.

    — И не ходить же Алёше всю жизнь в твоих обносках…

    — Я… я завтра же отдам, — смущённо вмешался Алексей. — Вы мне только скажите, где тут у вас скупка. У меня остались мамины вещи…

    — Замолчи немедленно, — сказал академик. — Мы не разоримся, а память о матери ты сохранить должен.

    — Тогда я отдам с первой зарплаты, — сказал Алексей настолько твёрдо, что Всеволоду Ивановичу осталось только пожать плечами и пробормотать:

    — Посмотрим… Себя ты, конечно, тоже не забыла? — обратился он к Аде.

    — Конечно же нет! — смело ответила она. На самом деле она не так уж часто позволяла себе такое расточительство. Просто выдался удобный случай. Она знала, что при Алексее Сева не начнёт стонать и нудно браниться. (Кричать и топать ногами академик позволял себе только в институте, а дома — исключительно на Клаву. Попробовал бы он повысить голос на тёщу или жену!)

    — Ты бы, котик, лучше порадовался на жёнушку в обновках. Показать?

    — Вернусь — тогда с удовольствием… Только ты уж, пожалуйста, без меня ничего такого больше не покупай.

    — Когда выезжаешь?

    — За мной зайдёт машина. Ты меня проводишь?

    — А тебе бы хотелось?

    — Конечно, радость моя.

    — Ах, я так устала… Может быть, Алёша тебя проводит.

    — Но он, наверное, тоже устал. И потом, я же налегке…

    — Я готов, — сказал Алексей. После сегодняшнего разговора ему было неловко оставаться с Адой.

    — И вот ещё что, козлик мой. Клава мне как-то говорила, что давно мечтает покататься на ЗИМе. Может, и её прокатите, раз уж пошла такая пьянка. Заодно купит маме папирос на вокзале.

    — Я куплю, — вызвался Алексей.

    — Доставьте Клавочке удовольствие. Клава, скажите же…

    И Ада пристально посмотрела на Клаву. Домработница вздрогнула, зажмурилась и сказала:

    — Да уж так хочется, Севолод Иваныч! Буду потом подружкам рассказывать, как на машине каталась.

    Только успели попить чаю и прожевать бутерброды, как в двери позвонил Борис, личный шофёр академика, с поразительно уместной для такой профессии фамилией Руль.

    — Пора, Всеволод Иванович.

    — Мы, Боря, сегодня с эскортом, если ты не против, — пошутил академик.

    — Или! — отреагировал Борис. — Кабриолет большой, просадки не будет. Присели на дорожку.

    — Да, чуть не забыла, — поцеловав мужа в щёку, сказала Ада. — Если не трудно, на обратном пути сделайте крюк до «генеральского», купите буженинки полкило.

    — Есть! — по-военному ответил Борис и распахнул входную дверь. — Прошу.

    Едва на улице хлопнула дверца автомобиля, Ада опрометью кинулась в комнату матери.

    — Мам! Голубонька, сделай большой расклад.

    — Можно. Святок нет. Четверг. Опять же, луна беременеет — Князев день высвечивает.

    — Мне бы знать, он ли?

    — Он, он! Кольцо, вода не врут. Огонь в зеркалах его показывал.

    — А меня ты трефовой думаешь?

    — Окстись, червонная ты, замужняя, да ясная. Достань мои свечи.

    Ада открыла шкафчик и сняла с полки две свечи в подсвечниках из козьего рога.

    — И колоду новую из шкатулки достань. Потереби, поговори, подумай загаданное, да под задницу положи. Старую на пасьянсы пустим.

    Ада уселась на карты и протянула ладони к зажжённой свече.

    — Мам, а ему ты на пикового ставишь?

    — Нет. Он двойной, потаённый, переменчивый. Глаза, заметила, разные? Груб и тонок, добр и зол. Глазами в небо смотрит, а ноги в болоте увязли. Если простенько, по-цыгански, то можно и пикового положить. Но я ж на судьбу смотрю, да и не покровитель он тебе. Кину малую аркану… Ну, тридцать шесть картей, четырёх мастей, всю правду про крестового короля, раба Божия… — совсем тихо забормотала над колодой мать, медленно выкладывая карту за картой под второй свечой, только давая Аде сдвигать тонкими нежными пальчиками левой руки. А потом зависла над столом, вся подавшись вперёд с непонятным выражением лица.

    — Я возьму папиросочку? — попыталась вырвать мать из оцепенения Ада.

    Та молча, с отсутствующим видом кивнула.

    — Неужели приворожу? — Ада почувствовала внутри жёсткое, вибрирующее напряжение.

    — Приворожишь, приворожишь, — рассеянно сказала мать, глядя в пространство. — К добру ли…

    — Что видишь-то? — встрепенулась Ада.

    — Карта путается. Ладно, сам он путаный. Но и черви твои двоятся. И не Всеволода, для тебя пикового, дом это. Туз бьёт. Десятка и шестёрка пикей рядом. Такое раз на тыщу или мильон бывает.

    — Так что же, дорожка смертная? Чья?

    — Не пойму. Рябь, двоение. Вальты сплошные — суета, да не пустая, с пиками связанная. Восьмёрки — сплетни, болтовня, раздоры. И все путается. Видишь, дама чёрная — и то не говорят, покровительница или зло. Ой, девонька, две дамы его в узелок. Вот ты, а вот молодая, бубонвая, свободная… Два ребёнка, что ли? Или хлопоты? Но ваши это вальты. А вот две беды под сердцем и на сердце. А в ногах-то — разлуки две. Сколько лет гадаю, такого не видала, три карты все связали.

    — Что ж делать-то? Погодить?

    — Нельзя годить. Два дня до воскресенья осталось. Карты на порожке разлуку держат. Да и сама думай: в воскресенье отбайло твой вернётся. А этот уже заговорённый. Снимать — не наводить. Это уже с ним делать надо. Тогда рассказать придётся. Оставить как есть — от дурноты и себя и тебя порешить может. Приворот сильнейший. Нет уж. Все сходится. И по картам, и по луне, и по регулам. Будем делать, что решили. Нам ведь не он нужен, а внученька. Иди теперь, ополоснись, покушай чего-нибудь и ложись. И чтоб завтра с утра пораньше не показывалась. Жди часикам к шести. Я все устрою.

    Алексей с Клавой вернулись, когда Ада ещё принимала душ. Выключив воду и потянувшись за махровым полотенцем, она услышала их шаги и голоса. «Вот чёрт! — подумала она. — Не стоило бы ему сегодня на глаза показываться, но с голоду помираю». Она все же решилась и, запахнувшись в халат, вышла из ванной.

    Умница мама догадалась-таки увести их в столовую, откуда доносились голоса и позвякивание посуды. Ужинают… Ада залезла в буфет, извлекла оттуда пачку вафель и принялась их с жадностью грызть, роняя крошки на халат. В кухню вошла Клава с чайником.

    — Ой, что ж вы тут, Ада Сергеевна. Идите поужинать как следует.

    — Спасибо, Клава, что-то не очень хочется… Голова разболелась…

    — Вы бы капельки приняли какие или порошочки. Нам тут Анна Давыдовна сказала, что мы все завтра к Котлу ковым едем, на дачу. Так, может, я останусь, пригляжу тут за вами. Анна Давыдовна лучше мово с Никитушкой справится, а Лексей Ивардыч — человек молодой, дитя-то и на ручках понести может, ежели что…

    Ада порывисто обняла Клаву и поцеловала в морщинистую щёку.

    — Клавочка, ты такая добрая… Нет-нет, поезжай обязательно. Тебе тоже надо отдохнуть. А я, пожалуй, останусь.

    — Да какая у меня работа, чтобы устать? Чай, не на сенокосе.

    — Езжай, езжай.

    Когда все разошлись по своим комнатам и погасили свет, Ада тихонько прокралась на кухню и в темноте съела городскую булку с большим куском ветчины и закусила целой банкой сгущёнки.

    Завтра. Все решится завтра.

    Она долго не могла заснуть, ворочалась, но потом незаметно для себя прикорнула. Сквозь сон она слышала плач Никитушки, недовольного тем, что его побеспокоили не вовремя, а теперь ещё и одевают, приглушённые голоса, стук захлопывающейся двери, урчание автомобильного мотора.

    «На такси поехали», — подумала Ада и крепко заснула.

    Но почти тут же резко пробудилась и посмотрела на часы. Половина восьмого. Времени впритирочку. Ведь обязательно надо все-все успеть. И чтоб к его приходу никаких признаков того, чем она занималась, и в помине не было…

    Она вошла в материнскую комнату и задумчиво взяла в руки те порошки, что мама заранее оставила на столе. Так, важно не перепутать. В зелёной бумажке — в салат, в красной — в жаркое, в синей… в синей высыпать в кофе, а пирог яблочный с кардамоном и так сгодится.

    — Маловато, мама, маловато… — бормотала она, перебирая пакетики. — Вдруг да сорвётся, вдруг да не выйдет ничего? Ведь и Белой Матери шептала, и ладан в курильнице жгла. А он на меня и не смотрит. То есть вообще-то смотрит, но не так совсем. Будто я икона какая… Ты уж прости меня, мама, но здесь средство посильнее надобно…

    И Ада поспешно занялась приготовлениями. Этот обряд она узнала давно: тайком от матери залезла в её сундук и там, на самом дне, отрыла старинный, прошлого века, гримуар с почти не понятным ей английским текстом. Разглядывая таинственные и жуткие картинки, Ада наткнулась на несколько вложенных в книгу жёлтых листочков, кругом исписанных маминым убористым почерком. Переложила мать старинный колдовской обряд на русский лад с английского, для неё родного… Только дочь, пожалуй, и знала, что мать её, Анна Давыдовна Денницкая — урождённая Вивианна Мак-Тэвиш, дочь невесть как и когда попавшего в Россию чудаковатого аптекаря-шотландца, бесследно исчезнувшего в начале века. Жена мистера Мак-Тэвиша Дарья (в действительности Дрейдра) унаследовала процветающее мужнино предприятие, но бежала вместе с дочерью из Питера от послереволюционной разрухи и голода в относительно спокойный Нежин.

    Это была странная комната, входить в которую разрешалось только Аде. Уходя из дому, мать всегда запирала комнату на ключ, который уносила с собой. Но у Ады был свой ключик, им она и воспользовалась. Здесь царили непривычные пряные запахи, внушавшие чувство неосознанной тревоги. В самой обстановке ничего необычного не было — типичная комната аккуратной пожилой женщины. Исключение составляли лишь два старинных резных сундука с большими замками и ещё кое-какие мелочи, не сразу бросавшиеся в глаза. Но стоило хозяйке отпереть сундуки или шкафчик, который тоже постоянно держался на запоре, извлечь на свет кое-что из хранившихся там предметов — все сразу не доставалось никогда — и расставить по нужным местам, как вся комната приобретала вид зловещий и жуткий. Сейчас, после Адиных приготовлений, край стола был украшен чем-то вроде алтаря с ветками ели и лиственницы, над которыми возвышались рога, чуть согнувшиеся над вычерченной мелом в центре стола пентаграммой. Она была заключена в круг; по углам стояли зажжённые свечи, бронзовый кубок с тёмной жидкостью и бронзовая же курильница на гнутых ножках. Из неё струился дым с резким, но приятным запахом, в котором различались ладан, тлеющий лавр, гвоздика и ещё что-то горьковатое. Между свечами и параллельно широкой стороне столешницы сверкал большой нож с чёрной ручкой, на которой были вырезаны таинственные знаки. Внутри пентаграммы на деревянном лотке лежали ком глины и свёрнутая красная бумажка.

    Задёрнув плотные шторы, Ада приблизилась к двери, вынула ноги из тапок, резко скинула с себя халат и бросила его на кровать. Туда же полетели лифчик и трусики. Медленно, сдерживая дрожь возбуждения, беззвучно шевеля губами, она направилась к столу. Подойдя вплотную, схватила нож, повернулась к столу спиной, низко наклонилась и ножом прочертила перед собой линию. Потом двинулась в обход стола, не отрывая ножа от пола и постоянно оставаясь между столом и тонкой линией, которую прочерчивал нож. Линия сомкнулась — получилась большая звезда, параллельная малой на столе. Ада выпрямилась и положила нож на стол, туда же, откуда взяла его. Только теперь нож лежал не на белой линии, а внутри, рядом с лотком. Ада взяла кубок и двинулась вокруг стола против солнца, останавливаясь у каждой стороны стола и окропляя его жидкостью из кубка. Кудри её разметались по плечам, в широко раскрытых глазах плясало пламя свечей, губы шевелились. Еле слышное пение становилось все громче:

    Ветры вы ветрующие,

    Вихри вы вихрующие,

    Через пламя жаркое,

    По огню палящему,

    На сырой земле,

    Водой поенной…

    Ада подошла к кругу и трижды плюнула на глиняный комочек.

    — Разыщите раба Божьего… — её голос перешёл на тихий шёпот. Она все ходила вокруг стола, окунала пальцы в кубок и, останавливаясь у каждой стороны пентаграммы, смазывала ребро стола тёмной жидкостью, приговаривая что-то вроде: «Думал и гадал он, во сне засыпал он, в любви не заважи-вал». Вдруг она содрогнулась всем телом, резко остановилась и замерла, прижав обе руки к поверхности стола. Наступила полная тишина, лишь еле слышно трещало пламя. Ада тряхнула головой, взяла со стола ком глины и стала проворно разминать его пальцами. Губы её вновь зашевелились, но не проронили ни звука.

    Ада работала быстро, сосредоточенно. В её руках комок приобретал очертания человеческой фигуры.. Голова, туловище, руки, ноги, а между ними — огромный, вздымающийся вверх фаллос, над которым Ада трудилась особенно тщательно. Закончив, она положила куклу на лоток и взяла с него красную бумажку. Развернув её, она бережно высыпала содержимое рядом с куклой, обтёрла руки о бумажку, скомкала её и бросила на пол. Потом она отобрала из кучки несколько волосков и приложила их к голове куклы, лёгонько нажав. Волоски остались на кукле. Тогда Ада с предельной сосредоточенностью подняла из кучки ноготь и вжала его в конец кукольной руки. То же самое повторила с другой рукой, с ногами.

    Закончив, она вновь взяла нож и нацарапала на груди и животе куклы: «А — сын О и Э», затем перевернула куклу и на спине начертала:

    «А — для Ады». Окунув пальцы в кубок, она стала сбрызгивать куклу, как бы крестя её и напевая при этом:

    Книга жизни была открыта,

    Перекличка в ней идёт,

    Кто в той книге не записан,

    Пусть же в рай не попадёт…

    Во имя Рогатого,

    Во имя Аполлиона,

    Нарекаю тебя, творённый из глины,

    Алексеем, сыном Ольги и Эдуарда,

    Алексеем, сыном Ольги и Эдуарда…

    Да будет так!

    Да будет так!

    Да будет так!

    После этого она положила куклу головой к себе, лицом вверх, подняла нож в правой руке и застыла с искажённым лицом. Её обдала волна дикого, потустороннего холода — и тут же схлынула. Пламя свечей отблёскивало на её влажном теле. Она заговорила тихо, с придыханием:

    То не моя рука,

    То рука самого Рогатого.

    Как лезвие сие сердце пронзает,

    И да пронзятся чресла Алексеевы

    Страстью по Ариадне!

    Да будет так!

    Да будет так!

    Да будет так!

    И воткнула нож в сердце куклы. Вытащив его, она схватила куклу, выскочила из-за стола, подхватила с одного из сундуков заранее приготовленный чистый белый платок, поспешно завернула в него куклу и опрометью бросилась в коридор. Пробежала мимо тускло освещённой гостиной, мимо спальни и ворвалась в комнату, которую занимал Алексей. Остановившись перед его кроватью, она встала на колени, опустив голову почти до пола и просунула куклу в платке под кровать к самой стене. Потом выпрямилась и перевела дыхание. Пока все.

    Ада спокойно вернулась в комнату матери, надела халат, задула свечи, вытряхнула на лоток пепел из курильницы. Отнесла лоток на кухню и сбросила в ведро остатки глины, волос, ногтей, пепел. С тряпкой вернулась в мамину комнату, протёрла стол, унесла на кухню нож и кубок, вылила из кубка вино, помыла нож, принесла обратно и спрятала все в сундук. Потом подошла к окну, распахнула шторы и окно, наполняя комнату светом и разгоняя нездешний, горько-сладкий запах.

    Опустошённая, вплыла в гостиную, рухнула на диван и провалилась в беспамятство. Очнулась от боя больших напольных часов. Половина третьего. А мама обещала, что в шесть…

    И Ада помчалась на кухню. Запрятала в холодильник шампанское, поставила тесто, раскочегарила плиту, и пока в ней доходила сочная телятина, занялась салатом. Петрушка, сырая морковка, яблоко…

    Укутав латку с телятиной полотенцем, чтобы не остывала, и поставив пирог на подоконник, чтобы, наоборот, остыл, Ада наскоро приняла душ, потом отправилась в спальню и принялась доставать из комода одно за другим платья, прикладывать их к себе перед зеркалом. Остановилась на кружевном чёрном с глубоким вырезом, которое так подтягивает её высокую, большую, по-девичьи тугую грудь (тут после Никитушки мама помогла), подчёркивает тонкую талию — надо же, талия такая же, как в восемнадцать лет, а кажется ещё изящней, поскольку обольстительно округлилось все, что по соседству… Ножку… ножку он в этом платье увидит лишь чуть-чуть, до щиколотки… Ну ничего, потерпит, зато потом… Бельё… нет, не надо, на этот предмет у неё особая заготовка. Мамины духи… по капельке за уши, одну в вырез платья. Совсем немножечко помадой по губам — и все. Сегодня она и так румяная. Мамину золотую цепочку с пентаграммой? Рискованно… но он же ничего не подозревает… Можно ему наврать что-нибудь, зато какой сильный амулет!.. Ой, забыла! Курения!

    Ада опрометью выскочила из спальни и, вбежав в мамину комнату, вытащила из шкафчика шкатулку, а из неё — два небольших красноватых конуса. Понюхала. Оно! И скорее в гостиную, накрывать на стол.

    Она села в кресло и поджала ноги, с удовольствием оглядывая результат своих трудов. На белой крахмальной скатерти вазочка с салатом, икра, тонко нарезанная копчёная колбаска, бутылка холодного шампанского — больше ничего спиртного нельзя, а то убьёт пыл или уведёт в нежелательную сторону. Два прибора — маленькая тарелка на большой, два хрустальных фужера, в которых отражаются солнечные лучи, разбиваясь на мелкие радужные брызги. На фортепиано стоят наготове новые свечи, а в бронзовой кадильнице — нет, не маминой, конечно, а просто в большой пепельнице на лапках — конусы ароматических курений вершинками вверх. Наготове и проигрыватель с пластинками. И как хочется думать, что ты сидишь здесь в радостном предвкушении встречи с любимым. С любимым., единственным, а не с… Нет. Ровное дыхание. Ровное дыхание…

    Когда мама определила, что от академика больше нет проку, Ада уже давно знала об этом сама. После рождения Никиты прошло почти два года, и за эти два года академик, как говорится, был с ней только два раза, точнее, полтора. В самом этом факте она не видела особой беды, поскольку как раз Всеволода Ивановича, законного мужа, её молодая плоть жаждала меньше всего. И дело, конечно, не в возрасте — Ада не сомневалась, что у неё хватило бы разных разностей на такой пустяк, как укрепление убывающих сил мужа. А не хватило бы, так у мамы заняла. Но с академиком ей это было ни к чему. Она была даже рада, что так редко приходится сносить его похотливые стоны, закусив губу, старательно изображать экстаз. Но не это главная беда. Хуже, намного хуже другое — само семя академика увяло, выдохлось на Никитушке. А он, хоть и славный пока, круглый да розовый, от девочки и не отличить… И все же, когда купаешь его или штанишки меняешь, плакать хочется, глядя на его писеньку. «Наука наша через женщин передаётся», — говорила ей мать. И погибнет, стаёт без следа наука мамина, если не будет дочки, прямой наследницы, причём сильной, не слабее мамы. Через саму-то Аду передача плохая получилась — не дала Белая Мать, не благословила. Если что Ада и умеет, то только через маму, через её заговоры, её снадобья, её инструмент, который у Ады в четверть силы работает, как бы нехотя. А ворожить хоть и может, только так, что все выходит наоборот. Никитушку вот наворожила… Но теперь бессилию конец. В чем Белая Мать отказала, то Рогатый даст, и с лихвою! Ведь такая сила, такая сила в мир просится — это она тогда поняла, когда нож с чёрной ручкой над куклой занесла. Будто кто-то обнял её сзади, держит, в жилы то пламень, то лёд пускает и шепчет без слов: «Я с тобой! Я с тобой!» Сладок и страшен этот шёпот, и передаче быть великой…

    Она встрепенулась от звонка в дверь и тут же заметила свою страшную промашку. Два прибора! Бокала два! Нельзя, спугнёшь! Начало — самое опасное, ведь заговор-то ещё в полную силу не вошёл. Потом проще будет, само покатится.

    — Сейчас! — крикнула она, запихивая лишнюю посуду в сервант. — Мама, ты?

    — Это я! Понятно, кто «я»!

    — Минуточку!

    Ада выбежала в прихожую и распахнула дверь.

    — Вот, — сказал Алексей смущённо, ещё не посмотрев на неё. — Извините, Ада, меня ваша мама прислала. Она по ошибке захватила ваши ключи, а когда обнаружила — испугалась, что вам из дому не выйти…

    Тут он увидел её. И смутился ещё больше.

    — Вы… вы ждёте кого-нибудь? Я не вовремя?

    — Никого я не жду. Просто проснулась, а в доме никого. И голова не болит. Посидела-посидела, тоскливо стало и решила устроить себе небольшой праздник.

    — Вы хотите побыть одна? И стесняетесь сказать мне, что я лишний?

    — Какой вы глупый, Алёша. Идёмте же, перекусим, отдохнём.

    Она повела его за рукав в гостиную. Увидев стол, он зажмурился.

    — Прямо как тогда, помните, в первый день…

    — Отведаете — скажете. Тогда Клава готовила, а сегодня я. Только сначала помойте руки.

    Она воспользовалась этим моментом и разожгла курения. Гостиная стала наполняться сладким запахом вербены.

    Положив Алексею полную тарелку салата и пару ломтиков колбасы, она молча, с лёгкой улыбкой смотрела, как он ест.

    — Вкусно? Что же вы хозяйку не похвалите?

    — М-м-м… Божественно. Так вкусно, что и не оторваться.

    — Ещё?

    — А что же вы сами-то не едите?

    — Сейчас. Просто мне приятно на вас смотреть. Ваш аппетит — лучшая мне похвала… Ой!

    — Что с вами?

    — Пустяки… Кажется, соринка в глаз попала. Вы не посмотрите?

    — Сейчас, сейчас… — Алексей поднялся, подошёл к ней и заглянул в глаза, направленные прямо на закатное солнце, бьющее в окно.

    — Что там?

    Алексей сглотнул и хрипло промолвил:

    — В… в каком глазу?

    — В правом.

    Глаза светло-карие, почти золотые, в них искорки и бездонность… — Видно что-нибудь?

    — С-сейчас.

    И не сводя взгляда с её глаз, Алексей стал судорожно нащупывать на столе салфетку.

    — Вы веко мне, пожалуйста, отогните. Верхнее правое.

    Алексей робко дотронулся до века. Верхнего. Только левого.

    — Нет же, правого… Хотя, погодите, кажется, все. Проморгалась. Простите. Откройте, пожалуйста, шампанское.

    Пробка стрельнула в потолок, но вино не успело нагреться, и струя пены не била из бутылки.

    — Я хочу выпить за вас, — сказала она.

    — Почему за меня?

    — За самого нового члена нашей семьи.

    — Тогда я выпью за вас.

    — Почему за меня?

    — За самого прекрасного члена семьи! «Начал говорить комплименты. Осваивается. Успокаивается. Это хорошо. Все время держать его на большом накале нельзя. До жаркого ослабим вожжи. Но «глаза в глаза» не забывать…»

    — Алёша, вы свою маму помните хорошо?

    — Конечно. Она умерла в войну. Даже не от болезни, а от недоедания, сырости, нехватки лекарств. Тогда мы, гражданские, почти безвылазно по подвалам сидели. От Квантунской армии скрывались. Потом многие и от наших прятались. Но не мы… Мама была тихая, спокойная. Отец разойдётся, бывало, начнёт руками махать. А мама только посмотрит на него — он тут же присмиреет. Руки у неё все время что-то делали — вязали, штопали, стряпали…

    Он опустил взгляд в тарелку и начал добирать остатки салата. Уже медленно, утолив первый голод. Ада поднялась.

    — Алёша, я пластинку поставлю. Вы не возражаете? Пусть играет тихонечко.

    — Если хотите, можно и громко.

    — Нет, хочу тихо. — Она поставила пластинку, и полились чуть слышные звуки. — А мы будем разговаривать… Да вы курите, не стесняйтесь. Вот вам пепельница. Я тоже закурю. Только не вашу «Звёздочку». Сейчас, у Севы в кабинете…

    Она чуть-чуть прибавила звук и вышла. По дороге взглянула на себя в зеркало. Неплохо. Но темп не терять.

    — О-о, «Кэмел», — протянул Алексей, когда Ада вернулась в гостиную с пачкой сигарет. — Я в Харбине гимназистом с них начинал. Был у нас в классе такой Парулава. Отец у него владел крупным магазином. Так Ираклий всех мальчишек угощал, и постепенно все сделались курящими.

    — Хотите? — улыбнулась Ада, взяла себе одну сигарету и протянула ему пачку, в последний момент чуть отвернув запястье. Руки их встретились. Алексей дёрнулся. И тут Ада дунула ему в лицо.

    — Душно? — участливо спросила она.

    — Да. То есть нет, конечно… Давайте ещё по бокалу-.

    — За детей.

    — За детей… То есть в каком смысле? За всех детей?

    — И за всех тоже. Сегодняшних и будущих. Чтобы жизнь на земле не прекращалась. За плодородие?

    — За плодородие.

    — Брудершафт?

    — Брудершафт.

    И не успел Алексей опомниться, как Ада просунула руку ему под руку, осушила бокал и приложилась губами к его губам, при этом непрерывно глядя ему в глаза. Алексей стоял, не в силах отвести взгляда, убрать губы, опустить бокал. Этот поцелуй она исполнила в четверть силы, не пережимая страсть — просто запечатала ему губы.

    — Вот теперь мы как брат и сестра, — сказала Ада, отпуская его. — Пора бы и за горячее. Подожди.

    И она повернулась к нему спиной и пошла, чуть-чуть, в самую меру покачивая бёдрами и кожей ощущая на себе его горящий взгляд.

    Готов.

    Она устремилась не на кухню, а в спальню, сбросила с себя платье, стянула чулки, отстегнула пояс, скинула бельё, быстрым взглядом окинула себя в зеркале. Поперёк кровати лежал чёрный полупрозрачный пеньюар. Она быстро накинула его, ещё раз посмотрела на себя в зеркало — и поспешила в гостиную.

    Алексей стоял у стола и тупо смотрел на дотлевающую в пепельнице сигарету. Она стремительно подошла к нему и крепко взяла его за обе руки.

    — Г-горячее? — хрипло спросил он.

    — Горячее, сладкий мой, — сказала она и, обвив полными руками его шею, притянула к себе его лицо и, прижавшись к нему всем телом, впилась в губы…

    …Они даже не успели отойти от стола. В первый раз он взял её тут же, рядом, на ковре — грубо, по-звериному. Он рычал, кусал её грудь, живот, а она лежала, раскинувшись, и отвечала на его рычание низким грудным стоном, в котором мешались боль и блаженство…

    Потом был расслабленный покой, когда оба они, обессиленные, лежали на ковре рядышком, словно курортники на пляже, не в силах и не желая пошевельнуться… ели жаркое прямо из латки, разрывая мясо на куски, подкармливая друг друга прямо с рук, слизывая соус с желанных пальцев. Потом они мазали друг друга остатками соуса и поливали шампанским, потом, визжа, вместе отмывались под душем, где соединились во второй раз… Потом снова был блаженный покой, кофе с яблочным пирогом, вальс под звуки пластинки, который они танцевали чинно, словно на каком-нибудь официальном приёме — разве что оба были совершенно голые. Потом под серебристый смех Ады он поднял её и унёс в спальню, где на её супружеском ложе все повторилось в третий раз… потом в четвёртый… в пятый… в шестой. Они сбились со счёта и уснули в объятиях друг друга.


    * * *

    VII


    …Ложе зависло в чёрной пустоте, озаряемой лишь кровавыми сполохами откуда-то снизу. Он задыхался и вращал глазами, не в силах шевельнуться. Ничто видимое не придавливало и не сковывало его конечности. Их обездвижила сама чернота, бескрайняя и вязкая.

    — А! — простонал он. — А-а!

    На чёрном фоне проступили тени, ещё более кромешные. Они медленно падали откуда-то сверху, замирая прямо над ложем. Вот передняя, отразив нижний свет, оказалась громадным червяком с головой свиньи и лицом академика Захаржевского.

    — Что, племянничек? — зловеще и плаксиво зашипел червяк. — Сладко ли спится? Ты без спросу взял у меня кое-что, теперь мой черёд… Беру прыткие ручонки твои. Тоже хочу на фортепьянах, на сиськах, на белендрясах…

    — Глаза мои! — оттеснив червяка, прогудела вторая тень. Под краем чёрного капюшона он разглядел голубое лицо покойного Лёхи Розанова с красными дырами на месте глаз.

    — Молчать! — рявкнула третья тень, закутанная в чернейшую тьму. — Мы здесь главные! Всем хватит, если после нас останется!

    Тень откинула тьму, как сбрасывают плащ, и в гнилостно-зелёном мерцании над лежащим нависла фигура лагерного опера майора Баландина с большими узловатыми рогами.

    — Желаем голову! — прогундосил рогатый опер. — Оченно нам интересно, как эта голова устроена. А вам, радость моя, чего хочется?

    Из-за пазухи у опера вылетела маленькая крылатая чертовка.

    — О-о-о! — голосок её звенел, как хрустальный колокольчик. — Нам хочется всегда одного. Саменького сладенького…

    Стрекозой облетев вокруг лежащего, опустилась у него между ног и встала в изящной позе, обняв вздыбленный фаллос, как обнимает мичуринец лично им выращенную яблоню.

    Алексей закричал. Опер погрозил ему мерцающим пальцем.

    — Чего разорался? Мигом успокоим. Ну-ка, ро-6я, навались…

    Они набросили ему на лицо мягкую тяжёлую перину и прижали. Ложе качнулось и поплыло. Умирая от удушья, он дёрнулся и резко сел, при этом сбросив с лица Адину ляжку. Она чмокнула во сне губами и, не просыпаясь, перевернулась на бок, ударив его пяткой по голому животу. Он осторожно скатился из-под неё на прохладный пол и немного полежал там, чтобы отдышаться. Потом тихонько встал и осмотрелся.

    Ада лежала поперёк широкой супружеской кровати. Её тёмные влажные кудри разметались по полосатому матрасу. Свитая в жгутик простыня уползла под подушку, а одеяло бесформенной кучей лежало на полу.

    Он поднял одеяло, встряхнул его, приготовился бережно набросить на Аду — и замер. На белой, гладкой спине, между лопатками сидел коричневый, мохнатый паук.

    — Пшёл! — тихо и яростно зашипел Алексей, махнул ладонью. Паук не шелохнулся. Родинка.

    «Не сгоняй паука…»

    Алексея прошиб холодный пот, сердце замерло, пропустило такт и вновь гулко заколотилось.

    — Да что это я, в самом деле… — прошептал он и поспешно прикрыл одеялом спящую Аду. Руки тряслись. Ему было невыносимо видеть её роскошное тело. Алексей тряхнул головой, сбрасывая необъяснимую, цепенящую истому.

    — Вот чёрт! — пробормотал он и заметался по комнате: искал папиросы, спички, трусы. Последние вскоре нашёл: намедни кто-то из них в игривом раже прицепил его бельишко на рожок люстры. Прочего искомого в спальне не оказалось. Он натянул трусы и на цыпочках вышел в столовую. Жмурясь от неожиданного света — в спальне из-за задёрнутых гардин стоял полумрак, — он обнаружил пустую смятую пачку вчерашнего «Кэмела» и несколько совсем хилых окурков в пепельнице.

    — Кажется, в бушлате что-то оставалось, — прошептал он. — А нет, так вернусь и чинарики распотрошу. Не покурить — совсем хана!

    Он рванулся в коридор и распахнул дверь отведённой ему комнатки. Его старую одёжку за ненадобностью спрятали куда-то, и он не мог сейчас вспомнить, куда. Трясясь от нетерпения, он заглянул в шкаф, в тумбочку, полез под кровать, где пылилась брезентовая котомка, с которой он приехал сюда. Алексей вытащил её за лямку — и вместе с ней вытащилось ещё что-то, завёрнутое в белую тряпочку. Он развернул её и воззрился на грубую статуэтку из глины. Огромный член, полустёртые следы букв на животе и на спине у куклы… Алексей вздрогнул вслед необъяснимо накатившей и тут же схлынувшей волне запредельного холода.

    Стараясь не глядеть на пол, Алексей встал с корточек, занёс ногу, намереваясь вдавить мерзостного глиняного уродца в пол, утоптать в порошок..

    «Не сгоняй паука, не топчи куклу…» Что это за слова? Где, где он мог их слышать? Аккуратно переставляя ноги, Алексей вышел в коридор…

    Какое-то курево отыскалось на кухне. С третьего захода он зажёг спичку, затянулся, не разбирая вкуса, присел на табуретку…

    Толстая, остро воняющая потом цыганка, побирающаяся по вагонам, пока проводники не высадили её где-то на подъезде к Уралу. Шастала, воровато озираясь, подсаживалась к пассажирам в общих и плацкартных, канючила на хлеб детишкам, предлагала погадать. Её гоняли, брезгливо отворачивались, покрепче прижимали к себе пожитки, бдительно оглаживали карманы…

    — «Яхонт мой бриллиантовый, позолоти ручку, не прогадаешь…»

    «Иди, иди, Бог подаст».

    «Ай, и ждёт тебя, милый…»

    «Пошла вон, я кому сказал?!»

    И на прощание — злобный блеск чёрного глаза, вкрадчивый шёпот:

    «Паука не сгоняй, не топчи куклу — погибель накличешь…»

    Отчего-то эта ахинея билась в голове всю дорогу до Питера, а как попал Алексей на вокзале в родственные объятия — исчезла начисто и вспомнилась лишь сейчас, потому что не вспомниться не могла.

    — Чушь, пустое совпадение, — шептал он. — Нелепица полная. Однако же…

    Находка не требовала объяснений. Алексей вырос в среде, не знавшей запрета на тайные науки. Книжные прилавки и ларьки пестрели изданиями, преимущественно грошовыми и шарлатанскими, по оккультизму, гаданиям, нумерологии. «Звёзды и судьба», «История ведовства», «Чёрные мессы и ритуалы», «Как завоевать сердце любимого» и прочее в том же роде. Газеты были забиты рекламой практикующих магов и прорицателей типа мадам Броверман-Ленорман. Ко всей деятельности такого рода Алексей относился не только брезгливо, а и с опаской, и отнюдь не потому, что не верил в тонкие миры. Наоборот, их существование было для него более бесспорным, чем существование собственное. Но перед каждой душой ворота в эти миры откроются в положенный срок; и до времени ломиться туда — глупо и чрезвычайно опасно для самого взломщика и для всех, кого он, добровольно или помимо их воли, тянет за собой.

    И вот теперь преступная дура, смазливая и коварная, сделала его жертвенным бараном и протащила через взломанные ворота. И самое страшное заключается в том, что ей это удалось вполне. А он-то — и вправду баран! — увидел в ней высокую мечту, идеал… И поддался на убогие уловки суккуба — демона самого низкого пошиба, принявшего женское обличие!..

    — Стоп-стоп, — сказал себе Алексей, пытаясь холодным голосом рассудка заглушить ярость, совершенно неадекватную ситуации. — Привлекательная, молодая, обеспеченная женщина проявила, как умела, свою в тебе немалую заинтересованность. И её можно понять: за хрычом-дядюшкой сладко ли? Так разве это беда? Тем более, при таком раскладе открываются возможности, о которых ты едва ли мог и мечтать…

    Но тело отказывалось внимать здравым доводам и действовало на особицу, ведомое непонятной силой. Аккуратно сложил всю одежду, которой его наделили в этом доме — дядин костюм, рубашки, бельё, носки, купленный ему клетчатый пиджак. Рядом поставил чёрные лакированные ботинки. Облачился в латаную серую рубаху и суконные штаны (гардероб, в котором он сюда прибыл, нашёлся во встроенном шкафу). Отыскал огрызок химического карандаша и принялся за прощальную записку. Несколько вариантов исчиркал и порвал. Нужно было спешить. Он боялся, что Ада проснётся и войдёт сюда. Тогда… он не знал, что будет тогда, но этого следовало избежать во что бы то ни стало.

    «Эти серьги оставляю Вам в возмещение расходов, связанных с моим пребыванием. Всеволоду Ивановичу скажите, что меня срочно вызвали в Иркутск».

    Сойдёт. Придумывать что-то ещё нет времени. Безымянная сила гнала его прочь из ведьминского гнезда, на вольный воздух.

    Алексей подхватил котомку и, стараясь не стучать сбитыми кирзовыми сапогами и не скрипеть входной дверью, выскочил из квартиры. Спускаясь по лестнице, он ни разу не оглянулся.

    Антикварные часы в гостиной пробили семь раз.

    — Жаль, — пробормотал он, уловив отголосок часового боя. — Жаль.

    Так и трясся в пустом в этот ранний час трамвае с одной лишь мыслью, которую и мыслью-то было не назвать: «Жаль. Жаль. Жаль». И только на кольце вдруг подумалось: «Но куклу все же не раздавил». И мир начал расцвечиваться вновь.

    Посидел на лавочке у Александринки, вспоминая все, что произошло с ним, поломал голову, что же делать теперь. Выходило, что нечего. Впрочем, не совсем так — оставалось у него в Ленинграде одно пустячное, чужое, в общем-то, дельце…


    * * *

    VIII


    Дядя Гриша, солидный зэк-»хозяйственник» из Ленинграда, пришёл по этапу, когда Алексею оставалось мотать всего три месяца, — правда, об этом ещё никто не знал. С собой дядя Гриша привёз кучу справок о правительственных наградах и трудовых заболеваниях и ещё — валторну в коленкоровом чехле. Его почти сразу определили на хлеборезку, а свой инструмент он расчехлил, придя к Алексею в оркестрик. Музыкант он был так себе, но собеседник занимательный и человек без явной подлянки. Дядя Гриша, стреляный воробей, довольно долго присматривался к Алексею и только буквально накануне его освобождения за ночным чифирем Обратился-таки с серьёзной просьбой. Уж больно удачно все сходилось, а второго такого случая пришлось бы ждать ещё годы — всего-то их дяде Грише нарисовали восемь, за крупное хищение.

    С одной стороны, была у дяди Гриши в родном городе давняя, основательная подруга Надежда Поликарпова. С другой стороны, далеко не все нажитое многолетними трудами возвратилось в казну — кое-что было припрятано по разным надёжным местам, знать о которых ни Алексею, ни Надежде неинтересно. Но одно местечко оказалось, из-за понятной спешки, неудачным, гиблым — самое большее через год-два пойдёт на снос ветхий дровяной сарайчик, и захованное в нем добро либо отойдёт совершенно незаслуженно к случайным людям, либо пропадёт вовсе. Обидно. И вот какая получается комбинация: Надежда знает, где сарайчик, Алексей теперь знает, что в нем примерно находится, а дядя Гриша знает, и что, и где, но только, по удалённости своей и несвободе, взять не может. Так пусть тогда возьмёт Надежда. Кое-что сбережёт для него, кое-чем сама попользуется. Ясное дело, в письме, которое подлежит обязательной цензуре, всего этого внятно не скажешь, а невнятно — Надежда не поймёт, да и начальство, не любящее туману, не пропустит. Так что сам Бог велел Алексею, будучи, значит, в далёком Ленинграде, заглянуть к Надежде по такому-то адресу и передать пару приятных слов.

    Конечно, добрый вестник в накладе не останется — об этом Надежда, баба умная, сама догадается. Только нужно сказать некое «петушиное слово», о котором дядя Гриша с ней давно уже условился на какой-нибудь подобный случай, а иначе примет она все за чистое фуфло и Алексея на порог не пустит.

    Честно говоря, очутившись за воротами лагеря, Алексей напрочь забыл и об этом разговоре, и о самом дяде Грише. Вспомнил только сегодня утром, когда сидел на лавочке перед Александринкой и пытался сообразить, что же теперь делать. В Иркутске его никто не ждёт, здесь концы обрублены… Разыскивать эту самую Надежду Поликарпову на какой-то улице Шкапина не очень-то и хотелось. Однако, раз уж все вышло, как оно вышло, почему бы не сделать доброе дело? К тому же никаких других идей не было вовсе.

    И Алексей поплёлся от Невского на юг, расспрашивая прохожих, где тут скупка, ломбард и улица Шкапина.

    Скупка, которую ему указали, была закрыта. В ломбарде у него отказались принять украшения, сославшись на отсутствие прописки. Он ткнулся в пару комиссионных, но там ему отказали по той же причине, с явным подозрением поглядев на его более чем скромный наряд.

    Конечно, кое-что он сможет пристроить по страшной дешёвке какому-нибудь барыге, но барыгу нужно ещё поискать… И, здраво рассуждая, неведомая Надежда Поликарпова, как подруга дяди Гриши и, скорее всего, женщина зажиточная, может в этом деле оказаться полезной… Опять же, других идей нету, а денег осталось совсем смешное количество.

    Так он потихоньку, часу уже в седьмом вечера, Добрёл до улицы Шкапина — кривоватой, со страшными чёрными домами по сторонам, начинающейся глухим забором и пятью пивными ларьками подряд. Здесь, за Балтийским вокзалом, Алексей увидел совсем другой город, ничем не напоминающий ни величественный Невский, ни чистенький зелёный микрорайончик с монументальными домами послевоенной застройки, где жила семья его дяди. Дом Надежды Поликарповой он отыскал сразу, зато с квартирой пришлось помучиться. Одинокая старуха, сидевшая во дворе на перевёрнутом ящике, только тупо молчала и пускала слюни, а игравшие в «чижа» мальчишки вместо ответа послали его куда подальше и немедленно разбежались. Лишь в третьей парадной, такой же тёмной и обшарпанной, как две предыдущие, забравшись на четвёртый этаж по щербатой лестнице, он увидел крашенную суриком дверь с номером «18», на обоих косяках которой лепилось десятка полтора электрических звонков. Под одним из них он не без труда прочёл: «Поликарповой» и позвонил.

    Сначала он услышал шарканье ног и звон упавшего таза. Потом визгливый старушечий голос крикнул: «Надька, к тебе звонятся!» Потом накатил и тут же стих определённо пьяный гам, кто-то радостно и громко сказал: «Базлыкины припёрлись!» Затем — стук тонких каблучков, и дверь наконец открылась. На него смотрело вполне заурядное лицо женщины лет сорока с круглыми щеками и грубым, ярко размалёванным ртом, растянутым в улыбке. «Торговля или общепит», — мгновенно определил он. Улыбка сошла, как только женщина увидела Алексея и его неказистый бушлат.

    — Тебе чего? — прищурясь, спросила она.

    — Вы Надежда Поликарпова?

    — Допустим. — Женщина откровенно разглядывала его с головы до ног. — Что дальше?

    — Я к вам по объявлению, — произнёс Алексей заповедные слова, чувствуя себя полным идиотом.

    — Какому ещё объявлению? — уже совсем подозрительно спросила женщина.

    — Насчёт уроков музыки.

    — А ну вали отсюда… — начала женщина, но тут же изменилась в лице, и Алексей понял, что она, не сказать чтобы пьяна, но явно подшофе. — Постой, постой… И на какой музыке ты играешь?

    Это шло уже по тексту.

    — Могу на любой, но все больше на валторне… Женщина схватила Алексея за рукав и втащила в длинную, узкую прихожую.

    — От Гриши, да? — быстрым полушёпотом спросила она.

    — Да. Он просил…

    — Т-с-с, тихо… Потом расскажешь. Соседи проклятые…

    Она уже тащила его по бесконечному коридору.

    — У меня гости сейчас. Ты при них тоже особенно не того, хотя люди хорошие, и Гришу помнят. Я скажу, что ты оттуда, по одёжке видать, но про остальное только когда уйдут… Есть хочешь?

    — Да не отказался бы, — сказал Алексей, за день съевший только пирожок со стаканом газировки.

    — Вот и хорошо… Ты свой клифт лучше в коридоре оставь. Тебя как звать-то?

    — Алексеем.

    — А вот и Алексей, друг нашего Григория Семёновича! — объявила женщина, вталкивая Алексея в комнату.

    Сквозь дым он толком не разглядел ни лиц, ни обстановки. За столом сидела небольшая, но уже вполне весёлая компания.

    — О-о-о!

    — Как там Гришенька?

    — Гостям рады!

    — Штрафную ему!

    — Какой хорошенький мужчинка!

    — Спасибо, спасибо, — говорил Алексей, подталкиваемый к столу. — Гриша хорошо, здоров, хлеборезом работает, вам велел кланяться, с удовольствием, спасибо, за ваше здоровье!

    Он махом осушил полный стакан удивительно приятной водки и только после этого сел на подставленный стул.

    — От это по-нашему!

    — Закусить ему! Надь, где тарелки?

    — Огурчика!

    Минут пятнадцать Алексей ел, что подкладывали на тарелку: салаты, мясной и овощной, студень, шпроты, ветчину, — запивая ситро, односложно отвечая на вопросы и опрокидывая рюмочку после каждого тоста. Потом он откинулся на спинку стула и в охотку закурил. Сидевшие за столом уже обрели для него лица. Высокий лысый мужчина в очках и полувоенном кителе, типичный комендант. Толстая женщина в дорогом бархатном платье. Шумный, размахивающий руками еврей, чуть напоминающий шимпанзе. Хозяйка в вышитой кофточке. Ещё одна женщина, помоложе, примерно сверстница Алексея, длинноносая, в мелких химических кудряшках. Рядом с ней упитанный брюнет, совсем мальчишка, румяный и усатый, но очень застенчивый. Алексей вступил в разговор уже активно.

    — И что, действительно музыкант? Что кончал? — допытывался у него весёлый еврей.

    — Учился в консерватории. Дошёл до третьего курса.

    — Много лабухал?

    — Приходилось. — Алексей невесело усмехнулся.

    — Эдичка не просто так спрашивает, — пояснила толстуха. — Он у нас, и сам это… как его… концертмейстер.

    — Эллочка, ты не точна. Я к тому же руковожу народным оркестром при Доме культуры железнодорожников, — не без гордости сказал концертмейстер.

    — Ба-альшой человек! — нетрезво протянула Надежда. — Свадьбы, юбилеи там, похороны, танцы…

    — А не выпить ли по этому поводу? — оживился комендант. — За тебя, Эдуард Борисыч, Моцарт ты наш недорезанный!

    — Эдуард Борисович… — поставив пустую рюмку, задумчиво сказал хмелеющий Алексей. — Мой отец тоже был Эдуард…

    — Таки что, из наших? — Концертмейстер с интересом посмотрел на Алексея.

    — Нет, вообще-то. Отец говорил, что семья вышла из Польши.

    — Ха, Польша. — Эдуард Борисович взмахнул руками. — На пять процентов Париж, на остальное Бердичев!.. На баяне умеешь?

    — Пробовал немного. Но учился на пианиста. Эдуард Борисович подпрыгнул, как чёртик на пружинке, и полетел в правый от окна угол, где Алексей только сейчас заметил коричневое пианино.

    — Поди-ка сюда, — позвал его концертмейстер, откидывая крышку. — Покажем этим фраерам, что умеют виртуозы!

    — Да я… — начал было Алексей, но вся компания весело закричала: «Просим, просим!» — и Алексея стали подталкивать к инструменту.

    Концертмейстер тем временем нырнул под стол и вылез оттуда, держа в руках баян в футляре.

    — Делаем так, — сказал он, расстёгивая пуговицы. — Я начинаю, ты подхватываешь, потом наоборот. Понял? Сначала, для разгону, даю чего попроще… Ну, держитесь, граждане-товарищи! Понеслась!

    Смех смехом, но лабух он был действительно классный. Шустрые волосатые пальчики бегали по кнопкам со скоростью летящей стрелы, безошибочно попадая в цель. И насчёт попроще он явно пошутил, начав с классики ресторанной виртуозности — «Чардаша» Монти. Что ж, ремеслом такого типа Алексей владел вполне и без заминки включился в состязание, обволакивая заданную Эдуардом Борисовичем тему паутиной сложного ритмического аккомпанемента, чуть-чуть перенося акценты и вынуждая уже баяниста искать новые ходы. Тот моментально разобрался, что имеет дело не с новичком, принял предложенную Алексеем игру и развил её, с половины такта перейдя на размер три четверти и предоставив самому Алексею вести основную тему. Пианист не растерялся, и прославленный чардаш плавно перешёл в нечто наподобие «Собачьего вальса», потом в «Амурские волны», которые взмокший Эдуард Борисович через ловко ввёрнутое сэгуэ из трёх нот перевёл в «Златые горы». Попурри продолжили «Бессамемуча», «Джордж из Динки-джаза» и «Трансваль, Трансваль, страна моя». Публика от таких переходов просто обалдевала. Привязав к жалостному припеву «Трансваля» хвостик от «Чижика-пыжика» и не отрывая пальцев от инструмента, Эдуард Борисович хрипло крикнул:

    — Могем! Теперь ты веди…

    Алексей себя упрашивать не заставил и моментально обрушил на слушателей искромётный канкан Оффенбаха. Вволю помучив уже с трудом успевавшего за ним концертмейстера, Алексей перескочил на другой канкан, народный, и окончательно поверг всех в восторг, когда подключил к пианино и баяну третий инструмент — собственный хорошо поставленный баритон. Взмахнув головой, он запел:


    Была я белошвейкой,

    И шила гладью,

    Потом пошла на сцену

    И стала… примой.

    Певицей знаменитой,

    Почти звездою —

    Как трудно заработать

    На жизнь… искусством!


    И все дружно, экстатически подхватили:

    — Па-рам-пам-пам! Па-рам-пам-пам!

    Успех был безоговорочный. Эдуард Борисович подскочил к раскрасневшемуся Алексею и шумно расцеловал его.

    — Голуба! Все, завтра ко мне в оркестр! В шампанском купаться будешь, в золотой унитаз какать! Нет, ну ты подумай, самого Синоманского уделал, а?

    Женщины визжали и пачкали лицо Алексея губной помадой. Комендант протиснулся мимо них с полным стаканом водки.

    — До дна, Леха! Заслужил. Праздник продолжался.


    * * *

    IX


    Алексей с трудом разлепил левый глаз, потом правый, охнул и поспешно закрыл глаза. Снова открыл, но то, что он успел увидеть в первый раз, никуда не исчезло.

    Он лежал, накрытый ватным одеялом, прижатый к оклеенной газетами стене в торце узкой и очень длинной комнаты. Сквозь далёкое окно сочился серый предрассветный сумрак, падая на убогую обстановку. У той стенки, в которую упирались его ноги, рядом с кроватью, точнее, неопределённым лежбищем, широким и мягким, стояла швейная машинка с ножным приводом. Над ней — рамка с несколькими неразборчивыми при таком свете фотографиями, далее ряд гвоздей, с одного из которых свисал его бушлат. Потом дверь с облупившейся краской, ряды навесных кухонных полок, завешенных марлей, под полками — когда-то зелёная, явно садовая скамейка. Голова Алексея упиралась в третью стену, где впритык к лежбищу стоял пузатый чёрный шкаф, закрывая вид на остальную часть комнаты. На шкафу сидела, кокетливо склонив белокурую фарфоровую головку, матерчатая кукла в бархатном бордовом платье — старинная, дорогая, совершенно здесь неуместная. С потолка свисала лампочка с абажуром из газеты. Рядом с ним кто-то негромко сопел. Алексей откинул одеяло и, прищурившись, посмотрел на спящую фигуру. Из лёгкой ночной рубашки выбилась грудь — большая, белая, чуть рыхлая, но в целом ничего. Женщина. Длинные светлые волосы закрывали лицо, так что Алексей разглядел только ухо и часть щеки. Аккуратно двигая непослушными ногами, Алексей перелез через женщину и, уже стоя на полу, прикрыл её одеялом.

    М-да. Значит, все же вчера он напился до бесчувствия. Третий раз в жизни, причём первые два приходились на далёкую безумную зиму в Трехреченской. Он выставил вперёд руку, с горьким наслаждением отметив, как сильно дрожат пальцы, другую прижал ко лбу адски болевшей головы и двинулся вдоль длинной стены к окну. Рассуждая логически, где-то здесь должен быть стол…

    Стол обнаружился возле окна, напротив скамейки, в той части комнаты, которую с кровати было не видно. На столе было почти пусто. Только чугунный чайник и банка с окурками. Впрочем, около банки разыскались спички и надорванная пачка «Беломора». Алексей поднял чайник и, запрокинув голову, попил воды из носика. Потом сел, закурил и стал смотреть в окно.

    Странно, он ведь все очень чётко помнит. Надежда Поликарпова, квартира восемнадцать. Ели, пили, очень вкусно. Гости — две женщины, трое мужчин. Одного зовут Эдуард Борисович, он играл на баяне, а Алексей на пианино, коричневое такое. Даже что-то спел, и его пригласили играть в оркестре. Дальше… дальше он открыл глаза в этой комнате, в одной постели с совершенно незнакомой женщиной… Совершенно? Это не может быть никто из вчерашних — одна толстая и пожилая, другая завита, как барашек, у хозяйки тёмные волосы и совсем другая комната, пошире и много богаче.

    Алексей ещё раз приложился к чайнику.

    — Проснулись, Алешенька?

    Он чуть не поперхнулся. Бросил чайник, резко повернул голову.

    Женщина стояла босая, стыдливо прикрываясь одеялом. Не старая. Густые волосы по плечам. Большие зелёные глаза. Они внушили Алексею какую-то безотчётную тревогу. Он отвёл взгляд и хрипло спросил:

    — Я где? Ты кто?

    — Да я Валька. — Женщина пренебрежительно махнула рукой.

    — я тут как?

    — Да вы садитесь, садитесь, я мигом. Вы только не смотрите…

    Она отступила за шкаф и продолжала из-за открытой дверцы.

    — Вы пришли вчера с Надеждой Никаноровной и ещё с мужчиной, таким жельтменом. Они попросили, чтоб я вас переночевать оставила. Вы строгий, мрачный сидели и курили все. Я вам на диванчике постлала, а себе на лавочке. Вы сразу легли и уснули…

    — А потом? — прокаркал Алексей. Она вышла из-за шкафа с расчёсанными волосами, в юбке-клёш и полосатой кофточке с коротким рукавом.

    — Чуть-чуть ещё потерпите, Алешенька.

    Встав на скамейку, она откинула марлю и принялась шуровать на полках, перекладывая какие-то предметы на самую нижнюю. Алексей отвернулся.

    — Ну вот, — сказала Валька и поставила на стол алюминиевый поднос. На блюдечке — нарезанное сало, на втором хлеб, в баночке огурцы в рассоле, стаканчик-полторастик. Почти полная бутылка водки, заткнутая винной пробкой.

    — Отдыхайте, — сказала Валька. — Я пойду чайничек поставлю.

    Она вышла. Алексей посмотрел ей вслед, схватил банку с огурцами, жадно хлебнул рассола. Крякнул, махнул рукой и зубами вытащил из бутылки пробку.

    Да, так напивался он третий раз, но опохмелялся впервые. И, надо же, совсем неплохо. Оч-чень даже неплохо!

    Он налил вторую, выпил уже без дрожи, подцепил огурчик, захрустел им. Как-то вскользь заметил, что сидит в одних трусах. Одеться, что ли? Отчего-то вспомнились Валькины глаза — чистые, бездонные. Алексей отмахнулся, сгоняя наваждение, пробормотал: «А, ладно, успеется», — и надевать штаны не стал.

    Валька принесла чайник, достала чашки, сахар, варенье, половинку калача. Алексей налил себе третью стопку.

    — Примешь за компанию? — великодушно спросил он.

    — Да я бы чайку, Алешенька… Ну, если только за компанию… У меня там ещё наливочка стоит. С чайком хорошо.

    — Можно и наливочки, — согласился Алексей. Они пили чай с вишнёвой наливочкой. Валька улыбалась, что-то такое приговаривала. Алексей не слушал. Ему было хорошо, спокойно, и сильно тянуло в сон.

    — Ещё чашечку хочете? — спросила Валька. Он встал, потянулся и шумно зевнул. За окном рассвело.

    — Час-то который? — спросил он.

    — Седьмого начало только. На кухне радио гимн отыграло.

    — Я ещё посплю, — сообщил он.

    — Спите, спите, Алешенька.

    Он прошлёпал в торец, повалился на лежанку и накрылся одеялом. Валька стала прибирать со стола.

    — Иди сюда! — сказал он.

    Днём Валька разбудила его — пришла Надежда Поликарпова. Женщины чинно сели за стол, отвернувшись от него. Он оделся за створкой шкафа, как давеча Валька, пригладил волосы пятернёй и вышел.

    Надежда увела его к себе — оказалось, что живёт она по той же лестнице, только двумя этажами ниже. Разговор у них получился строгий, деловой.

    — Значит, точно во втором ряду за трубой и на дверце номер семьдесят девять? — переспросила она.

    — Гриша так сказал.

    — Знаю такой сарайчик. В углу, говорите, под козлами?

    — Да.

    — И что там? Большое, тяжёлое?

    — Не знаю. Гриша сказал, что одна управитесь — и отрыть, и донести. Только попадёте ли туда незаметно?

    — Это моя забота.

    — И ещё Гриша сказал, чтобы потом мне…

    — Не дура, понимаю. Не обижу, не бойтесь.

    Тут как раз пришёл Эдуард с бутылкой. Разговор принял совсем другой оборот и проходил за столом за обильными и аппетитными остатками вчерашнего пира.

    — Тут ведь, понимаешь, не просто все, — говорил концертмейстер, заглядывая Алексею в глаза. — Коллектив у нас народный, самодеятельный, единиц штатных нет, со всеми вытекающими… Конечно, у меня свои люди в дорпрофсоже, оформят тебя каким-нибудь методистом-инструктором… Ты как, по сроку вышел или?..

    — Или. Реабилитированный.

    — Это хорошо. Замечательно. Тогда с устройством и пропиской проблем не будет. Только сейчас лето, начальство в отпусках. Ты до той поры согласен так поиграть, за живые деньги? Работы много. Танцплощадки, павильоны.

    — Согласен.

    — Умница. Пожить пока можешь у меня на дачке, только ездить далеко.

    — Можно. Только что ж я вас стеснять буду? Может, лучше у Вальки?

    Эдуард Борисович хитро подмигнул.

    — Тёплый бабец, да? — шепнул он, косясь в сторону Надежды. Та как будто ничего не слышала. — Не хоромы, конечно, но на месяцок-полтора сойдёт, если хозяйка не против.

    — Думаю, не против. — Алексей ухмыльнулся.

    — Теперь так: на раскачку тебе два дня. В среду репетиция, с четверга ты за роялем. Адрес я тебе дам, точное время сообщу через Надежду — у неё телефон в квартире.

    Эдуард Борисович полез в пиджак, достал бумажник, вытащил оттуда несколько купюр.

    — Значит, тысяча, пятьсот и ещё две сотки. Это тебе.

    — Спасибо, но я не могу…

    — Что значит не могу? Ты что, явишься в дом культуры или, хуже того, на выступление таким охламоном? Завтра же купишь себе приличный костюм, рубашку, ботинки. Отдашь с гонораров.

    — Понятно.

    Алексей спрятал деньги в карман.

    В Валькиной комнатушке Алексей обосновался явочным порядком: поднялся вечером от Надежды, попил чайку, умыл лицо на кухне да и завалился на широкую лежанку. Вскорости туда же пристроилась и Валька.

    Когда он проснулся, Вальки не было — на работу пошла или ещё куда. Кипяток в чугунном чайнике не остыл, а помимо чаю Валька оставила на столе варенье, накрытое от мух салфеткой, кусок ситника и ключи — один от квартиры, другой от комнаты. Алексей поел, оделся, а перед уходом запрятал мешочек с оставшимися мамиными драгоценностями под шкаф, в самый дальний, пыльный и практически недосягаемый уголок. Пока дела шли таким образом, торопиться с продажей явно не стоило.

    Он пошатался по городу, по магазинам. Возле Мальцевского рынка присмотрел себе подходящий костюм — не новый, правда, зато качественный, из синего габардина, и по размеру впору. В других местах он разжился шляпой, добротными чёрными штиблетами, бритвенным прибором и двумя флаконами одеколона. Прочих аксессуаров он покупать не стал, поскольку утром порылся немного в Валькином безразмерном шкафу и откопал в одном из ящиков вполне приличное мужское исподнее, две пары вигоневых носков-»карасиков», белую рубашку с самую малость широковатым воротом и даже подтяжки с галстуком, модным, синим в белый горошек. Все было чистое. Скорее всего, от прежнего Валькиного сожителя осталось — ну да не один ли чёрт? Всяко экономия. Уже на обратном пути он, посомневавшись немного, завернул в гастроном и купил банку бычков в томате и две бутылки водки.

    Вернулся он в пустую комнату, разложил обновки на лежанке, сел, выпил водочки, закусил хлебцем, покурил, потом решил глянуть, как он будет смотреться в костюмчике. Получилось неплохо. И как раз когда он любовался на себя в зеркало открытой створки шкафа, вошла Валька.

    — Ой! — взвизгнула она, увидев со спины незнакомого шикарного мужчину у себя в доме. Алексей с улыбкой повернулся.

    — Что голосишь, дура? — беззлобно спросил он. Валька взвизгнула ещё раз, выронила из рук кошёлку, подбежала к Алексею и обняла его, уткнувшись лицом в грудь. Он отстранил её.

    — Костюмчик попортишь, смотри.

    — Ой, Алешенька, да какой вы в нем интересный! А я пришла, огорчилась очень, вас не заставши, думала, вы совсем от меня ушли, а потом дай, думаю, в магазинчик схожу, авось он и объявится. Возвращаюсь, а тута уже кто-то есть. Перепугалась я…

    — Ладно, потом расскажешь. Давай-ка перекусим чего-нибудь. Яишню вон сготовь, чтоб по-быстрому.

    Валька кинулась на кухню.

    Перекусывали они долго, основательно. Валька разрумянилась от водочки и от присутствия Алексея, мела языком, как помелом. Алексей не обрывал её, но и не вслушивался.

    В кошёлке у неё, помимо хлеба, макарон и колбасы, оказалась ещё бутылочка кагора, так что Алексей в скором времени опять напился до бесчувствия и замертво рухнул в койку.

    Утром ему снова было плохо. Он растолкал Вальку и послал её за вином — сегодня ему ещё никуда идти было не надо. Они не спеша опохмелились, он пришёл в благодушное настроение и подарил Вальке двести рублей на хозяйство. Она разрыдалась от счастья и тут же ещё раз сгоняла в магазин.

    В среду Алексей с утреца сходил в баню, подстригся там, побрился и во всей красе отправился в Дом железнодорожника. Эдуард Борисович встретил его как родного. Помимо прочего, Алексей показал, что может работать не только на рояле, и Эдичка с ходу определил его на бас-геликон вместо ушедшего в отпуск оркестранта — для разного рода выездных мероприятий типа похорон, на которые пианино с собой не потащишь.

    Жизнь входила в свою колею. С работы Алексей возвращался когда как, но большей частью поздно и, как правило, навеселе — если мероприятие проходило с возлияниями, то и музыкантов тоже не забывали. Если Валька встречала его одна, он, по настроению, либо садился ужинать, а потом тащил её в койку, либо наоборот. Иногда он заставал её в компании каких-то серых, смирных мужичков, и в этом случае выпивон продолжался. Но к полуночи она выставляла гостей, укладывала Алексея спать, если он выказывал такое желание, и, прибрав со стола, забиралась к нему под бочок.

    Просыпался он, если не был с сильного перепоя, поздно. Иногда Валька была дома, и тогда она тут же кормила его плотным завтраком. В другие дни её уже не было, тогда завтрак стоял на столе под салфеточкой. Когда же, мучимый похмельем, он продирал глаза затемно, то тут же расталкивал её: она безотказно пользовала его из своих заначек, как правило, подлечиваясь и сама, после чего он обычно снова засыпал.

    Он так и не понял, работает где-нибудь Валька или нет. Как-то вечерком за бутылочкой он спросил её об этом. Она тут же охотно и путано принялась что-то рассказывать, но он ничего не запомнил. Да и не сказать, чтобы его это особенно интересовало, как и вообще её биография и личные чувства. Его безучастность ни капельки не смущала её, и она, если не прикрикнуть, чесала языком безостановочно.

    Кое-что из рассказов невольно отложилось в его памяти. Эта комнатка досталась ей после того, как расселили их барак, оказавшийся в полосе отчуждения новой железнодорожной ветки. Раньше здесь жила какая-то бабка, которая давным-давно уехала в другой город к родственникам да там и померла. Из вещей Валька принесла сюда только швейную машинку, свои наряды и всякую мелочёвку. Все прочее, от шкафа до чугунного чайника, осталось здесь после бабки, точнее, после того, как её родственники вывезли или распродали все, имеющее хоть какую-то ценность. Если бы квартира не числилась по нежилому фонду, Вальке бы не видать этой комнаты, как своих ушей — отошла бы жилплощадь кому-нибудь из городских очередников. А так, можно считать, повезло ей чрезвычайно.

    В ту пору она работала в УРСе подсобницей. Зарплату платили с гулькин нос, и, хотя на такой работе можно было немного подкармливаться, хотелось ещё и приодеться, и в кино — дело-то молодое. И открыла Валька отхожий промысел: призаняла денег, купила в родном УРСе два ящика водки и стала потихоньку продавать по ночам жаждущим ханыгам. Наученная более опытными подругами, товар она с собой не брала, а тащила клиентов на шестой этаж и, оставив их на площадке, брала деньги и выносила за сколько уплачено. Поначалу все шло неплохо, но потом желающие стали сами являться к ней на дом, преимущественно без денег, канючить, предлагать в залог какой-то хлам, скандалить, громко материться. Соседи нажаловались в милицию. Пришли, составили протокол, отобрали водку и сообщили на работу. Валька обрыдала все начальственные кабинеты. Её хотели было пожалеть, не увольнять, а только понизить в должности, но дальше подсобницы понижать было некуда, и её перевели «на путя». Поворочав с месяц рельсы, Валька не выдержала и ушла сама.

    Ещё Алексей узнал, что прежде у неё был муж, капитан артиллерии, герой и инвалид войны, безвременно скончавшийся от ран, и дочка Лиза, которая воспитывается у бабушки под Новгородом. Фотографию дочки, широкоскулой, узкоглазой и некрасивой, она показывала ему при каждом удобном случае, а вот фото героического мужа у неё не оказалось. Алексей сразу понял, что муж-то вряд ли и был.

    И лишь одно её высказывание запомнилось ему железно, потому что поразило до глубины души. Как-то ночью, когда он был в лирическом настроении после хорошего ужина под коньячок, она прижалась к нему и всхлипнула.

    — Что ты, дура, сопли-то распустила? — ласково осведомился он.

    — Ой, боязно мне, Алешенька…

    — Чего тебе боязно?

    — Что надоем я вам, что уйдёте вы от меня, оставите одну-одинешеньку…

    — Ну, уйду когда-нибудь, — сказал он, начиная понемногу сердиться. — Не век же мне с тобой куковать. Найдёшь себе другого. На мне свет клином не сошёлся.

    — Ой, да где ж я ещё такого найду-у?..

    — Какого ещё такого? — спросил Алексей.

    — Такого… ну, с бабами ласкового да сноровистого…

    — И чем это же я такой особенно сноровистый? Дыхание Вальки сделалось прерывистым. «Небось покраснела, оглобля», — решил Алексей.

    — Ну, это… Вот когда вы ещё в самый первый раз-то с Надеждой Никаноровной пришли и на ночь остались… так ночью проснулись, зашуршали, я ещё к вам подошла, водички, думаю, подать или ещё чего. А вы меня — хвать! И до утра… это самое… Четырнадцать раз…

    — Сколько-сколько? — не веря своим ушам, спросил Алексей.

    — Четырнадцать разиков оттоптали, я считала… Сомлела я тогда чуть не до смерти… Охочая я до этого дела, прямо срам, — прибавила она совсем шёпотом.

    — Ты вот что, — после паузы сказал Алексей. — Коньячку мне спроворь полстаканчика, если осталось ещё.

    Она поднялась, включила свет, подошла к столу, забулькала.

    Он лёжа выпил, утёр рот.

    — Поставь на место. Она поставила.

    — Теперь иди сюда.

    Он самодовольно улыбался.

    — Ляг. Четырнадцать не обещаю, но разик-другой с моим удовольствием.

    Проснулся он поздно. Валька против обыкновения ещё спала, свернувшись калачиком, как говорится, усталая, но довольная.

    Он подошёл к столу, и хотя нисколько не мучился после вчерашнего, с удовольствием хлебнул из горлышка марочного коньяку. Закусил ломтиком краба, который вытащил пальцами из открытой банки.

    Со жратвой у них определённо становилось лучше день ото дня. Его заслуга. Борисыч начал кое-что отстёгивать, всякий раз извиняясь:

    — Пока что удерживаю двадцать пять процентов. В счёт долга.

    А на днях его прямо с репетиции вызвала в коридор Надежда Поликарпова. Посмотрев по сторонам, она вынула из сумочки две тысячи и протянула ему:

    — Ваша доля.

    — А не маловато ли? — укладывая деньги во внутренний карман, спросил он.

    — Да там и было… — Она брезгливо махнула рукой. — Впрочем, вот ещё, возьмите.

    Она ещё раз залезла в сумочку и вручила ему небольшую пачку облигаций.

    — Резаная бумага, — заметил он, но облигации взял.

    — Не ерундите. С осени начнут погашать. Сам Хрущёв объявил. Газеты читать надо.

    Алексей купил себе часы, новых рубашек, куртку «с плечиками», стал больше выдавать Вальке. На себя она не тратила ничего, боялась, но покупала дорогие продукты, вино, коньяк.

    «Может, со следующего раза абажур приличный купить? — подумал он, ещё раз хлебнув из горлышка. — Или там скатерть?»

    Впрочем, с какой стати обустраивать эту халупу? Все равно через недельку-другую он отсюда съедет. Борисыч уже начал хлопотать.

    Валька сладко зевнула и перевернулась на другой бок.

    «Захаживать, однако, буду. Отчего бы не захаживать… Пожалуй, куплю ей платок. Или чулки со швом?»/p>

    Он отправил в рот кусок ростовского окорока.

    «Нет, братцы, так жить можно, — думал он, облизывая пальцы. — Ещё бы эта фефёла готовить научилась… Вот что — я ей гусятницу куплю».

    Валькины поразительные глаза больше не будоражили его, не заставляли скрывать смятение нарочитой грубостью. Привык, должно быть… Ада не вспоминалась вовсе. Иногда хотелось подумать о ней, как она там — но мозг тут же словно погружался в туман, из которого Алексей выплывал с какой-нибудь совсем посторонней мыслью.

    Квартира, в которой жила Валька, была совсем небольшая, делённая — всего три комнаты, кухня, уборная и ещё большой чердак, куда можно было попасть из кухни и где жильцы хранили всякий хлам, а помимо лета — и разные скоропортящиеся продукты. Соседей тоже было немного — старик да старуха. Полупарализованного старика соседа Алексей так и не увидел, только слышал его кряхтение за стенкой. С соседкой же, угодливой, но малоприятной старушенцией, он постоянно встречался на кухне или возле уборной. Держался вежливо, но холодно. И ещё пару раз сталкивался с жильцом, которому старики сдавали угол. Это был неприметный и тихий молодой человек, от вида которого Алексея почему-то передёргивало. Они не сказали друг другу ни слова, даже не поздоровались.

    Раньше, как рассказывала Валька, у неё с соседями были жуткие скандалы. Старуха даже раз, подметя кухню, высыпала весь мусор ей в суп. Но теперь, когда старик окончательно слёг, а особенно когда появился жилец, все как-то успокоилось.


    * * *

    X


    Начальник службы тяги женил сына. Свадьбу играли в Доме железнодорожника, а на свадьбе, само собой, играли музыканты народного оркестра. Мероприятие, разумеется, оформили как плановое, и никто из оркестрантов за него не получил на руки ни копейки. Однако они не роптали и старались на совесть. Свадьба сына большого начальника — это событие из разряда «надо», а на всякое «надо» полагается отвечать «есть!». Тогда и только тогда можно рассчитывать на блага, которые просто на деньги купить ой как трудно — отпуска в желательное время, продвижение по службе, премии, путёвочки, ордерочки, а то и орденочки. Алексею тем более было за что пахать: дело его, похоже, сдвинулось, и вскорости ему предстояла ответственная беседа в месткоме. Борисыч намекал, что предложат нечто непыльное по культмассовой линии.

    На самом событии его явно отметили. Заказывали сольные номера, хлопали от души, зазывали к столу, угощали. Под конец какой-то важный дядька облобызался с ним, и чуть позеленевший от зависти Борисыч, улучив момент, шепнул ему, что это был не кто-нибудь, а сам начальник главка.

    Домой Алексей пришёл в первом часу, изрядно пьяный, но в весьма приподнятом настроении. Дверь в квартиру оказалась незаперта. Кинув в прихожей портфель, с которым он теперь не расставался-и для солидности, и храня в нем, на всякий случай, «джентльменский набор»: стакан, штопор и презервативы, — он подошёл к Валькиной комнате. В приоткрытых дверях торчал ключ. В комнате горел свет и слышалась музыка. Он немного удивился — ни репродуктора, ни проигрывателя у Вальки не было — и, толкнув дверь, вошёл.

    Валька не кинулась ему навстречу. Она сидела за столом, тупо улыбаясь и держа в руке стакан. Напротив неё восседали двое мужиков: один маленький, со смешным остроносым личиком, второй — настоящий громила с черепом и рожей неандертальца. На полу стоял патефон. Гуляли, судя по всему, неслабо. На столе стояли две водочные бутыли, одна пустая на две трети, другая пустая совсем. Ещё одна лежала на боку. Из закуски Алексей разглядел только нарезанный лук на блюдечке, не считая некоторого количества беспорядочно разбросанных объедков огуречно-колбасного происхождения.

    — Алелешенька пришли! — радостно взвизгнула Валька. — А у нас гости…

    Маленький приподнялся и с большим чувством достоинства протянул руку. Чтобы пожать её, Алексею пришлось сделать шагов пять, что ему и удалось, правда, не без труда.

    — Тюкавкин, — представился гость, обхватив руку Алексея уже двумя руками. — Бухгалтер УРСа.

    — Захаржевский, — в тон ему сказал Алексей и покачнулся.

    — А это мой сослуживец, Дулёв Джон Терентьевич, бригадир погрузо-разгрузочной бригады того же УРСа, — Тюкавкин показал на громилу, сидевшего совершенно неподвижно.

    — Назван в честь Джона Рида, выдающегося пролетарского писателя Америки, — членораздельно произнёс громила и тут же уронил голову на стол.

    — Валенька, нам бы ещё стульчик и приборчик для товарища, — сказал Тюкавкин. Валька хихикнула.

    — Бесполезно, — заметил Алексей. — Набралась, как сука.

    — Сам сука, — вдруг сказала Валька.

    Алексей от неожиданности икнул. Тюкавкин потянулся к громиле и внезапно резко дёрнул его за волосы. Тот поднял голову.

    — Ты, Джон Терентьевич, иди-ка вон на лавочке отдохни. А мы с товарищем посидим-потолкуем…

    Громила встал, чётко прошагал к лавке и упал на неё лицом вниз. Алексей тут же сел на его место.

    Пластинка кончилась, и моментально встрепенулась Валька.

    — Алешенька, а нам товарищ Тюкавкин патефон подарили, — радостно сообщила она.

    — Стакан лучше давай и тарелку! — пробурчал он.

    — Я танцевать хочу! — отозвалась она и, держась за шкаф, встала. — В парке Чаир распускаются ро-озы! Поставьте, а?

    — Я те поставлю! — пообещал Алексей. — Стакан тащи!

    — А вон тут чашечка стоит, — сказал Тюкавкин. — Из неё не пил никто. Валенька чаю захотела, достала, а потом и забыла…

    — Наливай! — махнул рукой Алексей. — Со знакомством!

    — Очень приятно! — сказал Тюкавкин и вылил всю водку из оставшейся бутылки в чашку Алексея.

    — А себе-то? — качая головой, спросил Алексей.

    — Да, проявили, так сказать, нетвёрдость руки. — Тюкавкин вздохнул, нагнулся под стол и вынырнул с новой бутылкой.

    Валька, пытаясь завести патефон, споткнулась об него, расколотила пластинку и разревелась.

    — Да ладно тебе. — Алексей вдруг сменил гнев на милость. — Я завтра новую куплю. Садись, выпей с нами.

    — Женское общество украшает коллектив, — высказался Тюкавкин, наливая и ей.

    Выпили. Валька даже, кажется, протрезвела маленько, слазала на полку, достала ещё огурчиков и хлеба на закуску. На большее её, правда, не хватило. Она, держась за стену, доползла до лежанки и свалилась поперёк неё. Алексей ломанулся было вслед за ней, но врезался в шкаф, сверху что-то упало и звякнуло. Алексей пожал плечами и вновь уселся на стул.

    — А вы, значит, как нам Валенька докладывала, музыкальный работник? — осведомился Тюкавкин, наливая ещё по одной.

    — Да. Пианист. — Для большей убедительности Алексей поболтал в воздухе пальцами.

    — Почётный труд, — сказал Тюкавкин. — У нас всякий труд почётен. Я лично больше уважаю труд умственный, как то: работник культуры, образования или, допустим, финансово-учётного фронта…

    Алексея качало на волнах этого липучего голоса, то унося в беспамятство, то возвращая сюда, на шаткий стул у пьяного стола. Качало, качало, убаюкивало…

    Резко накренило и грохнуло… Алексей дёрнулся и протрезвел мгновенно.

    На него, обходя стол, кошачьим шагом надвигался товарищ Тюкавкин, держа в руке сточенную финку, которую Валька использовала для резки хлеба.

    — Ш-шпион! — шипел Тюкавкин. — Политбандит, с-саботажник!

    Осторожно, не отрывая глаз от безумного лица бухгалтера, Алексей поднялся и отпятился из узкого пространства между столом и боком шкафа на центр комнаты. Зрачки Тюкавкина сузились в точки, губы сосредоточенно двигались, остриё финки в его руке смотрело Алексею прямо в горло…

    …Эту несложную последовательность движений Алексей усвоил ещё в гимназические времена. Его научил странный человек Василий Фалькенгауз, бывший полицейский агент, работавший одно время в мастерской отца. Всерьёз воспользоваться этим приёмом пришлось лишь однажды, когда дальстроевские «социально близкие», они же «воры», проиграли его в карты. Проигравшего, явившегося за его жизнью, утром нашли в мусорном баке за пищеблоком. Больше на Алексея в карты не играли…

    Он плавным движением опустил руку в карман, нащупал там что-то, кажется, коробок спичек, медленно вытащил — и швырнул прямо в лицо Тюкавкину.

    Безумный взгляд бухгалтера переметнулся на летящий предмет, рука инстинктивно взлетела, прикрывая лицо.

    Этого было достаточно. Продолжив телом движение руки, Алексей одним прыжком приблизился к Тюкавкину и носком маховой ноги, обутой в модный остроносый ботинок, ударил его по голени. Тюкавкин охнул и согнулся. Колено Алексея поймало его опускающееся лицо на противоходе, а выкинутая вперёд ладонью рука оттолкнула задравшийся подбородок противника назад. Тюкавкин упал. Ноги Алексея оторвались от пола и опустились на грудь бухгалтера. Оглушительно треснули рёбра, из распяленного рта хлынул красный фонтанчик. Тюкавкин пару раз стукнул пятками по полу и затих.

    Алексей уже стоял на полу и дико озирался.

    Со скамейки на него пристально смотрел Джон Терентьевич. Поймав на себе взгляд Алексея, громила вскочил и рванулся к двери, по пути сбив Алексея с ног.

    — Стой, гад! — крикнул Алексей, поднимаясь.

    В двери повернулся ключ. По коридору затопали тяжёлые сапожищи

    — Убили! — надсадно орал Джон Терентьевич. — У Вальки человека убили!

    В комнату доносился дверной скрип, торопливое шуршание, старухин визг.

    Алексей кинулся к двери, стал дёргать за ручку. Бесполезно. Заперто снаружи, а открывается внутрь, так что вышибить можно только из коридора.

    — Точно убили? — Голос приближался вместе с шагами, интонация деловая и даже как будто приятно возбуждённая.

    — Падла буду! Только что! Сам-то еле ушёл! Все в кровище, нож валяется…

    — Спокойнее, гражданин! Убийца там?

    — Ага. Я дверь-то на ключик того… Не вырвется.

    — Это правильно. Ты слушай, как тебя…

    — Дулёв, товарищ…

    — Лейтенант. Ты, товарищ Дулёв, опорный пункт знаешь? Дом двадцать девять, во дворе?

    — Ха, как не знать!

    — Ты давай дуй туда по-быстрому, пусть все, кто есть, бегут сюда на подмогу и наряд из отделения вызовут. Скажешь, в сорок второй убийство, следователь Миронов в одиночку преступника держит, чтобы там поторапливались.

    — Есть!

    Удаляясь, забухали сапожищи. Хлопнула входная дверь. Стало тихо.

    Алексей на цыпочках отошёл от двери и наклонился над Тюкавкиным. Крови, смешанной с блевотиной, натекло изрядно, лицо и ногти синели не правдоподобно быстро.

    — Вот так, значит. — Алексей выпрямился, поглядел в угол. Валька, белая как бумага, сидела, закутавшись в одеяло, и вытаращенными глазами смотрела в одну точку.

    — Эй! — шепнул Алексей. Она не шелохнулась. Алексей прокрался к дверям и встал впритык к ним, прижавшись к стене спиной. За дверями дышали — несколько часто, но ровно.

    — Не притомился, начальник? — спросил Алексей. — Может, договоримся?

    — Не о чем мне с тобой договариваться, — сказали из-за двери.

    — Это как посмотреть. Ты открываешь дверь, я ухожу…

    — Ну и?

    — Ну и цел будешь. Не трону.

    — Не тронет он! Как бы я тебя не тронул. У меня оружие.

    — Так и я не пустой. Может, шмальнуть тебе через дверь для острастки?

    — Давай-давай, усугубляй.

    — Чего усугублять-то? Дальше некуда.

    — Это не скажи. Мокруха бытовая, по пьянке. Будешь себя вести, лет шесть отпаришься и гуляй.

    — Я на зону не пойду.

    — А куда ты на хрен денешься?

    «Однако и вправду — куда?» — подумал Алексей. Взгляд его упал на Вальку, застывшую на своей лежанке.

    — Слышь, начальник, тут ещё хозяйка осталась. Открывай давай, а то я её, как свинью, зарежу.

    — Валяй, режь. Тогда точно вышку схлопочешь.

    — Я ведь не шучу.

    — А пусть-ка она сама голосок подаст. Алексей подошёл к Вальке — под ногами что-то хрустнуло, — с силой дёрнул за волосы. Она, как куль, перевалилась через, край кровати и шлёпнулась на пол. Алексей поднял её голову. Удивительные глаза по-прежнему смотрели в одну точку, не мигая.

    — А-а-а! — крикнул Алексей. — Да пошли вы все!..

    Он подбежал к окну и рванул раму на себя.

    — Стоять! — крикнул из-за двери Миронов.

    — Сам постой, — сказал Алексей и вышел на узкий наружный подоконник.

    Слева подоконник упирался в глухую боковую стену эркера. Справа рядом с окном проходил водосток. Это обстоятельство открывало три пути — и все довольно рискованные. Можно было попробовать спуститься по трубе на улицу. Либо попытаться залезть по ней на крышу. Либо, обогнув водосток, вломиться в соседнее окно.

    Алексей, вжимаясь в стену, начал перемещаться к трубе. Побелевшие пальцы одной руки ещё держали оконный косяк, а другая рука коснулась трубы. Алексей раскачался и круговым движением перекинул левые, дальние от трубы, руку и ногу как можно ближе к трубе. Ноги соскользнули с подоконника, но руки уже крепко обхватили трубу.

    — Вот он! — заорали снизу, с улицы. — Вот он, убийца! Держи его!

    Алексей оплёл трубу ногами и начал на руках подтягиваться вверх.

    Гнилой штырь, на котором крепилось к стене предпоследнее сочленение трубы, щёлкнул и обломился. Трубу со вцепившимся в неё Алексеем повело назад. Вместо щербатых кирпичей перед его глазами поплыло оловянное утреннее небо.

    — А ведь куклу-то растоптал… — укоризненно произнёс в его голове чужой голос.

    Что-то ткнуло его под лопатку. В обнимку с отодранным куском трубы он полетел вниз…

    К нему бежали Джон Терентьевич и два милиционера. Один на ходу запихивал в кобуру тёплый револьвер.

    Из раскрытого окна нёсся истошный, душераздирающий женский вопль. Это кричала Валька.

    Алексей лежал в нелепой вывороченной позе в лужице крови. Часть этой крови вылилась из дырочки в спине.


    * * *

    XI


    Сначала по поводу исчезновения Алексея Аде пришлось объясняться с одной матерью — Клаву она с порога отправила укладывать расшалившегося Никитушку.

    — Что ты ему говорила? — спросила Анна Давыдовна, не сводя с Ады пронзительного взгляда.

    — Да ничего я ему не говорила! — истерически взвизгнула Ада и уже спокойнее продолжила:

    — Только то, о чем мы с тобой условились… Ну и что в таких случаях полагается…

    — Полагается… — задумчиво повторила мать. — Ничего ему не обещала — отбайлу своего бросить, с ним на край света бежать?

    — Что я, ненормальная? — фыркнула Ада.

    — А он тебе?

    — Ничего особенного… Повторяю, все было как надо, замечательно все было! А утром просыпаюсь — нет его, только вещички на кухне сложены и записка эта идиотская!

    — И все? — Анна Давыдовна очень пристально посмотрела на дочь. Та выдержала её взгляд. — Ну ладно. — Мать встала с кресла. — Может, так оно и лучше. Так или иначе, пришлось бы его отсюда как-нибудь выпроваживать, оставаться ему здесь было бы нехорошо. Теперь давай думать, что остальным скажем.

    С Клавой объяснялась сама Анна Давыдовна. А режиссура была такая: уложив Никитушку, Клава собрала чай в столовой и, когда хозяева вышли туда, спросила, естественно, отчего не идёт ужинать Лексей Ивардович. При этих словах Ада вздрогнула, изменилась в лице и выбежала из комнаты. Анна Давыдовна усадила озадаченную Клаву и сказала:

    — Клава, наш Алексей Эдуардович оказался, увы, подлецом, последним негодяем. Когда мы попросили его привезти Адочке ключи, он воспользовался тем, что оказался с ней наедине, и попытался прямо на кухне изнасиловать Адочку…

    Клава всплеснула руками.

    — Вот антихрист! А прикидывался-то…

    — Она, слава Богу, отбилась, ударила его сковородкой. А когда он очухался, велела убираться на все четыре стороны.

    — Ишь ты!.. А ну как воротится? Мне за Никитушку боязно…

    — Не воротится. Ада ему очень доходчиво растолковала.

    — Сковородкой-то? — Клава прыснула в кулак.

    — Меня другое беспокоит: послезавтра возвращается Всеволод Иванович. Он, конечно, захочет знать, куда подевался его любимый племянничек. Давайте, Клава, придумаем что-нибудь вместе. Услышать правду ему будет уж очень неприятно, да и для Ады нехорошо получится.

    — Оно так, — подумав, согласилась Клава. — Сомнения всякие пойдут: а вдруг промеж них было чего, оба молодые ведь…

    К приезду академика была подготовлена согласованная версия, а к ней приложены наглядные доказательства: взломанный ящик бюро, где хранились деньги и сберкнижки, застывшие капли воска на полу и на крышке стола. Рано утром, когда все ещё спали, Алексей, накануне собрав собственные вещички, тихо, со свечой, пробрался сначала в спальню — благо Ада в ту ночь заснула с Никитушкой в детской, — выкрал шкатулки с драгоценностями, а потом залез в кабинет. Там он искал деньги сначала в столе, потом решил взломать запертое бюро, но был застигнут бдительной Клавой. Та подняла крик, разбудила всех. Женщины, разобравшись, решили Алексея в милицию не сдавать — родственник все-таки, да и семье позор, — но решительно и твёрдо указали ему на дверь. Более того, Анна Давыдовна и Ада вдвоём препроводили его в аэропорт, купили билет до Иркутска и посадили в самолёт.

    Академик поахал, поохал, но рассказу поверил полностью. «Будем считать, что племянника как бы и не было», — решил он. Подобных решений относительно знакомых ему людей он принял уже немало — в силу исторической эпохи и служебного положения, — так что далось оно ему без труда.


    * * *


    В комнате у Вальки вовсю шло дознание с понятыми, следователями, фотографом, милицией. Лейтенант Миронов, потолковав в коридорчике со своим коллегой, который это мероприятие возглавлял, зашёл в соседнюю комнату, где сидела, сгорая от любопытства, старуха соседка. Он сел напротив, развалился по-хозяйски, закурил с довольным видом.

    — Такие дела, баба Паня, — выждав многозначительную паузу, сказал он. — Как я тебе и говорил — не суетись, Валька сама обязательно вляпается. Знаем мы таких. Пьянка, разврат, теперь вот два трупа. Статья налицо. Так что теперь вся квартирка наша.

    — Ой, спасибо, родненький, не знаю, как благодарить…

    — Как благодарить — уже не раз говорено. А вот сейчас капитан Баташов закончит там, придёт нас с тобой опрашивать, как свидетелей. Давай репетировать.

    У лейтенанта Миронова была мечта — вырваться из своего гнусного Себежа Псковской области в крупный город, где и жизнь культурнее, и возможностей для роста больше. Определившись в Ленинград на курсы, он поселился у дальней своей родственницы Прасковьи Лукьяновны и стал изучать обстановку. Соседка и её комнатка показались ему перспективными — как первый шаг, разумеется. Поначалу он думал подбить клинья на предмет брачных отношений, но, присмотревшись, эту мысль оставил. На таких никто не женится даже временно, тем более работники правоохранительных органов. У него возник другой план, вся прелесть которого состояла в том, что не требовалось никаких активных действий. Выдержка, спокойствие, бдительность — и не сплоховать в нужную минуту. По расчёту Миронова, все должно было произойти естественным путём. На всякий случай у него был заготовлен запасной вариант: он свёл знакомство кое с кем из местных забулдыг, бывших Валькиных клиентов, и при соответствующем подогреве они готовы были в любой момент завалиться к Вальке в гости и устроить там дебош со скандалами и дракой. В нужный момент является он, весь в белом, с нарядом милиции:, составляется акт, протокол, а дальше — вас предупреждали, а вы за старое, теперь пожалуйте на сто первый километр. И все, такси свободен. В нежилой фонд никого из очередников город прописать не может, на расселённых с капремонта теперь есть новый фонд, так называемый манёвренный. А вот прописаться к родственникам на освободившуюся площадь хотя и тяжело, но можно. Согласие бабы Пани имелось — он знал, что напеть старой дуре.

    Действительность превзошла все его ожидания. Теперь комната освобождалась без всяких сомнений.

    Когда стало ясно, что Адин замысел все-таки удался в самом главном, устроили небольшие семейные посиделки. Клава испекла пирог, а Анна Давыдовна собственноручно приготовила пунш с травами, терпкий и ароматный. После двух чаш академик сделался весел и игрив, после третьей — без долгих слов увлёк молодую жену в опочивальню. И захрапел прямо на ней, так и не довершив исполнения супружеских обязанностей. Спал он крепко и долго.

    Назавтра, когда он докушивал утренний кофе, в столовую вплыла разнеженная Адочка и, скромно опустив очи долу, поздравила его со вновь обретённой мужеской силой. Всеволод Иванович, не помнивший из прошедшей ночи ни черта, расцвёл, как осенняя хризантема.

    Через месяц его поздравили с другим приятным событием — весной он станет дважды отцом.


    * * *

    XII


    От склада к распахнутым дверям товарного вагона сновали люди в чёрных ватниках и ватных штанах, издали напоминая цепочку муравьёв, то пропадающую во тьме, то вновь озаряемую холодным зеленоватым светом. Это злющий ветер раскачивал единственную, но мощную лампочку, подвешенную на длинном кронштейне над складом.

    Бригада административно сосланных грузила торф, который успела нарубить до наступления морозов. Только подойдя совсем близко, можно было увидеть, что погрузкой занимаются одни женщины, а единственный мужчина в тулупе с поднятым воротником стоит возле дверей вагона и карандашиком отмечает в своих бумагах количество загруженных сеток с брикетами.

    Этот вагон был последним, поданным уже затемно, после окончания рабочего дня, и уставшие женщины работали молча, остервенело, без привычных солёных шуточек и хриплых перебранок.

    Одна из них, подтащив очередную сетку к вагону, подняла её и неожиданно застыла, не дотянув груз до протянувшихся из вагона рук. Только что сдавшая сетку товарка подтолкнула её, давай, мол, но женщина лишь молча подняла голову и стала заваливаться набок, выронив торф.

    Мужчина с укоризной посмотрел в её сторону.

    — Марь Степанна, тут Приблудова упала чего-то! — крикнула одна из женщин.

    Из помещения склада выскочила женщина в таком же, как у мужчины, тулупе. Подбежав к упавшей, она брезгливо ткнула её концом валенка.

    — Вставай, проблядь! Что развалилась-то? Женщина перевернулась на спину и закатила глаза.

    — Тьфу ты! — Марь Степанна сердито сплюнула в снег. — Эй, Лазаренко, Попова, тащите её в склад, воды там дайте или чего!

    Две чёрные фигуры подхватили Вальку за руки и поволокли к складу.

    — Не пойму я, что за церемонии с этим отродьем! — горячо выговаривала та же Марь Степанна квадратной конфигурации мужчине в милицейской форме. — Путаются сами не знают с кем, потом, видишь ли, условия им создавай! Вон, целую страну выблядков нарожали, тюрем на всех не напасёшься!

    — Ну, это ты, Марь Степанна, через край хватила, — рассудительно произнёс квадратный милиционер. — Государство приняло закон об охране материнства и детства, а закон у нас на всех один, хотим мы этого или нет… Так что ты в позу не вставай, а лучше скажи мне, она у тебя часом не по хозяйственным делам?

    — Приблудова-то? Скажете тоже! Дело обычное — антиобщественный образ жизни, пьянки-гулянки, все такое. У неё на квартире прирезали кого-то…

    — Ну раз не по хозяйственным, определим её на весовую. Тепло, тяжести ворочать не надо, да и стране убытку не причиним: когда весовщица без опыту, мухлежу меньше будет.

    — Как скажете, — без энтузиазма ответила Марь Степанна и отвернулась.


    * * *


    Первые месяцы беременности оказались для Ады мучительными. Ныла поясница, постоянно мутило, одолевала кожная сыпь. Она реагировала на запахи, но и без них подкатывали приступы неукротимой рвоты. Она неделями не могла заснуть, совершенно лишилась аппетита, её нежная розовая кожа высохла, пожелтела, покрылась пигментными пятнами. При таких симптомах врачи опасались почечной недостаточности, но ни анализы, ни осмотры ведущих специалистов, которых Всеволод Иванович привозил даже из Москвы, этих подозрений не подтвердили. Многие настойчиво рекомендовали прервать беременность, но она и слушать не хотела, согласилась только лечь на сохранение в клинику Отта — институт акушерства и гинекологии.

    Однако долго её держать там не стали. К середине декабря её состояние резко улучшилось, и Новый год она встретила прежней Адой — весёлой, энергичной, совершенно здоровой, с идеальным цветом лица. По мере приближения родов у неё будто прибывало сил и здоровья, и даже большой живот её только украшал. Ада вдруг стала необычайно деятельной, нашила множество подгузников, распашонок, пеленочек и кружевных чепчиков, часами возилась у плиты и при этом постоянно напевала. В любую погоду она подолгу гуляла, причём ходила быстро и много, вконец уматывая мужа или мать, когда те составляли ей компанию.

    По пути в роддом она хохотала и подшучивала над бледным, встревоженным мужем.

    А Валькиного ребёнка спасли лишь обстоятельства, в которые Валька попала.

    Лопухнувшись по крайней молодости и глупости с Лизкой, она твёрдо решила этой ошибки не повторять. И всякий раз, когда ей случалось подзалететь, у неё была протоптанная дорожка — во флигелёк на соседней улице, к толстой и усатой Фелисате Андреевне, которая творила прямо чудеса при посредстве всего лишь вязальной спицы и бутылки водки.

    Конечно, и в посёлке при желании отыскались бы свои Фелисаты. Но желания такого не было, да и подруги отговаривали: с ребёнком малым будет у неё и положенный всем гражданам оплачиваемый декретный, и возможность зацепиться за работёнку не такую каторжную, и комнатушка, хоть и в общем бараке, но отдельная. А что до устройства личной жизни, так какая она тут может быть, личная жизнь, хоть при ребёнке, хоть без?

    Раз так — так так.


    * * *

    XIII


    Центральные двери клиники Отта распахнулись, и на ступени вышел оглупевший от счастья академик Всеволод Иванович Захаржевский. В руках он бережно держал большой свёрток в белых кружевах и розовых лентах. Рядом с ним шла Ада в модном лёгком пальто. Лица её не было видно за огромным букетом алых роз. К ним молниеносно взбежал институтский фотограф и защёлкал вспышкой. Обе машины — ЗИМ и «Волга», ожидавшие внизу, — разразились приветственными гудками. Возле ЗИМа стояли заместитель академика Шмальц с супругой и личный шофёр Боря Руль. У «Волги» замерли в торжественных позах второй зам, Аджимундян, секретарша академика и две профессиональных подха-лимши из месткома. Анна Давыдовна и Клава остались дома, готовиться к встрече. Когда виновники торжества спустились с лестницы, все сбились в кучу, поздравляли, пожимали руки, целовались. В руках Аджимундяна образовалась бутылка шампанского, а у секретарши — несколько бокалов. Первый бокал вручили академику. Он выслушал единственно возможный в такой ситуации тост, лихо выпил до дна и грохнул бокал о тротуар.

    — На счастье!

    Прочие последовали его примеру. Ох, и счастья будет.

    Академик торжественно внёс девочку в дом (в дороге она даже не пискнула!), передал на руки Клаве и первый, подавая пример, направился в ванную, где тщательным образом помыл руки с мылом. После той же процедуры гости по одному входили в отремонтированную и переоборудованную детскую. Там, лёжа на развёрнутом одеяле посреди пеленального стола, их встречала новая хозяйка. Девочка смотрела в пространство жёлтыми глазками и бодро сучила пухлыми розовыми ножками, совсем не похожими на обычные цыплячьи лапки новорождённых. На головке пробивался рыжий пушок.

    — Красотулечка! — умильно округлив губы, сказала толстая жена Шмальца. Месткомовские дамы согласно заквохтали и принялись развивать тему. Аджимундян показал девочке «козу».

    — Молчит, да? — удивлённо сказал он. Словно услыхав его, девочка раскрыла рот чемоданчиком и громко, требовательно закричала.

    — Проголодалась, — сказала Анна Давыдовна, которая одна не проронила доселе ни слова, а только пристально смотрела на ребёнка. — Вы извините…

    — Да, да, — поспешно подхватила Ада. — Пройдите, пожалуйста, в столовую. Я скоро к вам выйду.

    Ночью, когда все уснули — захмелевший академик на супружеском ложе в спальне, куксившийся весь день Никитушка на своей новой кроватке в бывшей гостевой, а Клава на раскладушке в тёмной людской, — Ада, закончив очередное кормление, вышла в кухню перекусить. Там сидела Анна Давыдовна со странным выражением лица.

    — Так ты говоришь, тогда все сделала так, как я велела? — не поворачиваясь, спросила она.

    — Когда это «тогда»? — Дрожащий голос выдал Аду. Вопрос этот был для неё чисто риторическим, поскольку она уже знала, про какой день речь.

    — Когда Алексея… принимала, — все-таки уточнила Анна Давыдовна.

    — Да… а как же?

    — Врёшь, — спокойно сказала мать. — Я и раньше подозревала, а теперь своими глазами увидела.

    — Что увидела? — У Ады перехватило дыхание.

    — Знаки… Ты зачем Рогатого вызывала? Ада закрыла лицо руками и разрыдалась.

    — Я… я, — сквозь слёзы бормотала она, — я боялась, что приворот слишком слабый… не подействует… хотела как лучше…

    — И отдала ребёнка Рогатому.

    — Но ты… — Ада всхлипнула. — Ты ж сама говорила, что Рогатый… он вроде как муж Белой Матери. А что жена, что муж…

    — Ох, дура! — Анна Давыдовна сокрушённо вздохнула. — Так слова мои поняла, будто такой же между ними брак, как у тебя с отбайлом твоим? Их союз — как союз тьмы и света, низа и верха, зимы и лета красного. Одно другому противолежит, да одно без другого не бывает… Врагу ты, дочка, девочку отдала.

    Ада опустилась на табуретку и заплакала ещё сильнее.

    — Это я не доглядела, старая кикимора, — сказала Анна Давыдовна. — Теперь уже мало что можно поправить.

    — Она… она умрёт?

    — Она-то? Всех переживёт, кто сейчас есть на земле.

    — Что же тогда? Несчастья, болезни?

    — У неё или от неё? — спросила Анна Давыдовна таким тоном, что и ответа не требовалось. — Тебе когда в следующий раз кормить?

    — Через три часа… два с половиной.

    — Сейчас пойдёшь со мной. Я тебе дам порошку одного, почитаю… Ты поспишь, а потом пойдёшь к ней.

    — А порошок — это обязательно надо?

    — Обязательно… Как покормишь, принесёшь ко мне. Я до утра с ней одна побуду.

    — Передачу давать? — с надеждой спросила Ада.

    Мать печально усмехнулась.

    — Какую передачу? Она свою передачу ещё до зачатия получила… У врага её буду отторговывать, у Рогатого… Надежды мало, но хоть мелочь какую отвоюю, и то хорошо… Иди за мной.

    Ада проснулась в детской на диване. Рядом, в огороженной деревянной кроватке, спала девочка. Личико её было таким безмятежным, что Аде тут же вспомнился вчерашний разговор. «Не верю. Или… или у мамы получилось?»

    Запахнув халат, она выбежала в коридор и открыла дверь в комнату матери. Та сидела в кресле погружённая в глубокие раздумья. Аде показалось, что мать постарела за эту ночь лет на двадцать.

    — А, это ты, — глухо сказала Анна Давыдовна. — Садись. Ада робко села.

    — Что пришла? — не оборачиваясь, спросила мать.

    — Как… как все было?

    — Было? — Мать повернула к ней лицо, и Ада невольно зажмурилась — до того страшным было это лицо. — Знать тебе этого не надо.

    — Но скажи хоть — отторговала?

    — Её уже не отторгуешь. Но детей, внуков её — да, отторговала.

    — И что же будет теперь? — упавшим голосом спросила Ада.

    — Будет то, что будет. Она… у неё своя судьба, свой владыка. Главное тебе — не мешаться. Исправить ничего не сможешь, только вконец испортишь. Матерью будь покладистой, своей воли не навязывай, она другой волей жить будет, поумней твоей. Что попросит — дай, потому что просить она будет только того, что нужно ей, не из каприза или прихоти, и, если не дашь, сама возьмёт. Тогда всем хуже будет. Не брани её — не она виновата. Против себя не настраивай — не её настроишь. Это ты запомни, запомни хорошенько. Я помогу. А вот про то, кому дочка твоя посвящённая, ты забудешь. Это тоже я помогу. А потом уеду.

    — Нет! — воскликнула Ада.

    — Уеду. Нельзя мне здесь больше оставаться. Её видеть нельзя. Ада заплакала.

    — Мама, мамочка! Что же с нами-то будет?

    — Разное будет. Ты жить будешь беззаботно, весело, молодой останешься до глубокой старости, человека встретишь, во всем тебе подходящего, но мужа не бросишь, не захочешь.

    — А он, Сева?

    — А, твой-то, отбайло? Долгая жизнь и у него будет, но болезная, невесёлая. Тело сохранит, а ум потеряет. Семью сохранит, а дом потеряет. Чины, звания сохранит, а дело жизни потеряет.

    — Никитушка?

    — Никитушке счастье будет обманчивое, отравленное. Печалью главной отравленное…

    — Какой печалью?

    — Что мужчиной родился — Ада вздохнула.

    — А она?

    — Про неё говорила уже. Своя у неё дорога.

    — И ничего-ничего уже не сделать? Мать наклонилась к её уху и зашептала:

    — Есть путь. Только негоже мне, потомственной викке, и говорить-то про это. Ада напряглась.

    — Ты, как я уеду, можешь её в церковь отнести, окрестить. После того она долго болеть будет, страшно, на всю жизнь калекой останется. И жизнь будет у неё недолгая, тяжёлая. Но Рогатый власть над ней потеряет. Только непременно ты сама должна в церковь отнести, добровольно. Если Клава тайком окрестит — ничего не изменится.

    — Ой, мама… Страшно как! Болезнь, уродство, ранняя смерть… А если не окрещу?

    — Благодетель её своими заботами не оставит. Все у неё будет, к чему человек стремится, и в изобилии. Ум, здоровье, красота, сила. Удача небывалая будет… Только решать сейчас надо. Потому что какое решение ни выберешь, про то что было и второе, забыть придётся. А это можно, только пока я здесь.

    — Дай папиросочку!

    Ада курила, смотрела в окно, барабанила пальцами по подоконнику.

    — Нет, — решительно сказала она. — Не будем крестить.

    Вечером Захаржевские узнали, что, привезя их из клиники домой и возвращаясь в гараж, Боря Руль не справился с управлением, выскочил на встречную полосу и столкнулся с грузовиком. Руль погиб на месте, ЗИМ превратился в груду железа, а водитель грузовика лежит в больнице в глубоком шоке.

    — Ужас какой! — прошептала Ада, округлив глаза. — А если бы это было, когда мы там ехали?

    Что-то в ней неуловимо изменилось. Это заметили и Клава, и Никитушка, и даже сам академик. Но словами определить не мог никто.

    «Тут физиология, — решил Всеволод Иванович. — Матерью стала, заземлилась, так сказать, естественным образом. И хорошо — меньше блажить будет».

    На другое утро, когда академик отправился в институт, а Ада и Клава вышли на прогулку с Никитой и девочкой, к дому подъехал грузовик с крытым белой фанерой кузовом. Проворные немногословные грузчики в чёрных халатах стали выносит и загружать какие-то сундуки. Ада, сидевшая с коляской в том же дворе, сообразила, что происходи лишь в тот момент, когда из парадной вышла мать с большой сумкой и зонтиком.

    — Мама! — крикнула Ада, устремляясь к ней через детскую площадку.

    — Прощай, дочка! — крикнула в ответ Анна Лавыдовна и, не замедляя шага, забралась в кабину грузовика.

    — Постой!

    Грузовик тронулся. Ада застыла, не добежав до него несколько шагов.

    Она смотрела вслед, пока грузовик не скрылся за углом соседнего дома. Потом она вернулась к коляске.

    — Ну и пусть, раз так! — громко сказала Ада. — Верно, дочка?

    Она заглянула в коляску, и ей показалось, что девочка улыбается.

    Академик, узнав, что его обожаемая тёщенька отъехала наконец в свой Нежин, хоть и немного странным порядком, вздохнул с облегчением.

    — Теперь придётся искать няню, — озабоченно сказала Ада.

    — Найдём, — бодро ответил муж и почти без паузы добавил:

    — А дочку я решил назвать Татьяной. В память моей мамочки. Светлая была женщина.

    Ада наморщила лоб. Помнится, они с матерью едва ли не год назад выбрали совсем другое имя и между собой так и называли ещё не родившегося ребёнка. Но какое имя? Нет, решительно не вспомнить…

    — Пусть будет Татьяна, — сказала она и чмокнула академика в щёку. — Ведь ты же, котик, главный в доме. За тобой всегда последнее слово.

    — Нет, ну если тебе не нравится… — начал капризным тоном Всеволод Иванович.

    — Танечка? Ну, что ты, котик? Очень нравится!


    * * *

    XIV


    Десятого мая, ровно через месяц после этого разговора, в ста двадцати километрах южнее, на пороге совсем другого роддома стояла совсем другая женщина и держала совсем другой свёрток — выцветшее байковое одеяло без всяких ленточек и кружев. Свёрток извивался в её руках и слабо попискивал. Женщину никто не встречал.

    — Да заткнись ты! — раздражённо сказала она, встряхнула свёрток и, заметив через два дома милицейский «газик», зашагала в том направлении.

    Из «газика» вылез квадратный старшина и смотрел, как она приближается.

    — Ну что, Приплодова, поздравляю с приблудом! — гаркнул он и расхохотался. — Это я в смысле Приблудову с приплодом. Вишь, и распогодилось впервые за после праздников, как на заказ, не иначе блат у тебя в небесной-то канцелярии, а?

    — Ох, скажете тоже… — подхихикнула Валька. — Нешто б я тогда себе такую жизнь загадала бы…

    — Ты залезай давай! — продолжал, не слушая её, старшина. — Бабы там уже каптёрку для вас отдраили, кровать принесли, тумбочку, пелёнок настрогали… Ох, и напьётесь, поди, вечером-то!

    — Хи-хи-хи! — льстиво и чуть кокетливо подхватила, усевшись, Валька. — Мне ж нельзя, я ж теперь кормящая.

    Старшина завёл мотор.

    — Знаем мы вас, кормящих… Ох, не спросил — мужик, баба?

    — Девка, — сокрушённо сказала Валька. — И тут ничего у меня путём не выходит.

    — Ну, не скажи. Бабель, она в хозяйстве тоже предмет полезный. — Он через плечо поглядел на Вальку и добавил:

    — Это, конечно, смотря какая бабель.

    Когда они тронулись, Валька сказала:

    — Ой, Сергей Сергеич, по случаю праздничка…

    — Чего тебе? — настороженно спросил старшина.

    — Мне тут бабы в роддоме сказали, что на Советской улице скупка имеется. Не согласитесь туда зарулить, а в посёлок потом уже. Я сдать кой-что хочу…

    — Золотишком, что ли, разбогатела? — Старшина хмыкнул.

    — А я вам буду по гроб жизни благодарная. Угостить или там постирать чего. На огороде опять же. Только вы, пожалуйста, в скупку вместе со мной зайдите. Для солидности.

    — Ох, и хитрая же ты баба, Приблудова! — сказал старшина, но на Советскую свернул.

    …Это когда Вальку перед самой отправкой на поселение отпустили собрать вещички, она упихала в баул тряпки, взяла ложку, платьице от погубленной куклы (все память!), кружку, ножницы, иголки с нитками, оставшуюся банку варенья, мыла кусок нераспечатанный, припрятала на груди деньги, вырученные за швейную машинку (больше ни на что покупателей не нашлось), и полезла снимать со шкафа коробку с бигуди. Коробку она на обратном пути уронила, бигуди рассыпались по полу, а одна, проклятая, закатилась под шкаф. Валька полезла доставать её и возле самой дальней ножки наткнулась на что-то, завёрнутое в тряпочку. Она развернула тряпочку — и обомлела. Богатство-то какое! Три колечка — одно обручальное, два с камушками, браслет жёлтый, кулон с зелёным камнем… Должно быть, от Алешеньки бедного осталось. Прежние-то сожители живёхоньки, сто раз явились бы за добром своим, если бы даже и забыли, уходя… Валька завернула все это обратно и спрятала тряпочку на груди, рядом с деньгами. Там оно и хранилось с тех пор, только тряпочки менять приходилось, и ещё перед каждой баней Валька запиралась в отхожем месте и быстренько подшивала тряпочку к внутренней стороне лифчика. Но теперь-то денежки нужнее будут. Она решила продать пока колечко с красным камушком, которое потоньше…

    — Ну что, богатейка, — сказал старшина, когда они вышли из скупки, где их по причине его внушительных погон обслужили вне очереди и даже в цене не сильно обидели. — С тебя причитается. Давай теперь с тобой в винный заедем.

    — Отчего не заехать-то, Сергей Сергеич? Угоститесь от души, от чистого, как говорится, сердца. Но только я Христом-богом прошу, не проговоритесь бабам про колечко-то… Да замолкни ты, зуда! — Это она уже крикнула ребёнку, который разъерзался и раскричался в одеяле.

    — Ты, Приблудова, на дитё орать-то погоди, наорёшься ещё, — заметил старшина, — лучше спасибо скажи малявке своей.

    — Это за что ж такое спасибо-то? — недоумённо спросила Валька.

    — Большое и душевное. Она, не успела на свет народиться, а уж мамке подарочек сделала.

    — Ка-акой ещё подарочек? — протянула Валька, совсем уже ничего не понимая.

    — А такой, что аккурат к Первомаю вам, ребятницам, снисхождение вышло, так что считаешься ты теперь, Приблудова, вольной поселенкой. Хоть сегодня можешь паспорт в отделении получить…

    — И ехать куда пожелаю, что ли? — не веря своему счастью, пролепетала Валька.

    — Можешь, конечно, только вот зачем? Прописку питерскую ты все одно потеряла и восстановить, я так понимаю, вряд ли получится. Разве к родственникам? Есть у тебя?

    — Мать, — нехотя проговорила Валька. — Приёмная. Только что я у ней забыла, у бабы Симы-то? Что тут деревня, что там — все одно. Останусь я. Декрет отгуляю, на весовую вернусь. Раз уж я теперь вольная, так здесь оно вольнее будет, чем в Хмелицах. А там посмотрим.

    — Дело, — согласился Сергей Сергеевич. Ребёнок в одеяльце зашёлся в крике.

    — Мокрая, поди, или жрать хочет, — сказал старшина. — С пеленанием до посёлка подождать придётся, а подкормить и сейчас можно. Слышь, Приблудова, доставай сиську, не стесняйся.

    Валька расстегнулась и дала девочке грудь. Та сразу успокоилась и громко зачмокала.

    — Во наяривает! — восхищённо заметил старшина. — Назовёшь-то как?

    — Её, что ли? А Танькой!

    — Почему Танькой?

    — Это когда я ещё в УРСе работала, была там у нас продавщица, Танькой звали. Красивая, стерва. И вот, значит, повадился к ней в гастрономический генерал один, не старый ещё. То сметанки возьмёт, то колбаски. У нас ещё девки смеялись. Что-то, говорят, Танька, женишок твой сегодня не заявился. Другую, видать, нашёл. А она молчит, только губы поджимает. А потом уволилась наша Танька, и не видели мы её месяца четыре. И генерала как ветром сдуло. Но вот под зиму уже останавливается возле магазина чёрный ЗИЛ, и выходит из него тот генерал в парадной шинели, а под ручку с ним — наша Танька, вся в белых мехах и с муфтой белой! Заходят они, значит, в магазин. Танька перед каждым отделом прошлась, всем себя показала, а потом носик сморщила и говорит генералу своему: «Что-то тут товар все некачественный. Поедем, Толик, на Невский». И вышла гордо так. Все ей только вслед посмотрели… Вот и я свою шелупонь решила Танькой назвать. Вдруг тоже за генерала выскочит, будет в белых мехах ходить, попой вертеть…

    Старшина расхохотался.

    — Ну, Приблудова, не соскучишься с тобой! За генерала, говоришь? А полковника в зятья не возьмёшь?

    Так в один год и под одним именем вступили в жизнь два новых человека, носящих одно имя, и никто не ведал об их родстве. Обстоятельства их появления на свет мало предрасполагали к тому, что судьбы их когда-нибудь пересекутся. Однако пересеклись и отметили своим пересечением ещё не одну судьбу. А как именно — об этом мы очень скоро узнаем.

    Глава вторая

    ТАНЕЧКА И ВАНЕЧКА

    (27 июня 1995)


    В половине шестого за окном запели первые трамваи. Иван Павлович встрепенулся, с отвращением поглядел на пишущую машинку и, кряхтя, поднялся из-за верстака. Подошёл к окну, достал папиросу, закурил — и надолго закашлялся. Потом, раскурив успевшую потухнуть папиросу, выглянул на улицу. Дома на другой стороне, ползущий трамвай, грузовик возле универсама — все было как в тумане. Иван Павлович протёр глаза, но пелена не исчезала.

    — М-да, — произнёс он. — Хреновенько, милостивые государи. Вы имеете видеть перед собою жертву излишней чистоплотности.

    Окажись в этот момент в его квартирке какие-нибудь милостивые государи, они восприняли бы слова хозяина с недоумением: жилище Ивана Павловича отнюдь не свидетельствовало об излишней чистоплотности. Скорее наоборот. В одном углу продавленная тахта, которая никогда не заправлялась, да и бельё на ней менялось нечасто. В другом — грубой работы верстак, на котором перемешались бумаги, книги, тряпки, грязная посуда, чайник, окурки, бутылки в узорах из засохших остатков кефира и прочее в том же духе. Рядом почерневший славянский шкаф — прямо из старого фильма про разведчиков. На полу — окурки, бумажки, пыль и сор. По углам паутина. Обои где оторвались, где выцвели, где засалились, так что и цвет их, и рисунок можно было назвать только одним словом — неопределённый.

    Однако Иван Павлович давно уже ничего этого не замечал и, называя себя жертвой чистоплотности, имел в виду другое, что случалось с ним всякий раз накануне крайне редких за последнее время дневных выходов в люди — в издательства, в Союз, в ранние гости. Магазины, сберкасса, прачечная, разумеется, не в счёт. Так вот, забравшись под одеяло, Иван Павлович вдруг вспоминал, что уже неделю толком не мылся, а завтра как-никак… Он вскакивал, набирал ванну, отмокал в ней, тёрся шампунем и намыленной губкой, ополаскивался, а потом ворочался с боку на бок, совершенно не в силах заснуть. Глаза открывались сами собой, пробуждался зверский аппетит, в голове начинали крутиться бессвязные, но невообразимо подвижные мысли. Через пару часов Иван Павлович признавал наконец своё поражение в борьбе с бессонницей, поднимался, влезал в домашний свитер и шлёпанцы, заваривал кофе, тащил из холодильника что было, вскрывал новую пачку «Беломора», садился за верстак и вставлял новый лист в машинку. Иногда работа втягивала его, и выскакивали строки относительно осмысленные, но чаще он просто сидел и тупо выстукивал что-то вроде «ячсмитьбю» или рисовал рожи. Впрочем, и в первом случае все, сотворённое такими ночами, утром перечитывалось, комкалось и росло кучей на полу. После таких ночей выходы Ивана Павловича в люди получались путаными и невразумительными, домой он возвращался измочаленным, падал на тахту и часами пялился в телевизор, кушая все подряд — и страдания Марианны., и придурковатых мавродиков, и новости, от которых хотелось залезть в шкаф и больше не вылезать, и мужика верхом на верблюде, с ослепительной улыбкой жующего какое-то говно с ксилитом. Под это Иван Павлович и засыпал незаметно.

    Со вздохом отвалившись от окна, он поплёлся в «гавану» — совмещённый санузел, разделся и встал под ледяной душ. Это отчасти помогло — стихла вибрация органов, сошла пелена, застилавшая все вокруг. Однако осталось жжение в глазах и общая истома. Конечно, можно было бы выпить кофейку покрепче — но тогда печень и кишечник, и без того неспокойные, взбунтуются окончательно, с самыми непредсказуемыми последствиями. Значит, чайку…

    Растирая не слишком упитанное, но дряблое тело, Иван Павлович заглянул в зеркало, и увиденное ему очень не понравилось.

    — Красное и чёрное, — проворчал он. — Слова Стендаля, музыка народная. Три года ведь, как юный пионер, не употребляю, а рожа как с недельного перепою. Нет правды, на Земле!

    «Красное» — это были глаза, а «чёрное» — под глазами. Седоватые вихры торчали во все стороны, а одна прядь залезла прямо в глаз. Загладив волосы пятернёй — расчёски Иван Павлович покупал чуть ли не каждую неделю, но все они тут же терялись куда-то, — он пошёл в кухню и зажёг две конфорки…

    (1971-1976)


    * * *

    I


    Сахар на Новгородчине ни в каком виде не произрастает, а варенье да сладкие пироги там любят, как везде.

    С обеда на птицефабрике остались дежурить только безмужние Тонька Серова и Тайка Семёнова. Остальные бабы, побросав инвентарь и похватав мешки, кто какие придётся, припустили занимать очередь в продмаг — в самый перерыв прибежала запыхавшаяся шоферова Дуська и сообщила, что туда песок завезли. В первых рядах, как Чапаев, мчалась, естественно, Жигалкина Лизка. Её уже всем заметное «интересное положение» ничуть не поубавило прыти у этой некрасивой, желтолицей и узкоглазой, как чукча, но доброй и работящей молодухи. Добежав и заняв очередь, она тут же приметила, что из дверей, согнувшись под тяжестью куля, выходит её соседка, баба Саня.

    — Эй, Сань, не в службу, а в дружбу, дотащишь когда — кликни там мою Таньку, пусть сюда идёт, а то мне тяжести доктор не велел! — крикнула она.

    — Кликну, кликну, — сипло заверила баба Саня и зашаркала прочь.

    — Здравствуй, Лизавета, — сказала женщина, что стояла в очереди как раз перед нею.

    — Ой, Дарь Иванна, не приметила, и вам здравствуйте, — торопливо произнесла Лизка.

    Дарья Ивановна на своём учительском веку половине Хмелиц дала восьмилетнее образование, выучила саму Лизку, а теперь вот скоро выпустит из-под своего крыла и Таньку. Месяц всего остался.

    — Каждый день вроде видимся, а поговорить-то все недосуг, — продолжала учительница. — Как живёшь, Лизавета? Виктор как?

    — Да так… живём — хлеб жуём, — отвечала Лизавета. — А Виктор что — он ничего.

    — Да-а, — задумчиво протянула Дарья Ивановна. Викторово «ничего» гремело на всю округу. Маленький, кривоногий и шебутной Виктор взялся невесть откуда с бригадой строителей, охмурил невзрачную Лизку, женился и остался в Хмелицах, в. домике, что достался Лизке после бабушки Семирамиды Егоровны, упокой Господи её душеньку. И пошёл куролесить… И ведь не сказать, чтоб был совсем забулдыга, пьёт, как все мужики, бывало, и по неделе трезвый ходит, а вот поди ж ты… Главное, вся его гульба — с последствиями. То скирду казённую спалит, то трактор новый в болоте утопит, за морошкой собравшись. А за все платить приходится, деньгами — чтоб тому же Витьке на казённых харчах задницу не парить.

    Все жалели Лизку, хотя и понимали, что мужика более справного ей и на роду написано не было. Хорошо, хоть такой-то взял.

    — Я, Лизавета, больше про Таню твою поговорить хотела, — сказала Дарья Ивановна. — Уж скоро совсем получит она свидетельство на руки, и куда? Вы не думали, не решали?

    — Так что ж тут думать? — ответила Лизка. — Отдохнёт немного, а после сенокоса в бригаду к себе оформлю. А к осени, как мне в декрет идти, на моё место встанет.

    — Oх, Лизок, пропадёт тут девка-то, в Хмелицах, — вздохнула Дарья Ивановна. — Учиться бы ей дальше надо. Головка у неё умная, начитанная, только вот в облаках часто витает. А поёт как — заслушаешься! Я бы её в Новгород отправила, в музыкальное училище. Вон из их класса и Пантелеева, и Симка Голубева в сельхозтехникум идут, а уж куда им против твоей Таньки. Да и вообще, я думаю, через месяц-другой никого тут из голубочков моих не останется. Все разлетятся… Так что ты, Лизавета, подумай.

    — А мне одной, что ли, и со скотиной, и с дитём, и с курями, и с огородом, да ещё и с Витькой возжахаться? — возразила Лиза. — Вот ужо когда пойдёт дитя ножками, тогда и подумаем.

    — Так оно так, — сказала учительница, — да не поздновато ли будет думать? Это сейчас-то она на ребят смотреть не хочет, а года не пройдёт, кровушка взыграет — а где они, паренёчки-то? Которые хорошие, так те после армии никогда обратно не возвращаются, а которые возвращаются, так лучше бы и не приходили — одна пьянь и рвань! А в городе, глядишь, она и профессию по талантам получит, и человека встретит хорошего, жизнь свою устроит. А ей, голубушке, уж ты поверь мне, долго в девках не утерпится. Горячая будет. И если ты ей тут оставаться велишь, то она либо хорошего мужика из семьи уведёт, либо за первого прощелыгу выскочит. Женихи у нас известно какие — сплошь пьяницы, или эти… прости Господи.

    Лиза поняла, о ком она говорит. В прошлом году на МТС прямо из заключения пришли работать четверо бывших уголовников. Выделили им большой почти целый выморочный дом на окраине, и они там жили и спали между собой… ну, как мужики спят с бабами… Срамотища какая!

    А в это время предмет разговора, Лизаветина младшая сестра Танька Приблудова, сидела на высоком берегу озера и задумчиво смотрела на воду. В ногах у неё стояло корыто с выполосканным и отжатым бельём. На сестру свою Танька не походила совершенно. Это была высокая, статная, красивая девушка — ну прямо богатырша Синеглазка из русских былин. Только глаза у Таньки были зелёные, с поволокой, а слегка вьющиеся волосы — чернее воронова крыла, что и вовсе уже не вписывалось в образ былинной русской красавицы. Увидев издалека её ладную, крепкую фигуру с большой грудью, широкими плечами и бёдрами и длинными, чуть полноватыми ногами, никто и не подумал бы, что смотрит на пятнадцатилетнюю девчонку, по существу ещё подростка. И только подойдя совсем близко и заглянув в её по-детски пухлое лицо с аккуратным, с небольшой горбинкой, носиком, в её большие и доверчивые хризолитовые глаза, можно было определить её истинный возраст, а то и скинуть годок-другой.

    Танька была натура тихая, мечтательная, неторопливая и погружённая в себя. Многие девчонки побойчее находили её простоватой, чуть ли не дурочкой, хотя училась она хорошо и при всей внешней медлительности успевала уроки сделать, еду сварить для людей и для скотины, и дом прибрать, и дров наколоть — в общем, все, что требовалось в повседневной полудеревенской жизни.

    Да, посёлок Хмелицы нельзя было назвать деревней, но и до города, пусть самого маленького, он тоже не дотянул. Имелись в нем огромная тракторная и ремонтная станция, птицефабрика, клуб, несколько пятиэтажек с паровым отоплением, стадиончик, промтоварный и даже книжный магазины, ко по большей части улочки тянулись вдоль типичных деревенских домов (что поновее — из брёвен, что постарше — из традиционного для этих мест самодельного кирпича, производство которого прекратилось только в войну), с заборами, колодцами, огородами, крытыми хозяйственными дворами, примыкающими к жилой части, с мычащими коровами, с овцами, козами и прочей живностью… Впрочем, что там долго объяснять — половина России живёт в таких вот Хмелицах.

    Танька глядела, как на чёрную гладь озера садится чайка, как бегут на воде круги, оставленные невидимой рыбой, склюнувшей с поверхности мошку, как на дальнем берегу, где озеро переходит в болото, гнётся под ветром камыш. Она до обморока любила здешнюю природу — холмы, озёра, неповторимые валдайские леса, где соседствуют морошковое болото и солнечный южный склон, поросший лещиной и ежевикой, где, если ягода не вызревает по верхам, её берут по низинам — и наоборот.

    Чайка взлетела ввысь и исчезла. Танька нахмурила лоб, словно припоминая что-то, встала, подняла корыто и пошла к дому. Поставив корыто на крыльцо, она тут же, через сени и горницу, направилась к русской печке и достала из-за трубы заветную толстую тетрадочку.

    Эту тетрадочку — свой «альбом» — она украсила сама, разрисовав цветами и узорами, наклеив вырезанные из разных журналов фотографии знаменитых артистов — от Михаила Ульянова до Элвиса Пресли. Сюда она записывала понравившиеся ей стихи и песни. Александр Блок соседствовал здесь со Степаном Щипачёвым, а «Маленькая балерина» — с «Маленьким вором». Встречались и такие строки:

    Шаланды, полные ткемали,

    В Одессу Костя приводил,

    И все пьянчужники вставали,

    Когда в пивную он входил.

    Это, кстати, были вполне сознательные подстановки. Непонятное «кефали» она заменила на «ткемали», потому что банку с такой надписью видела в продмаге. Ну, а в пивной кто заседает — понятное дело, пьянчужники. Она вообще воспринимала искусство очень серьёзно и старалась все додумать самостоятельно и до конца. Об этом, в частности, свидетельствовал другой раздел альбома, куда она записывала некоторые свои впечатления от фильмов и книг. В частности, там были следующие записи:

    «Сначала я очень любила Наташу Ростову, но какая же она оказалась подлая! Променять князя Андрея на какого-то Анатоля!»

    «Поссорилась с Лизкой. Мы смотрели «Сагу о Форсайтах», а она обозвала Ирэн гадиной — зачем бросила такого надёжного и непьющего Сомса ради психованного Босини. Но это же любовь, как она не понимает! Босини похож на нашего завклубом Егоркина, только симпатичней».

    «Вчера показывали Ленинград. Какой красивый! Мне захотелось в нем жить, а потом пришла Катька и стала рассказывать, как она живёт в этом Ленинграде в общежитии. Ужас! Хуже, чем у нас в детдоме. Теперь не знаю, хочу туда или нет».

    «Дочитала Евгения Онегина. Какая Татьяна молодец! Так этому Онегину и надо! Ему в женщине дорог только блеск».

    Раскрыв альбом ближе к концу, там, куда она записывала чужие мудрые мысли о жизни и о любви, Танька взяла из шкафа ручку и записала аккуратным «чистописательным» почерком:

    «Человек создан для счастья, как птица для полёта!»

    Эту фразу она услышала вчера по телевизору, но тогда записать забыла, а сегодня, глядя на чайку, вспомнила…

    Явившись по зову бабы Сани, Танька взвалила на свою сильную спину мешок с песком и понесла домой. Рядом, еле поспевая, семенила Лизка и придерживала мешок за нижний угол — помогала как бы.

    — Слышь, Танька, Дарь Иванна говорит, в Новгород тебе ехать надо, как школа кончится, — сказала Лизка.

    — Зачем это? — глубоким контральто отозвалась Танька. — Мне и тут хорошо.

    — Вот и я говорю. А она — надо тебе, дескать, учиться дальше, на музыкантшу.

    — Я тогда уж лучше в Ленинград поеду. Там тоже музыке обучают.

    — Никуда ты не поедешь. Что я тут без тебя делать буду?

    — Да я пошутила. Никуда я, сестричка, от тебя не уеду.

    Так переговаривались сёстры по пути домой, даже не подозревая, что через месяц с небольшим Лизка резко переменит мнение, а Танька помимо собственной воли отправится в Ленинград, где ждёт её… Впрочем, всему своё время.

    Лизка с утра пошла к себе на птицефабрику, а Танька осталась по хозяйству. Переделав кучу привычных дел, она стояла в закутке возле растопленной русской печки и раскатывала тесто на пироги. В горнице заскрипели половицы. Танька по шагам поняла, что это Виктор и что он вполпьяна.

    «И чего это его принесло? — подумала она. — Видно, принял на работе и добавить решил, вот и припёрся денег просить. Не дам».

    За последний год отношение Виктора к ней переменилось, и переменилось резко. Раньше он вёл себя так, будто её вообще не существует — смотрел куда-то мимо, чуть ли с ног не сшибал, когда подворачивалась, разговаривал только по самой необходимости, кратко бросая: «Курей покорми!»; «Моркву выполи!»; «Рушницу куды задевала?». Звал то по имени, а чаще — засранка, причём не злобно, а так, походя, равнодушно.

    А тут как подменили мужика. И улыбаться начал, и лясы точить, и песни стал с нею разучивать на досуге. Про воробья, про терем дивный, про зазнобу и пробиту голову. Хорошие у них дуэты получались — Лизка, бывало, проходя мимо, остановится, сложит руки на животе и как захолонеет вся, заслушавшись… И каждый раз с получки или отойдя после пьянки немного, какой-нибудь гостинчик подсунет тихонечко — то ленту, то пряник, то леденец на палочке. А за беседой все норовит подсесть поближе, то за плечо обнимет, то руку положит на спину — по-братски, по-товарищески. И в узких местечках, в дверях, в сенях, у печки, все никак не разойтись им свободно: то грудь ей Виктор прижмёт, то ещё какое место.

    Танька совершенно не сознавала своей красоты. Не сознавали её и Танькины сверстники, по-прежнему видели в ней нелепую и неуклюжую, почти бессловесную дикарку, пугало огородное, какой появилась она в Хмелицах пять лет назад. И только взрослые мужики иногда посмотрят ей вслед… Посмотрят, посмотрят да и пойдут по своим делам. А она по своим… Танька, когда смотрелась в зеркало, ничего особо утешительного там не видела. Кулёма, нескладёха… Она закрывала глаза и представляла саму себя миниатюрной, тоненькой, как прутик, с гибкой мальчишеской фигуркой и мальчишеской стрижкой… как Тонька Серова, как те девчонки, которых в кино показывают… А откроет глаза — коровища коровищей… Танька старалась пореже заглядывать в зеркало, а все-таки тянуло…

    Она обернулась. Виктор стоял в проёме перегородки, отделяющей горницу от кухонного закута, и тяжело, исподлобья смотрел на неё.

    — Не дам, — сказала она и, отвернувшись, принялась катать дальше.

    Виктор одним прыжком приблизился к ней вплотную, одной сильной рукой пригнул её голову к самому столу, прямо в тесто, а другой откинул вверх широкую юбку и принялся стаскивать с Таньки трусы.

    — Дашь, дашь, куды денесси… — хрипло бубнил он.

    Задыхаясь в липком тесте, совершенно обалдевшая Танька рванулась изо всех недюжинных сил, распрямилась и развернулась к Виктору лицом.

    — Ты чего это… — начала она.

    Он толкнул её и затиснул в самый угол, между столом и тёплым боком печки. Тело его привалилось к Танькиному, не давая ей пошевельнуться, руки рвали кофточку у неё на груди.

    — Что ж ты, сука, со мной делаешь, а? — просипел он, обдавая её одеколонным перегаром. — Тресси-жмесси, а дать не даесси? Прянички жрала, жопой вертела… Я те фитиля-то вставлю…

    Кофточка с треском разорвалась до самого низу. Корявые пальцы Виктора впились Таньке в грудь. От боли она мгновенно поняла, что происходит. Напрягшись, рывком высвободила руку, схватила первый попавшийся предмет и с силой заехала Виктору по голове.

    — Ах ты паразит, снохач, ирод проклятый! — заорала она. — Мало тебе Лизки? Мало? Мало?

    С каждым «мало?» на Виктора обрушивался удар тяжёлой скалки. Он согнулся Как-то боком и, прикрываясь руками, побежал прочь от неё через горницу, сени, на высокое крыльцо. За ним неслась Танька, прикрикивая: «Мало? Мало?» и охаживая его скалкой по бокам, по спине.

    На крыльце Виктор споткнулся и полетел по ступенькам, приземлившись на голову. Тело его дёрнулось разок и затихло. Танька, открыв рот, замерла с занесённой скалкой. Потом отшвырнула скалку и припустила вниз к лежащему Виктору.

    — Вить, Витенька, что ты, ну, что ты… — лепетала она, опустившись перед ним на колени. Виктор не шевелился, а только лежал, маленький, скрюченный, жалкий, и тихонько подскуливал, будто побитый щенок.

    Танька, чуть не сшибив калитку, выскочила на улицу и понеслась по ней вприпрыжку, как стреноженный конь. Лицо её было перемазано тестом, чёрные волосы растрепались, края разорванной кофты трепыхались на ветру, открывая грудь и живот до пупа.

    — Помогите, люди добрые-е! — орала она дурным голосом. — Я Витьку убила-а-а!!!

    Соседи во главе с прибежавшей фельдшерицей Федосеевной оттащили Виктора в медпункт, а ревущую Таньку насильно затолкали в постель и стали отпаивать домашним валерьяновым настоем. Прибежала с работы Лизка, но взглянув на Таньку, поняла, что расспрашивать её сейчас без толку, и убежала в медпункт узнать, как там Виктор. Он лежал на кушеточке с обёрнутой полотенцем головой и стонал. Федосеевна звонила в больницу.

    — Похоже, ребро сломал. Череп, вроде, цел, но, наверное, сотрясение… Может, внутри отбил что-нибудь — под гематомами не разберёшь, — сказала фельдшерица Лизке, поговорив с Валдаем — Сейчас врачи приедут. А ты, Лиза, шла бы лучше к Таньке. Ей сейчас всех хуже.

    Но Танька, напившись валерьянки, уснула, а продулась только тогда, когда пришёл милиционер Егор Васильевич. Танька довольно бессвязно рассказа ему, что было, все время повторяя:

    — Что мне теперь будет? Что мне теперь будет?

    — Да ничего тебе, девонька, не будет, — утешил Егор Васильевич. — А вот Жигалкину твоему будет, и сильно будет, — совершенно другим тоном обратился он к Лизке. — Попытка изнасилования несовершеннолетней — тут не пятнадцатью сутками пахнет.

    Лизка всплеснула руками и отвернулась. А милиционер вновь посмотрел на Таньку.

    — А ты, девонька, садись к столу и напиши все, как рассказывала.

    — Ничего я писать не буду, — сказала Танька, глядя в пол. — Наше это дело, семейное.

    — Ну как знаете, бабы. — Милиционер поднялся. — Только потом, если что, на себя пеняйте. Вот вылечится ваш Витька, он вам покажет семейное дело!

    И вышел в сени.

    Сёстры молча смотрели друг на друга.

    Первой тишину нарушила Танька:

    — Уеду я…

    — Да, — деревянным голосом сказала Лизка.

    Права Танька. Надо ей уезжать. Виктор житья не даст. Пусть едет, учится, как советовала Дарья Ивановна. И ещё… Витьку-то, если подумать, и винить нельзя… Вон какая девка день и ночь перед глазами маячит — гладкая, пригожая. Особенно когда у своей, законной, и глянуть не на что. Ещё и на сносях… Если останется с ними Танька, то она, Лизавета, будет в собственном доме нежеланной, лишней…

    Лизавета смотрела на сидящую в кровати Таньку и стыдилась собственных мыслей.

    Она вспомнила тот ненастный майский день, когда впервые увидела сестру — бледную, тощую, стриженую, в сером фланелевом платьице, с нелепым бантом, кое-как прицепленным на короткие волосы за резиночку. Тогда после всяких проволочек и отписок восемнадцатилетней Лизавете разрешили наконец забрать сестру из детского дома. И поехала она в сопровождении того же Егора Васильевича на станцию Дно, и злая, похожая на щуку дамочка (Лизавета даже имя запомнила — Надежда Константиновна, как у Крупской) брезгливо подтолкнула Таньку в их сторону, будто протухшую рыбину в помойную яму. Среди бумажек, которые Лизавете выдали тогда в придачу к Таньке, была и характеристика воспитанницы: «неконтактна, педагогически запущена…» Кто запустил-то?

    Танька почти целый год молчала, общаясь только с одним существом — поросёнком. Она пела ему песни, рассказывала стихи. А когда поросёнок подрос и его увезли кооператоры, сколько слёз было! Пришлось сказать, что Боренька поехал учиться в специальную школу для поросяток. Сколько ж лет-то с той поры минуло? Пять? Или шесть уже?

    Потом все сгладилось, и следы детдомовского прошлого остались лишь в мелочах, заметных, пожалуй, одной лишь Лизавете — особая реакция сестры на обиду, какое-то молчаливое упорство в критическую минуту, при всей открытости и простодушии — ревнивое стремление оградить от других что-то своё, заветное… Впрочем, словами этого не объяснишь, можно только почувствовать. В эти минуты Лизавета с удивлением понимала, что сестрица у неё ох непростая и что никто, кроме самой Лизаветы, и не подозревает об этой непростоте — в том числе и сама Танька.

    А может, все это и не от детдома вовсе? Может, родительская кровь? Поди знай…

    Отца своего Лизавета не знала вовсе, мать помнила плохо — та нечасто наведывалась в Хмелицы, а бабушка Сима, царство ей Небесное, редко и с неохотой говорила про дочь. В бабушкином альбоме хранилась одна-единственная её фотография — весёлая, пышная молодая женщина, немного похожая на актрису Целиковскую. С бабой С мой никакого сходства. И неудивительно. Только перед смертью бабушка рассказала Лизавете, как появилась у неё Валентина.

    До войны они с мужем, лесником Василием Осиповичем, в Хмелицы наезжали редко, а жили больше на дальней лесной заимке. И вот там-то и нашла баба Сима девчушку лет четырёх. Та лежала в беспамятстве у колодезного сруба, исхудалая, грязная, в ободранной телогрейке, горячая, как печка, прижимая к груди куклу — красивую, дорогую, с фарфоровой головкой, в бархатном платьице с кружевным передником, на котором были вышиты диковинные буквы. Других вещей при девочке не было. Отнесла Сима ребёнка в дом, жиром барсучьим растёрла, малиной отпоила. Так и выходила, а потом и вовсе у себя жить оставила. У самой-то Симы детей не было, да и не могло быть — ещё в девках застудилась, рубя сучья на лесосеке.

    Девочка не могла назвать ни имён родителей, ни откуда пришла, и вообще говорила плохо, только повторяла: «Валья, Валья», будто нерусская. Но и на цыганку совсем непохожа — беленькая, зеленоглазая. Времена были лихие, начало тридцатых, много ещё тогда по Руси странствовало гулящего народу — бродяги, беспризорники, неорганизованные переселенцы из голодающих местностей…

    Василий Осипович не возражал, поскольку и сам тосковал без детишек. Но человек был серьёзный, большой аккуратист, а потому, как только стало понятно, что девчонка перемогнется, из лихорадки выкарабкается, запряг лошадь и поехал в Хмелицы честь по чести ребёнка зарегистрировать и метрику выправить. Только вот в конторе подрастерялся малость, с фамилией перемудрил. Не в ходу по деревням были фамилии-то, детей, коли возникала такая надобность, обычно записывали по имени отца. Сам лесник записан Осипов, отец его был Данилов, супруга Семирамида Егоровна — Егорова. Стало быть, Валюху надо бы Васильевой записать. Но то если бы родная была, а так выходит не разбери какая, приблудная. Значит, и быть ей Приблудовой… Ох, и влетело ему потом от бабы Симы за Приблудову, да поздно — что написано пером, не вырубишь топором. Так и жили. А потом… потом Василий Осипович не вернулся с войны, баба Сима с Валентиной перебрались в Хмелицы, получившие в сорок седьмом звание посёлка городского типа. Жителям по этому поводу выдали паспорта, и молодая Валентина тут же укатила в Ленинград, где зажила жизнью весёлой и беспутной. И у Лизаветы, и у Таньки отчество было «Валентиновна», по имени матери.

    Родив её, Лизавету, без мужа, мать вернулась в Хмелицы, пожила немного и уехала «устраивать личную жизнь», оставив ребёнка на бабушку. Потом почему-то попала на торфоразработки, где и родила Таньку неизвестно от кого, а через года два умерла. И осталось после неё, помимо дочек, только это единственное фото, не шибко добрая память у хмельчан постарше, да кружевной передничек от той куклы, с которой нашли её в лесу — саму куклу мать увезла в Ленинград. Уже после смерти бабы Симы Лизавета с помощью Дарьи Ивановны разобрала затейливую латинскую вязь. Получилось «Бантыш-Срезневска». Может, настоящая фамилия Валентины? Даже «Приблудова» и то лучше. По Крайней мере понятнее… И ещё одна диковинная вещица — прозрачный зелёный камушек в оправе из белого металла и при такой же цепочке. Сразу видно, знатная вещица, дорогая, кулон называется.

    Лизавета кулон этот хранила в тряпице за кирпичом печным на чердаке, Таньке не показывала, Виктору — тем паче… Отчего умерла мать, Лизавета не знала. Бабы говорили — пила какую-то гадость. Бабушка Сима тогда уже сильно болела…

    Через два дня сёстры стояли на центральной площади Валдая, рядом с автовокзалом. У Таньки был при себе чемоданчик и дорожная сумка через плечо. В чемоданчик Танька сложила нехитрую одёжку, бельишко, выходные туфли на каблуке. На самое дно она положила документы — свидетельство о рождении, о восьмилетнем образовании, комсомольский билет, исключительно положительную характеристику, выданную Дарьей Ивановной, и рекомендацию РОНО для поступления в музыкальное училище — последнюю бумажку в экстренном порядке выбила та же Дарья Ивановна. И, конечно же, заветный альбом. В сумке были продукты на дорогу, баночка малинового варенья для личных нужд и банка маринованных грибов в подарок Настасье — дочери бабы Сани, живущей в Ленинграде, у которой предполагалось пожить первое время. Письмо к Настасье и восемь рублей денег лежали в кармане. Ещё сто восемь рублей, завёрнутые в чистую тряпочку, хранились у Таньки на груди, под лифчиком.

    Когда подали автобус, Лизавета поспешно перекрестила Таньку. Сёстры обнялись и разрыдались.


    * * *

    II


    На ровной площадке посередине поросшего сосной склона, круто сбегавшего к озеру, стояла одноместная палаточка. Невдалеке от неё догорал костёр. Возле костра на расстеленной клеёнке в беспорядке валялись куски хлеба, ломти колбасы, ножи, зелёные эмалированные кружки, стаканы. Пустые консервные банки чередовались с полупустыми и совсем полными. Тут же на боку лежала порожняя винная бутылка с надписью «Херса» — любимый молодёжью грузинский портвейн за рубль восемьдесят семь. Вторая бутылка, почти полная, стояла чуть поодаль, возле кустов. В кустах на мягком мху лежал долговязый блондин с орлиным носом и лениво перебирал гитарные струны. Изредка он протягивал руку к бутылке, не поднимаясь, подносил ко рту, делал глоток и аккуратно ставил бутылку на место. С озера доносились радостные вскрики и плеск, поднимался туман. Из палатки по временам слышался храп, перемежающийся тревожными стонами.

    Стоял третий час ночи, но было совсем светло, и на верхушках сосен играло солнце. Блондин отложил гитару, потянулся, встал. Подойдя к костру, бросил туда несколько сухих веток, потом поднял с клеёнки мятую пачку «Феникса» и закурил от горящей веточки. С озера донёсся смех.

    — Эй, голубки, простудитесь! — крикнул блондин. — Вылезайте, а то дядя Ник заскучает окончательно и с тоски выжрет все припасы.

    — Так мы тебе и дали! — крикнули снизу, и вскоре из клубящегося над озером тумана выбежали, держась за руки, двое — упитанный молодой человек с короткой чёрной стрижкой и светловолосая стройная девушка.

    Лязгая зубами и смеясь, они промчались мимо блондина к рюкзаку, сваленному у палатки, достали большое махровое полотенце и, разом взявшись за ого, принялись вытирать друг друга противоположными концами. На середине полотенца тела их оприкоснулись; они перестали смеяться и замерли в объятиях друг друга.

    — Кончайте обжиматься, Ромео и Джульетта! — проворчал блондин. — Давайте-ка лучше примем по чуть-чуть. Фаллос, из горла будешь?

    — Во-первых, не буду, а во-вторых, Ник, честно, кончай звать меня Фаллосом, — несколько обиженно проговорил черноволосый. — Знаешь, ещё один Фаллос, и…

    — И будут два фаллоса, причём оба с обрезанием, — продолжил блондин.

    — Ник, — вспыхнув, сказала девушка. — Прекрати свои антисемитские штучки. Я серьёзно.

    — Ёлочка, брось, — ласково произнёс тот, кого Ник так обидно обозвал, и протянул ей рубашку. — Мы ж все тут свои. Если б я был Голдой Меир, я бы и тебя, и Поля, и Ника, и даже Ванечку, хотя он враль и пьяница, тотчас произвёл в почётные евреи.

    — Меня увольте, — сказал Ник. — Мне в серьёзный институт поступать, так что пятый пункт мне что чирей на заднице.

    Ёлочка фыркнула.

    — Как ты, Ник, изящно выражаешься!

    — Просто умею адекватно и доходчиво излагать свои остроумные мысли. Если из меня не получится дипломата, подамся на эстраду и забью баки Райкину Аркадию Исааковичу… Итак, господа, повторяю своё предложение — примем на грудь врагам нашим во устрашение?

    — Если только полстаканчика, а то замёрз, — нерешительно произнёс черноволосый. — Ёлочка, ты как?

    — Я чаю, — ответила Ёлочка.

    — И что бы вы делали без папы Ника? — осведомился блондин. — Пока вы там изволили распугивать рыбку, котелок наш совсем выкипел, однако я героически сберёг последние капли горячей влаги в оном сосуде, — он поднял с клеёнки термос, — и даже заварил в нем душеспасительный чаек.

    Он элегантно плеснул из термоса чёрного чаю в протянутую кружку, сходил за бутылкой и налил полстакана Фаллосу и целый себе.

    — За успех предприятия! — произнёс он, поднимая стакан.

    В палатке зашевелились, и на свет божий явилось бледное круглое лицо под всклокоченной шевелюрой.

    — Во! — торжествующе изрёк Ник, показывая согнутым пальцем на палатку. — Нюх у Ванечки феноменальный. Ползи сюда, страдалец Муз!

    — И зачем я так напился? — простонал Ванечка, выползая из палатки. — Клянусь, больше в жизни капли в рот не возьму.

    — Как заметил Стёпе Лиходееву профессор Воланд, подобное излечивается подобным, — сказал Ник. — Правда, вечером ты, Ванечка, больше налегал на водку, но этого продукта у нас не осталось, а кой-какой другой продукт до возвращения Поля откупоривать не будем. Так что предлагаю тебе подлечиться благородной «Херсой».

    — Ник, может, ему не надо? — спросила Ёлочка.

    — А вот мы его самого спросим… Ванечка, вот тут мадемуазель Чернова, она же в недалёком, надо полагать, будущем мадам Рафалович, утверждает, что тебе не надо. Каково твоё решение?

    Ванечка вздохнул, поморщился, зажмурился, потом решительно тряхнул головой:

    — Надо!

    — Ну так иди и возьми, — сказал Ник, наливая второй полный стакан. — Как сказано выше, за успех предприятия! Закуски — на собственное Усмотрение.

    Мальчики выпили и дружно крякнули. Ёлочка, присев на собственные джинсы, пила чай, дуя в кружку. Настала спокойная расслабленная пауза.

    — Милиционер родился, — заметил чуть погодя Ник.

    — Не, ребята, все-таки хорошо, что мы не пошли к Аргудовой. Сидели б сейчас, тосковали… — заметил Фаллос.

    — Главное, чего мы там не видели? Как пьяный Зуев бахвалится и чистит рыло пьяному Смирнову? Как перепившийся Спирин, заблевав всю кухню, заснул в сортире? Как Малиновская вешается на шею всем подряд, а войдя в градус, уединяется со счастливчиком в чуланчик перепихнуться?

    — Ник! — покраснев, крикнула Ёлочка.

    — Печально, но правда… Итак, продолжим: Кислова, Меркель и Мартемьянова сидят в уголке, томно обмахиваются газетками и перемывают всем косточки. Соловьёва…

    — А чего Соловьёва-то? — встрепенулся Ванечка.

    — А Людка Соловьёва весь вечер танцует исключительно с кавалергардом Лепко под страдальческие взоры Шехмана… Да, все же везунчик ты, Рафалович. Вот ни мне, ни Ванечке не позволили взять сюда наших возлюбленных, тогда как только тебе…

    — Позволь, Ник, — серьёзно перебил его Рафалович. — Про твою возлюбленную я вообще в первый раз слышу, а Ванечка ни в жизнь не решился бы позвать сюда Людку… Да и что бы она здесь делала? У неё другие интересы, и вряд ли она умеет ездить на велосипеде.

    — Ну, насчёт своей возлюбленной это я больше так, из принципа, — уступил Ник. — А вот Соловьёва на велосипеде — это, согласись, волнующее зрелище. Особенно в велосипедных трусиках. Даю пять долларов за место на трассе сразу позади неё.

    Ванечка отвёл взгляд и налил себе второй стакан, не предложив больше никому. А Ёлочка вспылила:

    — Все-таки противный ты. У тебя одна грязь на уме.

    — Вечно явится поручик Захаржевский и все опошлит, — поддакнул Ник. — Но согласись, Ёлка, куда же девать трезвость и зрелость мысли, раз уж я ими столь щедро наделён? Да и грязи в своих грёзах никакой не усматриваю — разве только Соловьёва из седла в лужу шлёпнется, что, кстати, вполне вероятно… Между прочим, за это надо бы выпить. Ванечка!

    Ванечка с виноватым видом показал на бутылку, где на самом донышке плескалось граммов пятьдесят.

    — Угу, — сказал Ник. — Вот если бы ты поступил так у Аргудовой, непременно получил бы по физиономии от Зуева или от дебила Кичигина. Но здесь все люди благородные, сплошь аристократы, а потому ограничимся репримандом… И опять-таки в роли спасителя выступает папа Ник, старший по снабжению. Фаллос, то есть, извини, Ёлочка, Лёня — не в службу, а в дружбу, там, за палаткой, омоем рюкзаке…

    — Может, хватит? — спросила Ёлочка.

    — О чём ты говоришь, дитя? Может быть, сегодня мы единственный раз в жизни получили прайс ни в чем себе не отказывать.

    За палаткой раздался восторженный вопль Рафаловича:

    — Ух ты! Да тут «Чинзано» натуральное!

    — Это ты у нас чинзано натуральное, — заметил Ник, — а в рюкзаке моем «Чинзано» натуральный. Два балла тебе по грамматике… Ну что, может, грянем нашу, пока Ленька Фаллос откупоривает?

    — Ага! — радостно согласился Ванечка. — Давай-ка гитару!

    — Подождёшь, Бетховен. Только струны рвать умеешь. — И Ник плавным жестом поднял гитару, просунул шею под ремешок и прошёлся большим пальцем по струнам.

    — Вновь эти пьяные ночи, — начал он, и остальные тихонечко подхватили:


    Только на сердце печаль.

    Или забыть ты не хочешь,

    Или ушедшего жаль.

    Сердце терзаться устало.

    В жизни все тлен и обман.

    Дрогнет в руке исхудалой

    Полный до края стакан.


    Пели тихо, дрожащими голосами.

    Припев же и Ленька, и Ник, и Ванечка грянули, как строевую песню:


    Эх, чёрт возьми, гусар,

    Страшней нет женских чар —

    В глазах любовь, а в сердце их обман.

    Ты чарку осуши да за пропой души,

    А дальше смех, и слёзы, и туман…*


    <Текст А. Янковского и В. Волконского. Примеч. автора>


    — Эй, а чарка-то где? — крикнул Ник. — Кто у нас виночерпий? Фаллос, ядрён батон!..

    — Чарку ещё заработать надо, — послышалось со стороны озера. — За дело, молодёжь.

    — Поль! — воскликнули все разом.

    — Поймал чего-нибудь? — спросила Ёлка.

    — Ну, у нас тут не рыбалка, а пикник, — сказал Поль, выходя из озёрного тумана. — Снастей настоящих не взял… Но кое-что есть. — Он вывернул на землю рядом с клеёнкой большой парусиновый мешок. — Вот, плотвы десятка полтора, окушки, один шальной сижок, правда, мелкий. На уху хватит. Так что, Ёлка, Раф, ножи в зубы и чистить. Я с вами. Ванечка дровишками займётся. Ник за повара — воды в котелок и прочее. Сам знаешь.

    — Знаю, — сказал Ник и пошёл с котелком к озеру.

    Поль был выше остальных, шире в плечах и явно постарше. Всякий, посмотрев на него рядом с Ёлкой — Еленой, решил бы, что это её старший брат — и оказался бы совершенно прав. Как-то давно уже сложилось так, что в школе он больше водился с Ёлкиными одноклассниками, а точнее, с этими «тремя мушкетёрами», с которыми сдружилась Ёлка. Эти в отличие от его собственных одноклассников и взрослых знакомых не заискивали перед ним из-за высокого поста отца, не подличали, не набивали себе цену. Они просто принимали его старшинство, слушались, как естественного вожака-и только. Собственно, сама идея этого велосипедного похода на следующий же день после выпускного вечера Елкиного класса принадлежала ему, и маршрут тоже разработал он. Он привёл их, сюда, в одно из любимых своих мест на Карельском перешейке, всего лишь в двадцати с небольшим километрах от Горьковской — и почти не тронутое человеком. Тут между сопок протянулось целое ожерелье небольших озёр, и некоторые из них соединялись протоками. На одну из таких проток он и пошёл ловить рыбу, оставив «салажат» у озера. Ему, студенту-геофизику третьего курса, было с друзьями Ёлки легко и забавно. Каждый из них напоминал ему кого-то из животного царства. Ленька Рафалович походил на подрастающего гималайского медвежонка, Ник Захаржевский — на попугая, а Ванечка — на ёжика. А Поль очень любил животных, как иногда ему казалось, больше, чем людей.

    Они почистили, выпотрошили рыбу, поднесли её к костру и сели в кружок, наблюдая за тем, как колдует над кипящим котелком Ник, подбрасывая какие-то ароматные специи из пакетиков, специально привезённых из дому на такой случай.

    — Из меня, наверное, получился бы неплохой повар, — говорил он, помешивая уху. — Но вот ведь, не хочу следовать призванию. И семейной традиции тоже, кстати, как и все мы. Нет, не создадим мы трудовые династии. Вот у тебя, Фаллос, папа — начальник телефонного узла, и тебе бы по его стопам, а для начала поступить в Бонч-Бруевича. Нет, тянет его в Москву, на военного переводчика учиться — это с его-то тройкой по английскому! Ну, зачем тебе это, а? Все равно ведь не поступишь.

    — Почему не поступлю? — возмутился Лёня. — Представляешь, закончу я институт, направят меня на нелегальную работу в Тель-Авив, резидентом — я ж буду единственный еврей с такой специальностью. А я там открою себе кафе с канканом, и будет оно лучше всех, и туда станут приходить и Моше Даян, и всякие прочие начальники. А потом я — шифровки в Центр: «Даян готовит наступление на Сирию», «задумана новая провокация сионистов» — ну и…

    Ник перестал мурлыкать канкан Оффенбаха и, ухмыляясь, спросил:

    — Вас, товарищ резидент, часом не Буба Касторский звать? Он что-то в этом роде уже излагал, помнится… Но, если серьёзно, Раф, попробуй все же в другой вуз. Вот смотри, когда к нам приезжал вербовщик, на беседу с ним записались все ребята, кроме белобилетника Шехмана. Кому потом пришла открыточка с предложением зайти в военкомат и написать заявление о допуске к экзаменам? Всем — кроме тебя. Кто пошёл и заявление такое написал? Лепко, идиот Кичигин и ты, хотя, повторю, никто тебя не приглашал. Далее. Кому после этого в том же военкомате выдали красивое предписание в рамочке, билет до Москвы и даже три пятьдесят командировочных? Тому же Лепко, тому же идиоту Кичигину, а про тебя снова забыли? Почему?

    — Я ходил, — побледнев, сказал Лёня. — Мне сказали, что все проверят ещё раз, и даже попросили ещё раз написать рапорт и зайти в начале июля.

    — Зайди, конечно, только я сомневаюсь…

    — А я нет, — горячо сказала Ёлка. — Там просто что-то потеряли и найдут обязательно. Я и с папой говорила…

    — Ёлка, ну кто тебя просил?! — вскрикнул Лёня.

    — Никто. Я сама. Так вот, папа говорит, что обязательно все найдётся, и тебя на экзамены вызовут.

    — Так вот, продолжая тему семейных династий, — снова заговорил Ник. — Ты, Ёлочка, при твоих родителях, могла бы смело идти в самый престижный вуз страны — хошь в мой вожделенный МГИМО, хошь на московский филфак, хошь в любой театральный. Однако же ты почему-то идёшь в текстильный, причём даже не на факультет модельеров, где хотя бы конкурс заслуживает уважения, а на какой-то химический, где, наверное, кроме тебя, и учиться-то будут одни перезрелые ткачихи по комсомольским путёвкам да пай-девочки, у которых не хватает мозгов поступить куда получше… Я же, хотя мой батюшка и снискал лавры академика на ниве изучения микроорганизмов, никаких амёб изучать не желаю, а, напротив того, желаю изучать разные зарубежные страны, причём не заочно… Опять же Ванечка — ну не хочет он инженерствовать…

    — Что-то ты нас голодом заморил, философ хренов, — смеясь, сказал Поль. — Не пора ли снимать котелок?

    Сам он с помощью сестры и Рафа за это время убрал со «стола» пустые банки, стряхнул крошки, сор (все это они завернули в газету и оттащили за кусты в заранее выкопанную яму), разложил чистые ложки и расставил стаканы, нарезал хлеб. Ванечка открыл «Чинзано» и приготовился разливать. Ник последний раз помешал в котелке, подул, попробовал.

    — Годится.

    Они с Полем за два конца сняли с рогатин палку, на которой висел котелок, и опустили его на плоский камень, положенный посреди клеёнки. Пять ложек опустились в котелок одновременно.

    — Ах-х!

    — Не жадничай, язык обожжёшь!

    — Не уха, а песня!

    — Такую ушицу грешно помимо водки…

    — Пей что дают!

    Через десять минут уха была доедена. Солнце поднялось уже высоко, осветило площадку, и ребята, поскидав ковбойки, куртки и штаны, разлеглись на травке и закурили. Некурящий Рафалович, которому показалось мало ухи, прихватил банку тушёнки и лопал её, блаженно щурясь. Его коротко остриженная голова покоилась на коленях Ёлки. Ник раскинулся на спине и против обыкновения молчал, глядя в синее небо. Потом он подобрал брошенную кем-то дощечку, взял ножик и начал вырезать собственные инициалы. Закончив работу, он посмотрел на остальных и снизу вырезал инициалы друзей. Этого ему показалось мало, и он решил украсить дощечку каким-нибудь лаконичным девизом. Он задумался. Ванечка и Поль лежали на животах, подперев головы руками, и смотрели на голубую поверхность озера. И каждому казалось, что так хорошо ему никогда ещё не было.

    — А знаете, ребята, — сказал Ванечка. — Это такое счастье, простое, когда вот солнышко светит, и птицы расщебетались, и вода тёплая уже, и даже когда иголки сосновые в бок колют — это тоже хорошо. Через часок-другой сядем мы по коням, потом на электричку, потом по домам. Отсыпаться, к экзаменам готовиться. Потом и не вспомним, что было нам так здорово здесь… Давайте, что ли, поклянёмся, что не забудем этот день, что каждый год двадцать восьмого июня будем приезжать сюда хотя бы ненадолго и просто смотреть на это озеро и вспоминать…

    — Нет, Ванечка, — сказал Поль. — Такие вещи не повторяются никогда. Во второй раз всегда что-то не так, а в третий и вовсе не получается. Ну, приедем мы, а погода плохая будет, у тебя, скажем, зуб больной, Леньке к экзамену готовиться, у нас с Ёлкой ещё чего-нибудь. Сядем мы тут под дождиком, будем тужиться, пыжиться, настроение себе создавать, а про себя думать: «И что я припёрся в такую даль? Что хорошего в этой луже, в соснах этих корявых?», смотреть на остальных и маяться. И друзья тусклыми покажутся, и воспоминания. Нет, уж если на клятвы потянуло, то давайте вот что друг другу пообещаем: не предавать друг друга никогда, как бы жизнь ни повернулась.

    И хотя начал он говорить, обращаясь только к Ванечке, постепенно в его слова вслушались все, и так они на них подействовали, что все хором, не сговариваясь, подняли вверх правую руку и сказали: «Клянёмся!» И только потом Ник, который успел уже вырезать девиз, устыдиться его банальности и забросить дощечку подальше, встрепенулся и изумлённо спросил:

    — Ты что, Поль? Как это — мы, и вдруг предать?

    — Да, да, — подхватил Ленька.

    — Ну, и слава Богу, коли так… Меня, когда я на протоке с удочкой стоял, одна мелодия осенила. Был такой композитор Сор, гитарный, и есть у него такой простенький менуэт. Я его в восьмом классе по самоучителю выучил и с тех пор не вспоминал, а тут сам в голову полез. Только не совсем он, а что-то типа моей вариации… Раф, кинь инструмент, пожалуйста.

    Ленька нехотя приподнялся, взял гитару и подал её Полю. Тот прошёлся пальцами по струнам и недовольно прищурился:

    — Это кто же из вас гитару-то зачушковал? Не иначе ты, Ванечка, баловался. Побренчал бы только, так чёрт с тобой, но зачем же настраивать брался?

    — Это я перестраивал, — признался Ник.

    — И облопухался, — закончил за него Поль, вздохнул и принялся подтягивать колки.

    — Ну вот, — сказал он через полминуты, устроился поудобнее и заиграл.

    Мелодия менуэта заструилась из-под его проворных пальцев и пошла вширь, как круги по воде, захватив сначала площадку на середине речного склона, покатилась над озером, взмыла вверх, к вершинам сосен. Трое семнадцатилетних мальчиков и одна семнадцатилетняя девочка застыли, слушая, и им казалось, будто ветви перестали шуметь на ветру, будто замолкли птицы, оцепенело озеро и весь мир замер, живя лишь в волшебных звуках старинного танца, с которого когда-то начинались придворные балы.

    И все было впереди.


    * * *

    III


    Лизавета и Танька не виделись почти два года, хотя и переписывались иногда. Но в письмах всего не расскажешь…

    С отъездом Таньки жизнь у Лизаветы пошла неважная. Виктор, выйдя из больницы, повёл себя странно: не пил совсем, угрюмо ходил на работу, угрюмо возвращался, механически делал работу по дому, на жену не смотрел, на слова её не отвечал, спать уходил на печку — прежнее Танькино место. Когда до родов оставалось меньше месяца, он неожиданно исчез, без записки, без слов, взяв из дому только деньги, свой паспорт и трусы с майкой. В последний раз его видели на вокзале — он брал билет до Москвы.

    Лизавета, отёкшая, с огромным животом, все глаза выплакала.

    В сентябре родился Петенька. В октябре Лизавета подала в розыск, на развод и на алименты.

    Петенька родился слабым, со скрюченными ручками и ножками, с огромной головой. Поначалу Лизавета надеялась, что это скоро пройдёт — новорождённые все такие. Но ручки-ножки не распрямлялись, тельце оставалось худым, Петенька не держал головку, не фиксировал взгляда, плохо брал грудь. Лизавета пошла по врачам. И в Новгород ездила, и в Калинин, не говоря уже про Валдай. Сначала Петеньке поставили страшный диагноз — водянка головного мозга. Потом этот диагноз сняли, но другого определить не смогли. Наконец ей выдали направление в Ленинград, в клинику профессора Юзовского.

    Она приехала, положила Петеньку на обследование и приготовилась, по своему обыкновению, сутками дежурить возле ребёнка. Ей запретили. Днём она ходила за Петенькой, прибиралась в палате и в коридоре, разговаривала с врачами, с сёстрами. Ночевать же ехала к Таньке в общежитие возле площади Тургенева.

    Танька так изменилась, что и называть её Танькой было уже неловко. Она вся как-то подобралась, постройнела, сбросила детский жирок — и стала красива обворожительно, хотя никак не в русском былинном стиле. Зелёные глаза сделались ещё больше, чётче стал овал лица, обозначилась тонкая талия. Густую косу сменила модная стрижка — градуированное каре. На ногтях появился маникюр, на губах — помада, в словах, жестах и манерах — уверенность и взрослая чёткость. От провинциального говорка остался лишь лёгкий след. Последнее немного удивило Лизавету — в речах Таниных товарок, хотя многие из них прожили в Ленинграде значительно дольше сестры, нет-нет да и проскальзывали родимые «копеецка», «худый», «таково», а каждая фраза завершалась протяжным привизгом. По глазам, по манерам, по движениям, по говору, по тысяче всяких мелочей, подмечать которые могут только женщины, Лизавета поняла — у сестры есть мужчина. Намного старше её, культурный, солидный, наверняка женатый… Папашка…

    Лизавета сидела за столом вместе с Таней и её соседками по комнате — невзрачными скромницами Олей и Полей, пила чай с покупной коврижкой и ею самой привезённым вареньем и с тревогой смотрела на сестру…

    Чутьё нисколько не обманывало Лизавету…

    Землячка Настасья — хитрая и пройдошистая бабёшка с крашеной «халой» на голове — встретила Таньку неприветливо и отправила бы её восвояси прямо с порога, если бы не сообразила, что тут можно поиметь свой интерес. Николай, Настасьин муж, «работая на перспективу», не выписывался из комнаты своей матери, жестокой и деспотичной старухи, которую полгода назад хватил удар. Старуха обезножела и тронулась умом. Обратно в больницу её не брали, а в дом престарелых записали только на январь. Танька подвернулась очень кстати — пускай эта фефёла деревенская походит за свекрухой за угол и харчи, которые, естественно, будет сама же и покупать на старухину пенсию. А там поглядим.

    Старуха жила на проспекте Карла Маркса в жуткой, ободранной коммуналке без ванной. Вместо «здрасьте» она заявила Таньке:

    — Сонька! Я ссать хочу!

    Так началась Танькина каторга.

    В музыкальное училище Таньку не приняли. Увидев, что она смотрит на нотный стан, как баран на новые ворота, члены комиссии переглянулись, пожали плечами и предложили подучиться и приходить через годик.

    Зимой старуху свезли наконец в богадельню. Танька, прекрасно понимая, что теперь Настасья немедленно выдворит её из комнаты, заранее подыскала себе работу с лимитной пропиской. Она устроилась маляром-штукатуром в строительное управление.

    Работа была тяжёлая, изнурительная, но Танька никогда не гнушалась работы. Она без особого труда затаскивала полные вёдра на самую верхотуру, ловко и быстро орудовала соколком или кистью и при этом все время пела. После кошмарных месяцев со старухой, новая жизнь казалась ей волшебной сказкой. Начальство скоро обратило на неё внимание и наметило через годик поставить эту работящую и непьющую девочку на бригаду. Правда, в эту же зиму она простыла и охрипла. Голос довольно скоро вернулся, но сделался тише, глуше, с хрипотцой.

    После работы у неё хватало сил помыться, переодеться во что-нибудь нарядное и побежать с девчонками в кино, в кафе. На танцы она сходила только раз. Единственный нормальный парень стоял у входа с повязкой дружинника и в танцах участия не принимал. Остальные были пьяные, расхристанные, наглые, лузгали семечки и плевали прямо на пол. С видом победителей они прохаживались перед нарядными девчонками, которых было намного больше, раздевали каждую глазами и, сделав свой выбор, пренебрежительно кидали:

    — Пшли, что ли?

    Один такой немедленно нарисовался перед Танькой. Он грубо схватил её повыше локтя и потащил на площадку. Танька вырвала руку. Парень томно, как бы нехотя обложил её трёхэтажным и враскоряку направился выбирать другую партнёршу. Больше Танька на танцы не ходила.

    Первые месяцы она жила в комнате с Нинкой из Выползова и вологодской Нелькой. Те любили жить широко, весело, с музыкой, вином и мужиками. Поначалу Танька участвовала в их мероприятиях — подсаживалась к столу, выпивала рюмочку-другую портвейна, танцевала с кавалерами соседок, пока тех не развозило и они не начинали вести себя, как парни в клубе. Тогда Танька брала книжку и уходила в комнату отдыха или на кухню. Нередко какой-нибудь назойливый ухажёр доставал её и там, и тогда Танька стучалась в «келью». Её впускали и тут же запирали дверь.

    «Кельей» на их этаже называли двести восьмую комнату. Здесь особняком от всех жили две подружки, Оля и Поля — обе низкорослые, плоскогрудые, кривоногие и удивительно высоконравственные. После работы они запирались на ключ, выходя только на кухню и в туалет, смотрели взятый напрокат телевизор, вязали, играли в шашки. Разговоры их делились на светские — кто с кем гуляет, кто как на кого смотрит; производственные — кто сколько наработал, и кому сколько заплатили; и деловые — о выкройках и кулинарных рецептах. Книг они не читали, музыку слушали только по телевизору и презирали всех мужчин, за исключением Валерия Ободзинского.

    С ними было спокойно, но нестерпимо скучно. И все же, тщательно все взвесив, Танька собрала вещички и, заручившись согласием Оли и Поли, перебралась в «келью».

    Мужчины, окружавшие Таньку, не вызывали у неё никакого интереса. Знакомые ей сверстники были почти все ниже её ростом, грязные, прыщавые, с длинными сальными волосами, по-идиотски развязные или дебильно-застенчивые, умеющие связать два слова разве что цепочкой матерной ругани, тупой и однообразной. Мужики постарше, те, что уже отслужили в армии, были немногим интереснее — может, говорят поскладнее, зато и пьют больше… И все чем-то похожи на Виктора. И от всех несёт потом, перегаром, немытыми ногами. Неужели же Андрей Болконский, Артур-Овод или тот, другой Артур, из «Алых парусов», благородный Скарамуш и отважный капитан Кольцов, ну, на худой конец, Пьер Безухов — неужели все они только выдумка писателей? — спрашивала она себя, бродя по улицам…

    — Чёрт возьми, ну и корма! — произнёс позади неё восхищённо-насмешливый мужской голос. — Девушка, вы сегодня что делаете?

    Она вспыхнула, развернулась, готовая дать отпор очередному хаму — да так и застыла с открытым ртом.

    Перед ней стоял высокий, красивый мужчина лет тридцати пяти, в кожаном пиджаке, в очках со стальной оправой, с аккуратной каштановой бородкой. Но Танька остолбенела не от его внешности. Увидев перед собой её ещё детское, пухленькое, пылающее гневом личико, этот холёный красавец вдруг покраснел, смутился, отвёл глаза…

    — Извини меня, девочка, — пролепетал он.

    — Вы всегда так знакомитесь с девушками? — неожиданно для себя сказала Танька.

    — Вообще-то нет, — сказал мужчина. — Разрешите представиться — Ковалёв Евгений Николаевич.

    — Татьяна Валентиновна, — сказала Танька и добавила:

    — Ларина.

    Ей ужасно не хотелось называть этому человеку свою неблагозвучную фамилию, и она сказала первое, что пришло ей в голову.

    — Совсем как у Пушкина, — улыбнулся Ковалёв.

    — Не совсем. У Пушкина Татьяна Дмитриевна.

    — О-о, вы знакомы с «Онегиным»? Похвальное и редкое явление. Что ж, барышня Татьяна, позвольте угостить вас мороженым.

    В кафе на Садовой они сели за столик и разговорились. Точнее, говорила Таня, а Ковалёв ограничивался репликами, вопросами — и все у него получалось как-то уместно, своевременно. Он прочно взял нить разговора в свои руки, сам в нем почти не участвуя. Глядя в его доброе открытое лицо, в глаза с ласковым прищуром, слушая его бархатный голос, она вдруг рассказала этому незнакомому человеку все — и о детдоме, и о жизни своей в Хмелицах, о парализованной старухе, о работе на стройке, об общежитии и подругах… о матери своей, о Лизавете с Виктором, о заветной тетрадочке, о своих мечтах и сокровенных мыслях… Когда она призналась ему, что вовсе не Ларина, а Приблудова. он только улыбнулся и заметил:

    — Я тоже не Онегин… Хочешь, я покажу тебе настоящий Ленинград?

    — Хочу.

    Стояли тёплые белые ночи. Они вышли на полупустую в этот вечерний час Садовую. Ковалёв взял Таню за руку и повёл её на Невский. Они дошли до Адмиралтейства, свернули на Дворцовую, посмотрели на Зимний дворец, по набережной прошли до Медного Всадника и вышли на Исаакиевскую площадь. Теперь говорил Ковалёв, а Таня лишь вставляла реплики. Он рассказывал ей о зданиях и памятниках, вспоминал связанные с ними легенды, стихи. Он говорил так интересно, что Таня слушала, затаив дыхание, целиком поглощённая рассказом, и только раз поймала себя на мысли, что он, наверное, работает экскурсоводом. Перед ней открывался другой Ленинград — новый и одновременно почему-то знакомый, родной… Потом она поняла, откуда возникло это чувство — увиденное на-ложилось на то, что она ещё в Хмелицах видела иногда по телевизору, и то, что являлось ей потом в грёзах — ажурные мосты, широкие улицы со светлыми дворцами по сторонам, могучая река и еле слышный запах моря… Наложилось и совпало… Таня поняла, что теперь никогда, никогда не покинет этот волшебный город…

    Ковалёв проводил её до самого общежития и уговорил заспанную вахтёршу, которая наотрез отказывалась впустить гулёну в половине третьего ночи. Поднимаясь по лестнице, Таня с ужасом сообразила, что не взяла у Евгения Николаевича ни телефона, ни адреса. А вдруг он больше не захочет увидеться с ней?

    На другой день, в среду, он не появился. Таня пришла с работы, быстренько перекусила и выбежала в коридор, откуда была видна вся улица, и целый час смотрела в окно. Потом вернулась в «келью» и села играть в шашки с Олей…

    Не пришёл он и в четверг. Вечером Таня пошла к Нинке, хлопнула целый стакан портвейна и разревелась. И в пятницу не пришёл. Таня обречённо успокоилась. Когда в субботу, отоспавшись после трудовой недели, она вышла в угловой гастроном за сыром, на другой стороне улицы послышался автомобильный гудок. Она не оглянулась.

    — Таня!

    Она обернулась. У раскрытой дверцы красных «Жигулей» стоял Ковалёв, улыбался ей, махал рукой. Она побежала к нему.

    — Извини меня, я был очень занят эти дни, — сказал он, протягивая ей руку. — Садись. Сегодня у нас по плану Пушкин.

    — Ой, а я не одета…

    Он внимательно осмотрел её наряд.

    — Для загородной поездки сойдёт, — сказал он. Потом были поездки в Петергоф на катере, в Павловск, прогулки на острова, Эрмитаж, Русский музей, походы в оперу, в драму. Всякий раз Ковалёв интересовался её впечатлениями, внимательно выслушивал, с чем-то соглашался, кое-где возражал, мягко, но настойчиво поправлял её выговор.

    — В провинции образная и богатая речь, — говорил он. — Но ты живёшь в Питере и старайся говорить чисто. В Ленинграде русский самый литературный.

    Он умудрился ни разу не обидеть её своими поправками. Таня решила, что он, скорее всего, педагог.

    Как-то в начале июля он сказал:

    — Завтра я покажу тебе моё любимое место. Заеду пораньше, часикам к восьми. Возьми с собой купальник и полотенце.

    Они выехали из города и направились по Приморскому шоссе в сторону Зеленогорска. Таня в этих местах не была ни разу. Они миновали Зеле-ногорск, Ушково, свернули у Чёрной речки.

    — Куда мы? — спросила Таня.

    — На озеро.

    Через двадцать минут они свернули прямо в лес и, проехав ещё с полкилометра по кочкам, остановились на высоком берегу.

    Это озерцо совсем не походило на валдайские. Расположенное в глубокой котловине, похожей на гигантскую воронку от взрыва, оно было удивительно прозрачным. Сверху песчаное дно просматривалось в любой его точке. На крутом берегу никого не было, только на противоположной стороне бегали дети.

    — Пионеры, — сказал Ковалёв. — Тут лагерь недалеко.

    Он взял с собой подстилку и полотенце и начал спускаться. Таня направилась за ним.

    Дно резко уходило вниз. Ступив шаг, Таня ойкнула и провалилась в холодную воду с головой.

    — Холодно? — крикнул спереди Ковалёв. — Ничего, сейчас привыкнешь.

    Сильными, энергичными гребками он поплыл на середину озера. Таня за ним не последовала. На воде она держалась неплохо, но быстро плавать не умела. Она поплыла вдоль берега, и уже после первых гребков чувство холода ушло.

    Она вышла на берег, вытерлась и легла на подстилку под сосной, дожидаясь Ковалёва. Руки её раскинулись по мягкому мху. Она погладила мох, и её рука уткнулась во что-то твёрдое. Она вытащила наполовину вросшую в мох почерневшую дощечку. На ней было вырезано в столбик:

    НЗ

    ПЧ

    ИЛ

    ЕЧ

    ЛР

    Один за всех Все за одного

    — Уф-ф! — Вышедший из воды Ковалёв принялся энергично растираться. — Водичка замечательная! Тебе нравится?

    — Очень! Смотрите, что я нашла.

    — Мушкетёрский девиз, — сказал Ковалёв, рассматривая дощечку. — Пионеры развлекались или отдыхающие. С прошлого года лежит. Видишь, буквы почернели.

    И дощечка полетела в кусты.

    Ковалёв поднялся к машине и вернулся оттуда с сумкой. Он вынул оттуда клеёнку, расстелил, положил на неё свёрток с бутербродами, яблоки, печенье, помидоры, поставил термос и два пластмассовых стаканчика.

    — Перекусим? — предложил он.

    — Да, я проголодалась.

    В термосе оказался вкуснейший холодный крюшон, а такие бутерброды Таня ела в первый раз в жизни — с бужениной, с сёмгой, с языком. Таня спрашивала названия неизвестных яств, а Ковалёв отвечал — весело, но без тени ехидства.

    Убрав скатерть, мусор и оставшуюся снедь в сумку, Ковалёв расстелил полотенце и лёг рядом с нею. Оба молчали, греясь на солнце.

    — Тебе здесь понравилось? — спросил он,

    — Очень, — ответила Таня. — Я и забыла уже, что такое вот так вот загорать и купаться. У нас в Хмелицах купаться купаются, а загорать нельзя. Слепни сожрут.

    Она поднялась, потянулась и пошла вниз.

    — Пойду, ещё раз окунусь.

    — Постой, — тихо сказал Ковалёв.

    Он рывком встал, приблизился к ней, обнял и крепко-крепко поцеловал.

    Таня закрыла глаза. У неё подкосились ноги, и земля поплыла куда-то.

    От его кожи пахло лимоном и свежими сосновыми иголками.

    Поцелуй длился долго. Потом Ковалёв отпустил её и отошёл на шаг.

    — Я люблю вас, Евгений Николаевич, — прошептала она, открывая глаза.

    — Зови меня Женя, — серьёзно и тихо сказал он. — Я тоже люблю тебя, девичка, и даже больше, чем ты думаешь.

    Он грустно, чуть криво улыбнулся.

    — Пора ехать, — сказал он. — Путь неблизкий, а мне завтра на службу рано.

    — Я только окунусь, — сказала Таня. — Можно… Женя?

    — Тогда и я с тобой!

    Он засмеялся, взял её за руку, и они вместе побежали к воде.


    * * *

    IV


    Через неделю Женя уехал. Но на этот раз Таня была спокойна. Она твёрдо знала, что в сентябре он вернётся, и даже не сильно тосковала по нему, предвкушая грядущие встречи. А потом сдавали срочный объект, всем пообещали хорошие премиальные, и люди вкалывали без выходных, по двенадцать часов, возвращались домой, ног под собой не чуя, и падали в кровати так, будто сквозь землю проваливались. На этаже стало тихо — ни попоек, ни драк.

    Объект сдали в срок. Свою премию — четыреста рублей! — Таня поделила пополам, половину отправила Лизавете, а на оставшиеся купила себе модный брючный костюм и чёрные югославские сапожки.

    Приехал Женя. И снова они ходили в театр, в филармонию. В середине октября он привёл её к себе домой.

    Она совсем иначе представляла себе жилище Жени. Ей казалось, что здесь должно было быть множество книг, стол, заваленный всякими бумагами, неизбежные следы присутствия жены и детей — Женя никогда не говорил ей, что у него есть семья, но она прекрасно понимала, что у такого, как он, её не может не быть. Как ни странно, это её нисколько не тревожило. Она вовсе не собиралась у кого-то отбирать его и привязывать к себе… Точнее, просто не думала об этом. Их отношения были прекрасны, и она желала только одного — чтобы эти отношения никогда не прекращались.

    Квартира была обставлена богато, но как-то безлико: в гостиной дубовый стол с выстроенными в рядочек высокими стульями, тёмная немецкая стенка, напротив неё — сервант с хрустальной посудой, в углу — тумба с цветным телевизором. На окнах — тяжёлые бархатные портьеры. На стенах — репродукции известных Тане картин — васнецовские «Три богатыря» и «Подсолнухи» Ван Гога. Во второй комнате, поменьше — большой письменный стол с зелёной лампой, массивным чернильным прибором и без единой бумажки, кресло, небольшой шкаф для одежды, бельевой шкафчик, широкая тахта, заправленная белоснежным, явно нетронутым бельём. Над тахтой — однотонный бежевый ковёр. И нигде ни пылинки, все в идеальном порядке, льняная салфетка на дубовом столе лежит строго по центру, натёртый пол блестит. В кухне, в ванной, уборной — такая же стерильная гостиничная чистота. Каждая деталь вызывала недоумённые вопросы, но внезапно оробевшая Таня спрашивать не решалась.

    Пока она рассматривала квартиру, Женя варил на кухне кофе. Она вернулась в гостиную и, встав у стенки, листала альбом с картинками. Он вкатил тележку, на которой стояли две чашечки с блюдцами, кофейник, сахарница, хрустальная вазочка с миниатюрными вафлями, блюдечко с нарезанным лимоном. Поставив все это на стол, он подошёл к серванту, достал оттуда две крошечные рюмочки и бутылку коньяка с трубочкой на пробке, тоже поставил на стол.

    — Это надо меленькими глоточками и запивать кофе, — сказал он, разливая коньяк по рюмочкам.

    Они молча, не глядя друг на друга, пили крепкий, густой кофе. Тане становилось трудно дышать. Воздух будто накалялся, тяжелел, наливаясь свинцом. Тишина становилась гнетущей, в ушах гудело, как перед сильной очистительной бурей.

    Таня вдруг вскочила, рванулась к Жене и рухнула перед ним на колени, уткнувшись лицом в его светлые брюки. Он молчал.

    — Я-я-я, — заикаясь, начала Таня, — я бою-усь! Из глаз у неё брызнули слёзы. Женя бережно взял её за плечи и поднялся, увлекая её за собой.

    — Не бойся, девочка, — сказал Женя, поддерживая её за талию, как сиделка тяжелобольного. — Обопрись на меня и пойдём тихонечко… Все будет хорошо…

    Она положила ему руку на плечо, опёрлась, и они медленно-медленно пошли в спальню.

    — Ну вот, — сказал Женя, аккуратно усадив её на тахту. — Сейчас я выйду, а ты не торопясь, спокойненько, сними с себя все и ложись на кроватку, прямо на покрывало. Ложись на животик и думай о чем-нибудь спокойном и приятном. Дыши медленно-медленно, не жди ничего и ничего не делай. Я приду. И буду с тобой, совсем с тобой, только тогда, когда ты вся меня захочешь.

    — Но я… — Таня сглотнула, — я хочу тебя.

    — Нет-нет, — протяжно сказал Женя, отступая к двери, — не головкой, не сердцем, а вся… вся…

    Таня осталась одна.

    Медленно, как лунатик, она встала, подошла к креслу, остановилась и сняла с шеи цепь с янтарным кулоном. Повесила её на спинку кресла, посмотрела, прямо ли по центру висит, потом расстегнула широкий лаковый ремень, сняла и повесила прямо поверх кулона. Расстегнула удлинённый чёрный жилет, сняла его, встряхнула, аккуратно сложила вдоль и повесила поверх ремня. Потом стала расстёгивать брюки…

    Сложив на кресле всю свою одежду, она так же медленно, не дыша, пошла в обратный путь. Осторожно, стараясь не смять покрывало, она легла на него и опустила лицо в подушку — чуть набок, чтобы легче было дышать.

    «Он сказал — о приятном… Спокойном и приятном…»

    Она представила себе озеро с белыми лилиями, плавную рябь… жучка-водомерку… Вот чайка пролетела… Вот ещё одна… А на дальнем берегу шуршат камыши…

    Она и не заметила, как вошёл Женя. Только почувствовала на шее прикосновение чего-то мягкого, лёгкого-лёгкого. Потом это мягкое перешло на плечи, на спину, поползло вдоль лопаток, вдоль впадины хребта, на поясницу, ниже, ниже, ниже…

    «Пёрышко, — догадалась она. — Как хорошо!»

    Он повёл пёрышком вдоль, как бы вычерчивая на её коже контуры её же тела. В какой-то момент ей вдруг стало зябко, она вздрогнула. И тут же пёрышко сменилось тёплыми ладонями, которые тоже пошли вдоль тела, повторяя путь пёрышка — сначала совсем легко, а потом все крепче, задерживаясь у основания шеи, пониже лопаток, на боках, на пояснице, на ягодицах, на бёдрах, на икрах… разминая, сжимая и отпуская, переворачивая её на спину… И снова тихо-тихо, нежно-нежно… горло… ключицы… плечи… вдоль тела… на груди, разминая твёрдые окаменевшие соски… на живот… ниже, ниже… раздвигая губы., разминая… разминая… глубже… глубже-глубже…

    Тело заныло от сладкой и нестерпимой муки… Все обволоклось туманом, поплыло, закачалось… Накатило и скрылось любимое, подёрнутое рябью лицо…

    Кто это?..

    Умирая от экстатической судороги, Таня выгнулась и хрипло закричала:

    — Ну, ну, что! Скорей… скорей… скорей… А-а-а!!!

    Говорят, в первый раз это бывает больно. Никакой боли Таня не заметила…

    Женя приезжал за ней один-два раза в неделю. Они ехали куда-нибудь ужинать или в театр, а потом он привозил её в ту же странную квартиру — и все было так же божественно, как и в первый раз, но всегда по-новому. Женя был изобретателен, а Таня неутомима,

    — Имей совесть! Я же не мальчик! — шутливо жаловался он, когда они, проголодавшись, выходили на кухню и шарили в холодильнике.

    И действительно, у него не всякий раз получалось. Тогда они просто лежали, обняв друг друга, и Таня пела ему тихие песни.

    Рано утром он будил её и подвозил прямо на площадку — туда было ближе от его квартиры, чем от общежития. Таня переодевалась в бытовке, брала инструмент и выходила. Он дожидался её выхода. Должно быть, со стороны это выглядело забавно — девушка в заляпанной спецовке, с ведром и кистью и крепкий мужчина в элегантном пальто возле новеньких «Жигулей». Эмансипация по-советски, так сказать. Но либо Таня не замечала насмешек, либо народ держал их при себе.

    В феврале он пришёл за ней без машины.

    — Поедем на трамвае, как нормальные люди? — весело спросила она.

    — Нет, — сказал он совсем не весело.

    — А что такое? — встревожилась она. — Машину разбил?

    — Нет, — сказал он. — Просто нам совсем недалеко.

    Они дошли до площади Мира, и он подвёл её к угловому дому, выходящему на Московский.

    — Нам сюда, — сказал он, открывая перед ней дверь тёмного подъезда.

    — Почему? — спросила она и, немного подумав, предположила:

    — Жена приехала?

    — Что? — переспросил он. — Какая жена? Нет, жена никуда не уезжала…

    Они поднялись на лифте на последний этаж. Женя позвонил в квартиру.

    Открыла полная пожилая женщина.

    — Здравствуйте, Клавдия Андреевна, — сказал Женя и шагнул в коридор, ведя за собой Таню.

    Клавдия Андреевна окинула Таню отнюдь не одобрительным взглядом, но ничего не сказала.

    Таня с интересом осматривалась. Обыкновенная коммуналка, правда, несравненно лучше той, в которой она жила с сумасшедшей старухой, упорно называвшей её Сонькой. Непонятно.

    Женя ключом открыл дверь одной из комнат.

    Они вошли. Если Женина квартира была стерильно чиста и безлика, то комната эта — неопрятна и живописна. Обои были трёх разных цветов, одна стена была сплошь разрисована мастерски выполненными карикатурами. Колченогий дощатый стол соседствовал с полированным бюро, а продавленное кресло — с высокой и широкой кроватью под балдахином. В углу стояли пустые бутылки.

    — Располагайся, — сказал Женя. Он был явно не в духе.

    — Да что случилось? — спросила Таня. — Куда мы пришли?

    — Это… в общем, теперь мы будем приходить сюда, — ответил Женя.

    — А та квартира?

    — Она… как тебе сказать. Понимаешь, она служебная. Принадлежит моему учреждению. И теперь в ней живут… командировочные.

    — И ты расстроился, что мы больше не сможем там встречаться?

    Женя молчал.

    — А мне и здесь нравится! — сказала Таня и прыгнула на кровать. Пружины сильно самортизировали, и Таня подлетела вверх. Ей это очень понравилось, и она стала лёжа подпрыгивать на кровати, как мячик, весело, совсем по-детски смеясь.

    Глядя на неё, Женя улыбнулся.

    — Прыгай сюда! — крикнула Таня. — Вдвоём веселее!

    Он скинул пиджак и присоединился к ней.


    * * *


    Лизавета сидела в «келье» и рассказывала Тане, Оле и Поле о своём визите к профессору Юзовскому. То и дело её рассказ прерывался вздохами и всхлипами.

    — …А начал-то как хорошо, — говорила она. — У двери встретил, за ручку поздоровался, Елизаветой Валентиновной назвал… А потом… лучше бы убил…

    Лизавета заплакала. Девочки с сочувствием и жалостью смотрели на неё. Она вытерла слёзы рукавом и продолжала:

    — И расспрашивал всё, да не про Петеньку, а про меня с Виктором, как мы, значит, жили… Сильно ли Виктор зашибал… Я говорю, как все, мол… А он — у вашего, говорит, ребёнка тяжёлая… это самое… патология развития… И ещё какое-то словцо мудрёное ввернул, в том смысле, что это от Витькиной пьянки пошло, скорее всего. Пьяное, говорит, зачатие промаху не даёт… Я ему — вы, мол, профессор, скажите прямо, когда мой Петенька ходить начнёт, говорить… и вообще… А он отвечает, что болезнь эта пока что современной науке неподвластная… Но вы, говорит, надежды не теряйте, приезжайте, говорит, годика через два, к тому времени, может, что и откроют… Откроют они, держи карман шире…

    И Лизавета вновь зарыдала. У Тани от злости на Виктора в глазах потемнело — пил, козёл, гулял и сейчас гуляет где-то, а отдуваться за его гулянки безвинной Лизавете и её несчастному малышу…

    — Все, — сказала Лизавета решительно. — Забираю Петеньку и завтра же уезжаю.

    Таня на полдня отпросилась с работы и пошла вместе с Лизаветой забирать из клиники Петеньку, а оттуда — на трамвае до Обводного. По пути на вокзал она не могла заставить себя взглянуть в сторону страшного Петеньки, который лежал на коленях у Лизаветы. Ей стыдно было, но все равно не могла… И только когда Лизавета, сгорбленная, молчаливая, с поджатыми губами, поднялась в салон междугородного автобуса и села у окна с Петенькой на руках, Таня сквозь стекло внимательно рассмотрела маленького уродца. Потом перевела взгляд на Лизавету и с ужасом вспомнила, что сестре всего-то навсего двадцать пять лет. На год моложе Нельки и лет на десять моложе Жени. И Таня дала себе молчаливую клятву, что никогда, как бы ни сложилась её жизнь, она не отречётся от своей несчастной, ставшей прежде срока старухой сестры.

    Через две недели после отъезда Лизаветы Женя заехал за Таней на такси и повёз её в «Метрополь». Он решительно провёл Таню мимо ожидающей у входа публики, громко постучал в дверь и что-то сказал на ухо приоткрывшему дверь швейцару. Их немедленно впустили. Важный, чопорный официант подвёл их к столику в дальнем углу. Женя заказал шампанского, коньяку, икры, шашлыков. Глядя на все это роскошество, Таня недоумевала. Может быть, он премию получил большую?

    Женя вёл себя как-то странно. То оживлялся, рассказывал всякие истории одна смешнее другой, а то вдруг замолкал и замирал, глядя в пустоту. Перед десертом — кофе и большие вазочки с мороженым, покрытым взбитыми сливками и залитым шоколадным сиропом, — он подозвал к себе важного официанта и тихо заговорил с ним. Официант вежливо слушал, потом выпрямился, сказал: «Будет сделано!» — и отошёл.

    У входа их ожидало такси. Водитель, устало переругивавшийся с желающими прокатиться, вышел и раскрыл перед ними дверцу. Их проводили завистливыми взглядами. Переехав Невский, машина развернулась и понеслась по Садовой. Они приблизились к дому с «их» комнаткой, но Женя промолчал, и такси покатило дальше.

    Женя попросил остановиться у дверей Таниного общежития, расплатился с шофёром и вошёл вместе с Таней, приветливо улыбнувшись вахтёрше. Такое было впервые. По лестнице он шагал молча и быстро. Таня еле поспевала за ним и все никак не могла задать свои удивлённые вопросы.

    — Я в двести восьмой, — сказала она, когда они поднялись.

    Он посмотрел на неё — в первый раз после того, как они вышли из «Метрополя».

    — Где тут у вас можно поговорить наедине? — спросил он.

    — В комнате отдыха, наверное… — начала она.

    — Пошли, — сказал он.

    В комнате отдыха заседали два знакомых парня с бутылкой.

    — Ребята, — сказал Женя, — минут десять на кухне посидите, а?

    Парни переглянулись, посмотрели на Женю, на Таню и молча вышли.

    Женя подождал, пока они не свернули за угол, залез во внутренний карман и достал оттуда какую-то коробочку.

    — Это тебе, — сказал он.

    В небольшой металлической коробочке, обтянутой чёрной кожей, лежало колечко с красивым зелёным камнем и такие же серьги.

    — Ой! — Таня чмокнула Женю в щёку, тут же нацепила на палец колечко — в самый раз! — повертела им перед носом, достала зеркальце и, глядясь в него, приложила к уху серёжку.

    Женя не дарил ей дорогих подарков — пару раз преподнёс цветы, вручил на день рождения огромную коробку шоколадных конфет, и все. Таня не упрекала его. Он и так слишком много на неё тратился — театры, рестораны, поездки, дорогие дефицитные продукты. И тем приятнее был этот неожиданный дар.

    — А камешек какой красивый! — восхищённо сказала она.

    — Изумруд, — констатировал он. — Под цвет твоих глаз.

    — Погоди, — недоумённо сказала она. — Я слышала, что изумруд — очень дорогой камень. Зачем же ты так?

    — Носи, — грустно сказал он. И замолчал, давая ей время хорошенько насладиться подарком.

    И вот она сложила гарнитур в коробочку, спрятала её в сумку и вопросительно посмотрела на него.

    — Я хочу, чтобы у тебя осталась обо мне хорошая память, — сказал он.

    У Тани болезненно сжалось сердце.

    — Это мой прощальный подарок, — продолжал Женя. — Меня переводят в другой город. Насовсем.

    — А ты… — прошептали её побелевшие губы, — ты не можешь… отказаться?..

    — Не могу. Это приказ.

    — Так ты военный?

    — Да. В некотором роде.

    Она посмотрела на него глазами подстреленной лани.

    — Поверь, если бы я… если бы я только мог…

    Он не договорил. Рот его дрогнул, изогнулся ломаной линией. Женя поспешно развернулся, выпрямился и быстро пошёл прочь.

    Она с растерянным лицом смотрела в его прямую, удаляющуюся спину.

    Он ушёл из её жизни навсегда.

    Через неделю Нинка потащила Таню в консультацию.

    Ещё через день Таня пошла в клинику и сделала аборт.


    * * *

    V


    К двадцати одному году Ванечка окончательно стал фигурой трагикомической, одной из живых факультетских легенд. Тумановский, идейный лидер круга хайлайфистов, на самой нижней периферии которого болтался Ванечка, как-то окрестил его «лунным Пьеро», и кличка эта приклеилась прочно. Тумановский, как всегда, попал в точку — Ванечка действительно напоминал Пьеро, особенно в те дни, когда приходил на факультет со злого похмелья, мотался по коридорам с грустной, дрожащей улыбкой на бледном лице и, завидев кого-нибудь знакомого, безуспешно пытался сшибить копеек тридцать до стипендии. Однако в анналы филфака Ванечка попал вовсе не благодаря «литерболу» — в этом отношении до высшей лиги ему было далеко, как до Кейптауна. Никому бы не пришло в голову поставить его в один ряд с такими заслуженными «мастерами, как, например, Боцман Шура, который всего лишь раз явился на факультет трезвым, дошёл до площадки второго этажа — и тут же покатился назад в белогорячечной коме, пересчитав костями все ступеньки знаменитой филфаковской лестницы.

    Нет, не Бахус принёс Ванечке его горькую славу, но Амур. Влюблялся Ванечка примерно раз в два месяца — влюблялся люто, до корчей и обмороков, мучительно, безнадёжно и безответно… Вообще-то, Ванечка был неглуп, воспитан, довольно хорош собой и по всем статьям не был обречён постоянно нарываться на роковое отсутствие взаимности. Более того, многие девочки на него исподволь заглядывались. Но Ванечка этих взглядов не замечал — горячее, слепое сердце тянуло его в сторону и вверх… к недосягаемым сияющим вершинам…

    Предметом Ванечкиной любви неизменно становились самые-самые красивые, избалованные мужским вниманием. Светлоокая эстонка Тайми, высокая, тоненькая и гибкая, как тростиночка. Оля Ноткина, похожая на Мэрилин Монро. Пылкая Карина Амирджанян, секретарь комсомольской организации курса… После нескольких дней одиноких терзаний Ванечка решался наконец открыть свои чувства. Как правило, объяснение проходило в самых неудобных местах — в аудитории, в буфете, в общественном транспорте. Увлёкшись и не замечая присутствия посторонних, Ванечка мог бухнуться на колени, разрыдаться, начать целовать руки, край платья, туфельки. Девушки, поставленные в идиотское положение, немедленно прекращали с ним всякое знакомство.

    (Кое-кто использовал это обстоятельство в своих интересах. Например, когда разговор с Кариной о комсомольских делах приобретал неприятную для собеседника тональность, тот мог сказать: «Кстати, я в буфете встретил Ларина. Он сказал, что допьёт кофе и заглянет сюда». Карина менялась в лице и пулей вылетала из кабинета. Неприятная беседа откладывалась на неопределённый срок. Или какой-нибудь факультетский донжуан, пресытившийся обществом роскошной, но тупой, как бревно, Оли, в ответ на её упрёки говорил: «Ну что ты, я тебя вовсе не избегаю. Поехали завтра на пикничок. Ванечка Ларин звал…»)

    Так было в тех случаях, когда предметами Ванечкиной страсти становились красавицы, знакомые по учёбе или через общих приятелей. Самостоятельно знакомиться Ванечка не умел. Стрелы безжалостного Амура поражали его в библиотеке, в метро, на улице, один раз даже в пивной. Ванечка отворачивался, вставал, уходил, и небесные черты прекрасной незнакомки запечатлевались в раненом сердце навек — до следующей стрелы.

    Страдания Ванечки были неописуемы. И хоть как-то облегчить их могло одно-единственное средство: Ванечка впадал в запой.

    На факультете он не завёл себе друзей. Так, поверхностные приятели, эпизодические собутыльники. С одноклассниками-»мушкетёрами» он теперь почти не встречался: Ник Захаржевский учился в Москве; Ленька Рафалович — в Петергофе на казарменном положении; Поль, закончивший университет, то мотался по экспедициям, то безвылазно сидел в своём институте. Ближе всех была Ёлка, которая поступила-таки в свою «Тряпку», но вне мушкетёрского круга особого предмета для общения у неё с Ванечкой не было. Всех друзей студенческих лет Ванечка обрёл в КЛЮВе.

    Даже самые активные члены КЛЮВа (Клуба Любителей Выпить) затруднились бы объяснить, что это, собственно, такое. Альтернативная молодёжная организация? Клуб по интересам? Тайное общество? Едва ли. Никакого фиксированного членства, никакой организационной основы, никакого правления, взносов, списков, устава, ритуалы зыбки и изменчивы. Первичные ячейки могли возникать в любом питейном заведении города, а то и просто у пивного ларька — и самораспускаться после второго стакана или кружки. Собрания проводились где угодно и когда угодно, в любом составе — был бы продукт. Имелся, конечно, пароль, по которому клювисты могли с ходу опознать друг друга — нужно было подмигнуть и сказать: «Рюмочка не повредит!» Если человек отвечал: «И вторая не повредит!» — значит, свой. Но этим паролем почти никогда не пользовались: опытные клювисты распознавали друг друга без всяких слов. Бытовало среди них и собственное обращение к соратнику — «портвайнгеноссе». Кто-то даже наладил производство фирменных значков — самодельные белые с чёрным «пуговицы» с изображением рюмки и девизом: «Будем пить, как папа!» Но значки эти были лишь у немногих, притом среди этих немногих большинство никакого отношения к КЛЮВу не имело.

    В основе КЛЮВа лежали рефлексы и самоощущение. Сложились по-своему очень чёткая иерархия, кодекс чести и правила поведения. Об этих вещах не говорилось никогда, но каждый клювист знал, что есть общегородской штаб движения — знаменитый «Сайгон» на углу Невского и Владимирского, — и что это единственное в городе место, где пить спиртное западло, хотя являться туда можно бухим в хлам. Всякий, кто пьёт в «Сайгоне», — заведомый чужак. Исключение делалось лишь для одного человека — заседающего в «Сайгоне» председателя движения, профессионального алконавта, похожего на еврея-старьёвщика сына известнейшего кинорежиссёра. Председатель никогда ни о чем не просил, но налить ему стакан было для каждого клювиста делом чести, а уж если удавалось снять председателя с места и напиться с ним в усмерть в любой точке города — от общественного сортира возле «Жигулей» до ресторана гостиницы «Астория» — это составляло поступок героический, мгновенно поднимавший на следующую ступеньку в сложной иерархии КЛЮВа. В каждом районе существовал свой штаб, как правило, в одном из пивбаров, и свой председатель, имевший особые отношения с администрацией. В обмен на угощение районный председатель обеспечивал клювистам беспрепятственный проход в заведение — как изначальный, так и после командировки в ближайший магазин, — чистые стаканы, закуски, не подававшиеся другим посетителям.

    Женщин в КЛЮВе не было. Лишь считанные единицы абсолютно лояльных, проверенных и функционально незаменимых особ женского пола — продавщицы, буфетчицы, официантки — принимались в почётные члены. В Ванечкиной ячейке такой «почётной» была Ангелина — буфетчица из «академички».

    Но главное — стать клювистом невозможно, им надо родиться. Этого вообще не объяснишь словами, и даже собственно алкоголь здесь ни при чём. Можно выпить три цистерны — и ни на полшага не приблизиться к сущности клювизма. (Яркий пример — тот же Боцман Шура). А можно раз в полгода принимать кружечку пивка и быть братком настоящим.

    В этом содружестве Ванечка обрёл двух близких друзей. Один из них — его одногодок, студент-биолог Андрей Житник (не Андрюша и не Андрюха, а только Андрей). Насмешливый, чуть циничный, немного похожий на Ника Захаржев-ского, Андрей был мастером экспромта, классным тамадой, автором своеобразных песен, которые сам же и исполнял, аккомпанируя себе на гитаре. Он владел только тремя аккордами, но так виртуозно, что бедности гармонии никто не замечал. В основном это были шуточные, юмористические песенки, ироничные полу пародии на Вертинского, Высоцкого, Окуджаву. Иногда встречалась и лирика, но лирика специальная, сугубо житниковская.

    Одну из таких «лирических» песен, которую, по словам Андрея, он сочинил ещё в восьмом классе, Ванечка любил особенно:

    Мы опять напились, как последние (пауза) дяди,

    Заливая тоску непонятно о чем,

    А теперь не шуми, помолчи Бога ради,

    Лучше так посидим, и тихонько споём.

    Нас любили по пьянке, мы, кажется, тоже

    У кого-то бывали в смертельном плену;

    Жрали водку из горла и били по рожам,

    Не просились на стройку и на целину.

    А куда же нам мчаться, героям на смену,

    Днепрогэсами путь преграждая воде?

    Здесь романтика тоже — в облупленных стенах,

    Да в бутылке пустой, да в осеннем дожде…

    Мы ещё посидим, и покурим немножко,

    Пусть тихонько трамваи звенят за углом,

    Нам тепло на парадной, на грязном окошке,

    Между дверью входной и помойным ведром…

    Так давай же, братишка, пошарь по карманам,

    Да бутылки сдадим, да полтинник сшибём…

    Да ведь с нашим здоровьем по «фаусту» на нос

    Где-нибудь, как-нибудь мы всегда наскребём!

    Отношения у Ванечки с Андреем были специфические, которые всякий не-клювист истолковывал сугубо превратно. Андрей едко и метко вышучивал каждое Ванечкино слово и жест, сочинял и рассказывал уморительные истории и якобы народные легенды, в которых Ванечка, под вымышленным, но очень прозрачным именем, неизменно фигурировал в самой дурацкой роли. Когда они садились перекинуться в картишки, Андрей говорил:

    — Если я выиграю — дам тебе щелбана в нос.

    — А если проиграешь?

    — Тогда тебе Барон даст щелбана.

    И Ванечка соглашался, причём его самолюбие, в целом чрезвычайно болезненное, не страдало нисколько. Шуточки Андрея никогда не касались тем, действительно серьёзных для Ванечки — его текущей влюблённости, его литературных опытов. С последними он всегда обращался к Андрею и знал, что может рассчитывать на квалифицированную и серьёзную оценку, дельный совет, доброе слово. Он знал, что если нужно, Андрей снимет с себя последнюю рубашку и с какой-нибудь очередной шуточкой запросто отдаст её Ванечке.

    Напротив, второй Ванечкин друг держался с ним на редкость почтительно, витиевато-вежливо, называя его исключительно на «вы» и по имени-отчеству или «господин Ларин». Впрочем, так он вёл себя со всеми. Этого невысокого лысеющего брюнета лет тридцати с лицом оперного Мефистофеля и манерами офицера царской армии звали Эрик Вильгельмович Остен-Ферстен. Представлялся он так:

    — Барон Остен-Ферстен. — Лёгкий и быстрый кивок. — Эротический техник.

    Последнее имело два смысла. Во-первых, Барон работал в какой-то конторе возле Смольного, обслуживая множительный аппарат «Эра». Во-вторых, при всей своей плюгавости и своеобразном гардеробе — Барон одевался как одноимённый персонаж известной драмы Горького «На дне» — он пользовался успехом у самых сногсшибательных женщин бальзаковского возраста, меняя их приблизительно раз в месяц. Должно быть, и впрямь эротический техник. Впрочем, об этой стороне своей жизни он среди друзей не распространялся, никогда не знакомил клювистов со своими дамами — и наоборот.

    Появление Барона в пивной или «академичке» неизменно вызывало оживление — он никогда не забывал принести с собой пару-тройку свеженьких анекдотов и четыреста граммов гидролизного спирта в «банке тёмного стекла». Выпив бутылочку-другую пивка, Барон говорил:

    — Господа, предлагаю забелить!

    И плескал по чуть-чуть спирта в протянутые стаканы с пивом или кофе.

    Барон знал потрясающее множество карточных игр. Иногда он приглашал Андрея и Ванечку в свои апартаменты — комнатушку в коммуналке на Литейном. Он раскладывал антикварный ломберный столик — единственный аристократический предмет в этой совершенно демократической обители — и обучал их покеру и преферансу или показывал, как играют в канасту, джин-рамми, деберц. С ними он никогда не играл на деньги.

    Только в этом кругу Ванечке было тепло и спокойно. Он гордился, что у него появились такие интересные друзья.

    Последнее студенческое лето перед пятым курсом Ванечка почти безвылазно проторчал в городе. Не пил, не влюблялся, не сочинял стихи и рассказы. Он зубрил — иногда под строгим присмотром матери, реже отца, иногда самостоятельно. Причём зубрил не что-нибудь, а политэкономию социализма. Причём не какие-нибудь там учебники или конспекты, и даже не бородатых классиков — всё это было им вызубрено уже давно, — а все постановления партии и правительства по экономическим вопросам. И не только постановления, но и материалы бесконечных съездов и пленумов. И не только съездов и пленумов, но и всяческих отраслевых совещаний, конференций, международных симпозиумов и прочая, и прочая, и прочая.

    Такую весёленькую жизнь ему устроила доцент Чучелло («Ударение на втором слоге, пожалуйста»), хрупкая и миловидная садистка вряд ли старше тридцати пяти. Купившись на её мягкую интеллигентную манеру ведения занятий, совсем не характерную для университетских «богословов», и на ту феерическую лёгкость, с которой он получил у неё зачёт в зимнюю сессию, Ванечка совсем забил на её занятия, предпочитая пивко и умные беседы в компании клювистов и случайных собутыльников. Перед экзаменом он почитал учебник, нарисовал «шпоры» и отправился, уповая на удачу, снисходительность мадам Чучелло и на лежащих во внутреннем кармане «медведей» (так студенты называли особый вид шпаргалок — листки с ответами, которые в подходящий момент извлекали из укромного местечка и подменяли ими листочки, на которых полагалось записывать план ответа)… В общем, первый завал был по делу, и Ванечка нисколько не обиделся. Он стал готовиться всерьёз, набрал у отличников конспектов, подучил классиков и на вторую попытку пришёл вполне прилично подготовленный… Она срезала его на партийных постановлениях. Выклянчив в деканате направление на повторную пересдачу, Ванечка засел в читальном зале с тетрадью, обложившись газетками и брошюрками, и остервенело кинулся в пучину вдохновенной канцелярщины. Он впервые в жизни вчитывался в партийные документы, которые вызывали в нем чувства, не похожие ни на что. С такими текстами он не сталкивался никогда.

    На переэкзаменовку он пришёл наэлектризованным. Штампованные цитаты вылетали из него шипящими голубыми искрами. Чучелло срезала его на материалах совещания СЭВ, о котором он и слышал-то в первый раз…

    Марина Александровна притащила сыну с работы ворох всяких материалов и организовала звоночек из обкома в ректорат и на кафедру Чучелло. Всё бесполезно. На свидания к Чучелло на спецсамолёте летал пожилой любовник из Москвы, первый помощник Суслова — и плевать она хотела на обком, не говоря уж о ректорате! Марина Александровна всплакнула и привезла домой целый багажник литературы.

    Четвёртая попытка обернулась ужасом нечеловеческим… Мадам Чучелло, пребывающая уже в отпуске, назначила Ванечке явиться к ней на дачу туда-то и туда-то. Стояла невыносимая жара. Потного, очумевшего Ванечку Чучелло приняла, лёжа в гамаке в чрезвычайно откровенном бикини, обмахиваясь веером и Потягивая через соломинку что-то прохладное. Ванечка стоял перед нею на самом солнцепёке и что-то такое плёл, ничего не соображая. Дав ему выговориться, Чучелло томно посмотрела на него и сказала:

    — Ах, как печёт! Будьте любезны, возьмите, пожалуйста, на веранде тюбик с кремом и принесите сюда.

    Ванечка на негнущихся ногах пошёл на веранду. Когда он принёс крем, мадам перевернулась на живот и расстегнула пуговицы на лифчике.

    — Если вас не затруднит, потрите, мне, пожалуйста, спинку. Я так боюсь обгореть.

    Вконец охреневший Ванечка стал мазать ей спину кремом.

    — Ах, посильнее, прошу вас, — пристанывала Чучелло. — Втирайте, втирайте!

    В его голове хаотично металось нечто, что и мыслями-то не назвать: «Чего она добивается?.. Если — этого, да… и я — да… то она как завизжит!.. Выскочит какой-нибудь муж… специально припрятанный… От такой суки дождёшься…»

    Он опустил руки и отошёл.

    Она застегнула лифчик и села. Взгляд её был отрешённым, холодным.

    — Дополнительный вопрос, — сказала она. — Как формулируются принципы хозяйственного природопользования в природоохранном законодательстве?

    Ванечка застонал и пошатнулся.

    — Вам плохо? — спросила Чучелло.

    — Нет! — завопил Ванечка. — Мне хорошо! Очень хорошо!

    И бросился бежать.

    Доцент Чучелло проводила его презрительным взглядом.

    Марина Александровна, получившая на конец августа — начало сентября две путёвки в хороший дом отдыха (плохих в их учреждении не предлагали), отправила мужа одного и осталась дожидаться финала политэкономической драмы сына.

    Двадцать девятого августа, когда до того, как фамилия «Ларин» должна была из списка представленных к отчислению перекочевать в список отчисленных, оставался один день, Ванечка отловил Чучелло в университетском коридоре.

    — Изабелла Аскольдовна, — сказал он, глядя себе под ноги, — я…

    Она молча взяла из его дрожащих рук зачётку и направление и унесла их в кабинет. Через две минуты она вышла, отдала Ванечке закрытую зачётку, из которой торчал хвостик сложенного пополам направления, и гордо удалилась.

    Ванечка с замиранием сердца раскрыл зачётку.

    Напротив записи «политэкономия социализма» стояло каллиграфическое «отлично» и узорчатая подпись Чучелло…

    Ванечка полетел домой, не чуя под собою ног. На радостях Марина Александровна подарила сыну пятьдесят рублей и съездила на работу за огромным шоколадным тортом и даже бутылкой французского шампанского. По дороге в буфет она забежала к Лидочке и заказала билет до Симферополя на завтра. В тот же вечер курьер привёз билет на дом — у неё на службе о сотрудниках заботились.

    Праздновали они у него в комнате — в кухне ещё не просохла краска, к тому же от её запаха у Марины Александровны кружилась голова. А в гостиной всё вообще было вверх дном. Экстренный частичный ремонт ещё не закончился.

    В таком ремонте был виноват растяпа верхний сосед. Остался летом на холостом положении, накопил грязного белья, потом спохватился, стал набирать воду в стиральную машину, да и забыл. Лариным залило ванную, большую часть прихожей и угол гостиной. Марина Александровна, дама, не терпящая беспорядка, строго с ним поговорила. Сосед долго извинялся, расшаркивался, а потом сбегал на стройку — у них прямо во дворе заканчивали новый корпус Нахимовского училища — и привёл оттуда двух девок, Нинку и Нельку. Девки всё осмотрели, прикинули, назвали цену. Цена была аховая — учитывая, что весь материал, естественно, «цельнотянутый», — и Марина Александровна ещё поторговалась бы, но сосед, вызвавшийся оплатить ремонт, тут же согласился. Учёные — у них денег немерено. Потом ещё Нинка, которая помоложе и побойчее, раскрутила Марину Александровну на кухню; та и впрямь немного подзакоптилась и требовала освежения.

    Девки работали быстро, сноровисто, приходили трезвые. Одно плохо — за работой то и дело принимались дурными голосами орать матерные частушки, для настроения. Когда Ванечка или Марина Александровна были дома по отдельности, они мастериц не одёргивали, и даже с интересом слушали, но когда вместе, Марина Александровна тут же это дело пресекала:

    — Девочки, вы бы постыдились. Ребёнок в доме. Девки хмыкали и переходили на пение вполголоса.

    В других отношениях Марина Александровна за нравственность сына была спокойна. Она знала, что среди всей этой лимитной шушеры есть масса охотниц за постоянной пропиской, готовых ради этого на всё, но эти грубые, мужиковатые хабалки не имели ни малейшего шанса охмурить её чадо: Ванечкины вкусы она изучила во всех мелочах.

    Пристрастие сына к Бахусу больше беспокоило Марину Александровну — как он тут будет без её присмотра? Но он всё лето вёл себя безукоризненно, и Марина Александровна успокоилась и на этот счёт.

    Перед отъездом она сложила в шкатулку все драгоценности, которые не брала с собой, заперла на ключик и положила в спальню, в просторное трюмо. Туда же поместила столовое серебро, дорогой хрусталь, перенесённый из гостиной ещё до начала ремонта. Трюмо она тоже заперла и оба ключа спрятала в укромное, только ей одной ведомое местечко.

    — Так, сынок, — сказала она, ещё раз повторив все увещевания и наставления, которые накануне вечером обрушила на него. — Оставляю тебе двести тридцать рублей на питание и с малярами расплатиться. Спрячь их хорошенько и смотри, расходуй экономно. Восемьдесят отдашь Нинке, остальное они уже получили, а начнёт ещё выпрашивать — не давай, прояви твёрдость… Питайся регулярно, компаний в дом не води…

    Пока мать не пошла по третьему кругу, Ванечка поспешно сказал:

    — Да, ладно, ма. Я всё понял — чай, не впервые замужем.

    — Скажи, какой взрослый! — улыбнулась Марина Александровна. — Чтоб у меня тут без художеств! Приеду — накажу.

    Она обняла сына.

    Проводив мать до аэропорта и возвратившись домой, Ванечка первым делом позвонил Андрею Житнику, который должен был вернуться из стройотряда.

    — Нет, старичок, сегодня не могу, — сказал Житник, когда Ванечка пригласил его к себе отметить встречу, свободу, наконец-то сданный экзамен и вообще. — Воссоединение семьи, святое, понимаешь, дело. Папа плачет, мама плачет и вокруг сыночка скачет… Жаждут пообщаться после двухмесячной разлуки. Давай-ка завтра подруливай к «Жигулям» прямо к открытию. Подзарядим батареи — и к тебе. А сегодня никак не могу. Может, Барону позвонишь?

    У Барона ответили, что Эрика Вильгельмовича нет и неизвестно, когда будет. Ванечка спустился в гастроном и купил бутылочку «Киндзмараули» — в такой радостный день надираться не хотелось.

    Утром его разбудил звонок в дверь. Он спросонок помчался открывать прямо в трусах, без очков.

    — Здорово, кавалер! — оглушительно гаркнула Нинка. — Мы сегодня пораньше, заканчивать будем…

    Ванечка махнул рукой — валяйте, мол — и поспешил к себе. Неудобно всё-таки в одних трусах. Какие-никакие, а всё же женщины.

    Он подремал ещё немного, потом встал, влез в халат, ополоснул лицо в кухне, наскоро позавтракал кофе с бутербродом, переоделся и направился к выходу.

    Когда он зашнуровывал ботинки, в прихожую высунулась Нинка.

    — Далеко ль собрался, кавалер?

    Ванечка с удивлением посмотрел на неё.

    — Нет. А что?

    — Нам ещё часика на три осталось. Потом надо тебе работу принять, рассчитаться честь по чести…

    Ванечка отмахнулся.

    — Да ладно. Я ненадолго.

    У «Жигулей» он был ровно в одиннадцать, к самому открытию. Огромная толпа штурмовала двери. Что поделать, на весь большой город было тогда всего четыре пивных учреждения, где подавали не разбавленную мыльной водичкой ослиную мочу в кружках, а относительно сносный бутылочный продукт: «Жигули» на Владимирском, так называемый «Маячок» на углу Невского и Маяковской, «Медведь» на Потёмкинской и ещё одно заведение в стиле «нэп» на Староневском. Именно в эти точки съезжались серьёзные любители со всего Ленинграда, и об-служиться по-быстрому можно было лишь при особо удачном стечении обстоятельств. Сегодня таких обстоятельств не намечалось — в толпе ни одной знакомой рожи; вместо старичка-швейцара, почётного клювиста, прозванного «Алексеем Николаевичем» за очевидное сходство с Косыгиным, торчит какой-то новый, молодой; выражение лиц у публики самое деловое — с такими на халяву не проскочишь.

    Ванечка скромно вдвинулся в хвост очереди и начал тихо маяться. Минут через десять подошёл Андрей, и стало полегче. За разговорами незаметно пролетело ещё с полчаса. За это время очередь не продвинулась ни на одного человека — прорвавшиеся внутрь счастливцы явно не спешили расстаться со взятыми с бою местами. Андрей печально оглядел толпу и, позёвывая, сказал:

    — Что-то мне здесь не климатит. Торчим, как забытая клизма. Невдохновенно. Нет, понимаешь, окрылённости, романтизьму маловато. Ну проявим мы с тобой, душа Тряпичкин, стойкость, дождёмся своего часу — так уж до самого закрытия не выйдем, жалко будет. Ну нажрёмся пива пенного, ну, станет рожа опупенная — и только? А ведь ты только оглянись вокруг — последнее летнее солнышко, птички там всякие и прочие отправления природы… Романтизьму душа требует… Короче, слушай диспозицию, портвайнгеноссе: сейчас мы — через магазин, естественно, — с полным боекомплектом выруливаем к тебе. Там мы легонько подзагружаемся чем-нибудь красненьким и прохладненьким, складируем запас и в самой что ни на есть боевой кондиции совершаем перелёт в ЦПКиО, где и спикируем на двух подходящих тёлок…

    — Да, но…

    — Знаю-знаю, бабсклей — не лучший твой вид спорта. Успокойся, душа Тряпичкин, сегодня я угощаю. А ты будешь смотреть и молча учиться.

    — Я… — воодушевлённо начал Ванечка.

    — А глазёнки-то загорелись… Слушай дальше. После предварительной обработки возвращаемся с трофеями на базу и приступаем к работе по полной схеме. Идёт?

    — Идёт! — убеждённо согласился Ванечка.

    — Переговоры прошли в духе полного взаимопонимания, — констатировал Житник. — Для начала сделаем небольшой крюк и отметимся чем-нибудь благородным, вроде мадеры. Чисто символически, грамм по триста, дабы не ломать установленную прогрессию…

    В благородной распивочной рядом с Домом актёра мадера в наличии имелась. Неспешно допив стаканчик, Ванечка прищурился и сказал:

    — Знаешь, портвайнгеноссе, у меня, кажется, появилась мысль…

    — Не может быть! — Брови Житника изумлённо взметнулись. — У тебя — и вдруг мысль!

    — Погоди, не сбивай… Понимаешь, флэт надолго пустой, денег как грязи, особо важных дел не маячит — хочется воспользоваться ситуацией по максимуму… Чтобы, значит, и кайфец пролонгировать, и «романтизьму» твоего по полной, — но чтобы красиво, не опускаясь до вульгарной пьянки… Ну, ты понимаешь…

    — Угу, — одобрительно заметил Житник. — Высококультурное мероприятие деньков на десять. В таком деле главное — создать интимный круг. Чтоб лишние пиплы на хвост не садились, схему не ломали и хату не хезали… Ты, я, Барон… пара-тройка мочалок, естественно… Другие кандидатуры есть?

    — Нет, — твёрдо сказал Ванечка.

    — Тогда предлагаю по второму стакану не брать, а сразу по коням… План — закон, и его выполнение — дело чести каждого советского человека. Согласен? Тогда вперёд.

    Они двинулись по Невскому, потом свернули на Литейный и шли пешком до самого Финляндского, откуда до Ванечкиного дома оставалось всего четыре остановки. Для полноты ощущений они заходили в каждый соответствующий магазин и брали по одному экземпляру продукта. В итоге набралось пузырей двенадцать, от «Абрау-Дюрсо» до «Белого аиста». Хорошо, что у обоих были при себе сумки…

    И только поднимаясь на лифте, Ванечка сообразил, что, спеша на встречу, оставил дома ключи. Он чуть было не взвыл, но тут же хлопнул себя рукой по лбу: в доме ж ещё работают эти бабцы, про которых он забыл начисто, они и откроют. Пронесло! Андрей удивлённо смотрел на стремительный «ряд волшебных изменений чудного лица» приятеля.

    Доехав до шестого, Ванечка выскочил из лифта, подбежал к своим дверям, позвонил, нетерпеливо переступил с ноги на ногу, позвонил ещё раз.

    Дверь отворилась. Ванечка занёс ногу, поднял глаза… И остолбенел, даже не сразу опустив поднятую ногу.


    * * *

    VI


    В это утро у Нинки возникла небольшая проблема. Всю неделю они с Нелькой гнали простенькую, но выгодную халтуру в одной довольно богатой квартире совсем рядом с их нынешней площадкой.

    И сегодня им обязательно надо было закончить и окончательно рассчитаться с хозяевами — на завтра Нинка наметила справлять день рождения, пригласила пару интересных мужичков, а денег на угощение не хватало и занять было не у кого — до получки осталось три дня. Нинка проснулась раненько и пошла расталкивать Нельку. Та лежала горячая, как печка, и только постанывала.

    — Нелька, ты че, заболела, что ли?

    — А-хррр, — сипела Нелька в ответ. Нинка подняла Нельку за плечи и развернула лицом к окошку.

    — Горло показывай!

    Зев у Нельки был красный, в белых пятнах.

    Нинка быстренько скормила Нельке аспиринину, кипятком из чайника развела йоду с содой, добавила в чашку соли и холодной воды и заставила Нельку прополоскать горло. Мороженым обожралась, дура копчёная, ангину подцепила.

    Конечно, Нинка могла бы закончить халтуру и одна. Но тогда пришлось бы корячиться допоздна. А завтра предстояло ещё по магазинам пробежаться, у плиты повертеться — тем более, всё одной придётся, Нелька-то теперь не помощница. При таком раскладе Нинку сморит с первого стакана, и её праздник станет чужим праздником.

    Нинка вышла в коридор и постучалась в дверь «кельи». Девчонки как раз завтракали. Нинка подсела к ним, рассказала про своё затруднение и предложила такой вариант: кто поможет — за полдня работы червонец.

    Оля с Полей отказались — их накануне перебросили на новый объект, совсем в другом месте. Таня подумала и согласилась.

    Вообще-то, Таня теперь, став бригадиром, зарабатывала очень неплохо — до трёх сотен в месяц на круг, не считая премии. Но левака брала охотно.

    Большая часть всех её заработков уходила в Хмелицы Лизавете, которая по полгода сидела в отпуске за свой счёт, мотаясь с Петенькой по больницам. Сама же Таня жила скромно, питалась общим столом с Олей и Полей, в дорогое не одевалась, обшивала себя сама — Оля-Поля научили её шить на машинке и помогали с выкройками, — донашивала старые югославские сапожки, изредка выбиралась в театр или в филармонию.

    Несмотря на молодость, Таню в коллективе уважали: начальству нравилась её надёжность, дисциплинированность, полное отсутствие аморалки — по крайней мере такой, которая отражалась бы на работе. К тому же в последний год она проявила себя и по общественной линии — взяла второе место на городском конкурсе художественной самодеятельности, за что ей вручили часы и почётную грамоту, а управлению — вымпел. Рядовым же работягам нравилась её сноровка, умение спокойно постоять за себя и за своих перед начальством.

    Женщины ей чуть-чуть завидовали. Мужики не приставали и другим не велели — понимали, что она не совсем их поля ягода. К тому же все знали, что она «ходит» с крановщиком Игорем. А на чужой каравай…

    Этот Игорь был бы поразительно красив, если бы его лицо не портил перебитый, искривлённый нос. Был он парень тихий, немного глуховатый, чрезвычайно интеллигентный, студент-вечерник строительного института. Но его уникальность заключалась не в этом — на стройке работало несколько похожих ребят, — а в том, что Игорь был коренной ленинградец и, по слухам, из очень высокопоставленной семьи. И с чего он полез на башенный кран?

    Люди, знакомые с Таней или с Игорем поближе, и в их числе Нинка, знали, что между ними ничего нет — просто Таня дружит с Игорем и его женой Ларисой, которая работала в каком-то институте машинисткой, а теперь сидит с малышом и берёт работу на дом.

    Таня иногда заезжала к ним в их квартирку на Северном проспекте, которую они снимали почти без материальной поддержки родителей. Она помогала Ларисе по хозяйству, возилась с малышом. Глядя на розового, упитанного Стасика, она нередко вспоминала Петеньку, и подступали слёзы… Потом они ужинали или просто пили чай, болтали о том о сём, слушали музыку. Раза три или четыре Таня приходила туда в «большие гости». У Игоря с Ларисой были очень интересные друзья — студенты, молодые художники, музыканты. Все они держались с Таней совершенно на равных, и она с грустной благодарностью вспоминала Женю и его уроки… После его ухода ей было плохо, совсем плохо. Будто острая льдина пронзила сердце, оттаивая по ночам, сводя с ума муками. А теперь ничего. Отболело…

    Нинка с Таней забежали на объект, посмотрели, что там и как, там же переоделись в спецовки — благо, до халтуры только двориком пройти, — запихали в сумки уличную одежду, Таня оставила девочкам распоряжения на всякий случай, объяснила, где её найти, если что, и они пошли на квартиру. Нинка зашла первой, поздоровалась с хозяйским сынком. Таня вошла следом и разглядела только тощую убегающую спину да трусы в цветочек.

    Управились они довольно быстро. Нинка села отдыхать, а Таня от нечего делать собрала оставшийся от их трудов мусор, в несколько заходов вынесла его на помойку, протёрла по первому разу пол в гостиной и ванной — чтобы грязь не разносить. Нинка ворчала — не баре, мол, сами приберут. Но Таня это дело за труд не считала, а оставить после себя хоть какую-то чистоту было даже приятно.

    Потом Таня отмыла от мела ванну, разделась, достала из сумки платье и туфельки, завернула в газету спецовку и брезентовые брюки, уложила в сумку, сняла с себя бельё и с удовольствием встала под душ.

    Нинка тем временем поставила чайник, чтобы, дожидаясь хозяев, побаловаться их же чайком. Пошуровав по полкам и в холодильнике, она нашла пряники, варенье, колбасу, примерно треть роскошного шоколадного торта. Красиво расположив всё это на кухонном столе и от души сыпанув индийского чаю «со слоном» в фарфоровый чайничек, она накрыла его матерчатой куклой, чтобы доходил, а сама отправилась под душ на смену Тане.

    Намывалась она долго. Таня посидела в кухне, налила себе вкусного чаю, пожевала колбасы. Потом долила большой чайник, поставила на газ.

    И тут позвонили в дверь.

    «Кто-то из хозяев», — решила Таня и пошла открывать.

    На пороге стоял худенький очкастый мальчик — именно мальчик, хотя на вид он был, пожалуй, года на три старше самой Тани. Он смотрел на неё с таким глупо-растерянным выражением, что Таня невольно улыбнулась.

    — Проходите же, — сказала она. Мальчик не шелохнулся.

    — А, кавалер пришёл! — грохнула за её спиной Нинка. — А мы как раз чаёвничать собрались!

    Таня посторонилась. Мальчик робко вошёл, не сводя с неё глаз.

    За ним, отнюдь не так робко, вошёл другой, покрепче и повыше, светловолосый, с реденькой бородкой. Легонько подтолкнув первого, он снял с плеча тяжёлую сумку и с весёлой, заразительной улыбкой посмотрел на Таню и на Нинку, которая улыбнулась в ответ. Кругленькая, намытая, в обтягивающей мини-юбке и модной блузочке, с чалмой из цветастого полотенца на мокрой голове, она выглядела чрезвычайно аппетитно.

    — Боже, — сказал светленький, обращаясь к очкастому мальчику, — а они уже тут, как сказал пьяный монах, попавши в ад. Что ж ты, тютя, не предупредил, что у тебя тут романтизьм прямо на дому… Разрешите представиться, Андрей Житник, друг дома и лично вот этого гаврика.

    — Нина. — Нинка кокетливо протянула Андрею ладошку с оттопыренным мизинчиком.

    — Таня, — помолчав, сказала Таня.

    — Тут кто-то что-то говорил про чай, — сказал Андрей и, не выпуская из своей крепкой руки Нинкину ладошку, устремился в кухню, увлекая за собой смеющуюся Нинку. — А ты там извлеки вишнёвочки, в моей сумке, кажется. С чайком оно оченно способствует! — кричал он Ванечке уже из кухни.

    Ванечка стоял столбом у вешалки, не выпуская из рук свою сумку и не сводя глаз с Тани.

    — Разрешите, — сказала Таня, шагнув к нему и забирая сумку из рук. Пальцы их соприкоснулись. Ванечка вздрогнул, отвёл глаза и пробормотал:

    — Конечно… Я… вы… идите, пожалуйста, на кухню… Я сейчас.

    Стрела коварного Амура зацепила сразу все незащищённые места.


    * * *

    VI


    В сфере воспитания чувств Ванечка Ларин был продуктом советской системы в её реально-бытовом преломлении — между молотом официоза во всех его проявлениях и наковальней дворов и подворотен. Со страниц газет и советских книг, с экранов телевизора и с учительских кафедр восприимчивому Ванечке устойчиво навязывался стереотип некоего коммунистического монаха, сублимирующего энергию пола в энергию высшего служения, презрительно отвергающего физическую любовь, а любовь идеальную воспринимающего исключительно в свете высшей любви — к родной Коммунистической партии и лично к товарищу Леониду Ильичу Брежневу. В отечественных фильмах и книгах допускались лишь самые туманные намёки относительно плотской близости мужчины и женщины, а из иностранных произведений подобные сцены вымарывались, вырезались или сглаживались до полной неузнаваемости. Сколько, например, громов обрушилось в прессе на одного заслуженного и вполне советского писателя не за откровенное описание даже, а за хвостик фразы: «…и рухнули в высокие травы». Как же можно, положительные, социалистические мужчина и женщина, передовики производства, каждый со своей семьёй, и вдруг — в какие-то там травы?! Чему он учит молодёжь? Роман изъяли из библиотек и больше не издавали. Соответствующим образом интерпретировалось и классическое искусство, многие памятники которого просто объявлялись как бы несуществующими — по причине своего «порнографического» содержания. Это культурно-воспитательное фарисейство имело своих проводников во всех сферах жизни, а тем более в советских школах, как бы специально для этого созданных.

    Ванечку, который с детства понимал своей умной головой равное убожество и пропаганды, и цинично-заземлённой уличной эрудиции, зацепило на уровне подсознания. Отнюдь не будучи кисейной барышней, он теоретически прекрасно знал, откуда берутся дети и как они делаются, и даже мог вполне авторитетно рассуждать на эти и примыкающие к ним темы. Однако прикладными эти знания не становились — их блокировала некая внушённая сила, заставляющая рефлекторно, неосознанно воспринимать любой секс как грязь, скотство и нравственное падение, несовместимое с высоким предназначением человека. Ум, сердце и плоть его жаждали полноты жизни, но извращённое суперэго ставило жёсткий барьер. Нельзя — примерно так же, как нельзя свинину правоверному иудею. И на это накладывалась мучительная зависть ко всем тем, кому можно.

    Его привычные и очень искренние влюблённости были начисто лишены момента целеполагания. Для него было бы полнейшим шоком, если бы какое-нибудь из его объяснений вдруг завершилось благосклонным ответом или, тем более, ответным признанием. Да, конечно, какое-то будущее рисовалось в его воспалённом мозгу. Ну там, прогулки вдвоём, держась за руки, прикосновения, объятия, поцелуи. А дальше… а дальше всё образуется как-нибудь…

    И к обществу клювистов Ванечка оказался готов идеально. В кругах, не связанных с КЛЮВом, например, среди того же факультетского «хай-лайфа», где павлинье самецкое начало пёрло из всех щелей и за выпивкой, и за картежом, ему было страшно неуютно — тошно и завидно одновременно. Всё это совершенно исключалось в среде клювистов. Портвайнгеноссе мог жить с женой или подругой, со всем кордебалетом мюзик-холла, соседкой, соседом, собачкой соседа, с козой или со старым башмаком — это не имело решительно никакого значения, а как тема для общения было решительно западло. Вообще тема «мужчина-женщина» ограничивалась тостами и анекдотами, а всякие рассказы из личного опыта согласно этикету клювистов должны были предваряться преамбулой типа: «А вот с одним чуваком был такой случай». Да, в этом сугубо мужском кругу все женщины тоже подразделялись по универсальному принципу «даёт — не даёт», но у клювистов сам глагол «давать» имел смысл, отличный от общепринятого: хорошие женщины, или «сестрёнки», — это те, которые дадут на бутылку, а «тёлки», они же «метёлки», ничего такого не сделают, а следовательно, совершенно неинтересны. По иерархии клювистов на высшей ступени среди женщин стояли доблестные работницы торговли и общепита, сочувствующие благородному делу клювизма и доказывающие своё сочувствие на практике — в долг налить, припрятать бутылочку для братков и т. д., на низшей же — всякие доставалы типа мамаш и прочих блюстительниц трезвости.

    В принципе демарш Житника в сторону «романтизьма» являлся серьёзным нарушением заповедей движения, и Ванечка мог бы поставить ему на вид. Мог бы, но как-то не подумал.

    А теперь он вообще был не в состоянии думать.

    Они сидели на кухне, пили чай с вишнёвочкой. Андрей забавлял Нинку с Таней всякими штукатурскими байками, почерпнутыми из опыта его пребывания в стройотряде. Ванечка молча опрокидывал рюмку за рюмкой, поминутно вскакивал — то ещё чаю подогреть, то хлеба нарезать, то сырку. Вишнёвка его разбирала, но ненадолго, поскольку разбавлялась горячим чаем. Он не столько косел, сколько млел.

    В половине четвёртого Таня стала собираться домой, призывая к тому же и Нинку. Андрей, которому явно не хотелось упускать девочек, предложил другой план — пойти прогуляться на Петропавловку, а потом вернуться и с новыми силами продолжить культурное мероприятие. Нинка и Ванечка горячо его поддержали. Таня согласилась. Вёдра и сумки со спецовками они поставили в уголок прихожей и прикрыли газеткой.

    В стенах Петропавловки они гуляли в окружении туристов, вне стен — в окружении собачников и их четвероногих друзей. Воздух был томен и тёпел. Андрей, ввернувшись фертом между Нинкой и Таней, взявших его под руки с обеих сторон, рассказывал девчонкам всякие истории, связанные с крепостью, которых знал великое множество. Они слушали, затаив дыхание. Потерянный Ванечка поначалу плёлся сзади. Постепенно оклемавшись на пленэре, он чуть воспрянул, выдвинулся в один ряд с остальными и даже начал дополнять и поправлять Житника:

    — …Нет, Пётр не медаль с кружкой дал тому мастеру, а приказал выжечь ему на шее орла, и тот мог в любом кабаке показать царёво клеймо и бесплатно выпить. Отсюда и жест — щелчок по горлу, в смысле поддать.

    — И откуда вы всё знаете? — щуря глазки, вопрошала Нинка.

    — Работа такая, — как бы нехотя отозвался Житник.

    — И где же вы работаете? — настаивала Нинка.

    — Это, Нинон, государственная тайна, — важно изрёк Житник, но одновременно с этим Ванечка выпалил:

    — Мы студенты, вообще-то.

    Все рассмеялись.

    — Давайте по мороженому. Я угощаю, — предложил Андрей.

    К Ванечке они вернулись в восьмом часу, завернув на обратном пути по указанию Житника в «Петровский», где купили полтора кило говяжьей вырезки.

    Дома все, кроме Тани, приняли для бодрости по стаканчику портвейна — настоящий «Агдам», в определённых кругах именуемый «ту-ту», как по характеру воздействия (можно отъехать, как на паровозе), так и по цене (два две, по-английски, стало быть, «two two»). Потом взялись за приготовление жаркого. Ванечке, чтобы не путался под ногами, было дано задание сесть в сторонке и наточить ножи. Впервые в жизни он делал это с удовольствием — иначе он просто не знал бы, куда себя деть от смущения.

    В половине девятого сели за стол. В девять Андрей взял гитару. В десять перешли в Ванечкину комнату — в только что отремонтированной гостиной было ещё неуютно и грязновато — и затеяли танцы под магнитофон. В половине одиннадцатого Таня собралась уходить, но Нинка с Андреем уговорили её остаться: мол, завтра всё равно выходной, а молодость проходит. Убедили её, однако, не их доводы, а круглые молящие глаза безмолвного Ванечки. По этому поводу решили продолжить банкет и вновь перешли в кухню.

    Ванечка с завистью смотрел, как ловко Андрей с Нинкой хлопают стакан за стаканом, ничуть не смурея, а только оживляясь всё больше и больше, как спокойно и совершенно естественно держится бесподобная Таня, одним своим присутствием превращая славную, но вполне обычную вечеринку в нечто небывалое и сказочное — или так только казалось? Ему мучительно хотелось сбросить с себя сковывавшее его смущение, вписаться наконец — и безумно не хотелось опьянеть, замазать тонкое волшебство этого вечера грубым алкогольным колером. Он определил для себя вариант, показавшийся оптимальным: заварил много кофе и принялся пить его чашка за чашкой, сопровождая каждую крошечной рюмочкой коньяку. Ту же схему он робко предложил Тане. Она ограничилась одной чашкой кофе и половиной рюмочки.

    В четверть двенадцатого Нинка позвонила на вахту и попросила передать Нельке, что задерживается и что завтрашнее гостевание переносится на неделю. В половине двенадцатого она перемигнулась с Андреем, и они потихонечку ретировались в сторону спальни. Ванечка танцевал с Таней и был этим настолько поглощён, что даже не заметил их ухода. Ему казалось, что от Таниных ладоней, одна из которых лежала у него на плече, а другая — на груди, исходит нестерпимо блаженный электрический ток. А его собственные ладони ощущали под тонкой тканью Таниного платья такое… такое божественное… И ему хотелось только одного — чтобы танец не кончался никогда.

    Но мелодия кончилась.

    Он умоляюще посмотрел на Таню.

    — Можно, я поставлю ещё раз?

    — Можно, — взглянув ему в глаза, сказала Таня. Они пять раз подряд протанцевали под «Oh, darling» с бессмертного альбома «Битлз» «Abbey Road», среди тогдашних фэнов называемого исключительно «Рубероид».

    На шестой раз уставшая Таня отказалась, и они пошли в кухню пить чай. Из-за дверей родительской спальни доносились страстные Нинкины стоны и пыхтение Андрея. Ванечка покраснел и плеснул себе коньяку.

    — Вообще-то я заканчиваю филологический, — сказал он. — Хочу писать книги. Как… как Юрий Трифонов. Знаешь?

    Этой фразой он, не отдавая себе отчёта, хотел, насколько это было вообще возможно, как бы выровняться с ней. Она так прекрасна, а он зато…

    — Не очень хорошо. Я читала его «Другую жизнь» и не совсем поняла. Не доросла, наверное.

    Ванечка изумлённо смотрел на неё. Он готов был биться об заклад, что на факультете и один из десяти «Другую жизнь» не читал.

    — А ты вообще из современных кого любишь? «Деревенщиков»? Абрамова, Белова, Астафьева?

    — Не знаю. Мне не очень нравится читать про людей, которые живут почти так же, как я. Зачем тогда читать — просто раскрыл глаза и смотри. Я думаю, что про деревенскую жизнь пишут для тех, кто в большом городе родился и из него не вылезал. У нас — что в Хмелицах, что в общежитии — читают много, особенно девчонки, но всё больше классику, историческое, про любовь, про другие страны.

    — Неужели даже Шукшина не читают? — в некотором ужасе спросил Ванечка. Он писал диплом как раз по Шукшину и, по требованию руководителя, сильно напирал на народность.

    — Шукшина? Это который «Калина красная»? Нет, я только кино видела.

    — Понравилось?

    — Разговор понравился, словечки всякие. А сама история — нет. По мне, если сказка, так пусть и будет сказка, и не надо её за правду выдавать.

    — Почему сказка? — несколько запальчиво спросил Ванечка.

    — Может быть, где-нибудь так и было, а вот в Хмелицах две женщины на этом сильно пострадали. Тоже «заочницы» были, с уголовниками переписывались. Те им такие письма присылали — целые романы. И страсти роковые, и слёзы покаянные, и любовь до гроба, и «молю о свидании»… Одна поехала в Бологое женишка встречать, вернулась через сутки вся оборванная, избитая. Он её в вокзальный ресторан повёл, подпоил, а потом в лесок отвёл, ограбить хотел и изнасиловать. Но не рассчитал, тоже выпил хорошо, а она баба крепкая, скрутила его и в милицию волоком отволокла. Но и ей досталось. Он, сволочь, ей нос перебил, а потом, на суде, орал, убить грозился… А со второй ещё хуже вышло. Приехал к ней её красавец, весёлый такой, речистый, совсем как в том кино. Месяц пожили в любви и согласии, а потом он исчез со всеми деньгами — четыреста рублей, она на корову копила — и охотничий карабин, который ей после отца остался, прихватил. Потом из этого карабина сторожа в Никольском убили. А этого гада так и не нашли.

    — Да-а, — задумчиво протянул Ванечка. В дипломную работу этот рассказ не вставишь. Но как же она ярко, складно говорит!

    А Таня вполголоса запела:

    Калина красная, Калина вызрела;

    Я у залеточки Характер вызнала…

    Ванечка замолчал с раскрытым ртом. Когда она допела до конца, он хрипло сказал:

    — Спой ещё. Пожалуйста.

    Она пела, а он слушал, не замечая ничего — ни свиста чайника на плите, ни сигареты, давно погасшей в пальцах.

    — Устала, — сказала Таня наконец. — Давай пить чай.

    — А хочешь, — сказал Ванечка, наливая ей чаю, — хочешь, я почитаю тебе свои стихи? Только они… ну, понимаешь, не лирические. Я лирику не умею… — Он ещё никому не читал своих серьёзных стихов. Только так, давал почитать — Житнику и ещё одному клювисту, Грише Григоровскому, профессиональному поэту, работавшему в многотиражке Кировского завода. Житник похвалил стихи за язвительность, выругал за философичность и посоветовал изложить то же самое прозой. Григоровский быстренько пробежал глазами и вернул тетрадь Ванечке, пробурчав:

    — Этого никто печатать не станет.

    — Так я и не собираюсь печатать!

    — Тогда зачем было писать?..

    Таня кивнула, и Ванечка дрожащим голосом начал:

    Для нас, больных, весь мир — больница,

    Которую содержит мот,

    Давно успевший разориться.

    Мы в ней умрём от отческих забот,

    Но никогда не выйдем из ворот…

    — Извини, — прервала Таня. — Но я это уже читала. В каком-то журнале. Только не помню автора.

    — Умница! — воскликнул Ванечка. — Правильно. Эти стихи написал Томас Элиот, а у меня это эпиграф. А теперь будет вступление. Представь себе, будто играет духовой оркестр, только очень плохой. Музыканты сбиваются с такта, фальшивят…

    И он затараторил:

    — СКОЛЬ СЛАДКО ВСЁ, ЧТО СЛАДКО. Победный марш в пяти частях с прологом и эпилогом. Пролог: КАБАК ИМЕНИ РЕВОЛЮЦИИ.


    Пришёл — ну что ж, немного подожди —

    Сегодня, видишь, очередь какая.

    Из-за дверей со стен глядят вожди,

    И музыка гремит, не умолкая.

    Легко желать нам с высоты рублей,

    Чтоб пробка рассосалась у дверей…


    Таня больше не прерывала его. Перестав после третьей или четвёртой строфы — пытаться вникнуть в смысл, понятный, вероятнее всего, только самому автору, она вслушивалась в мелодию стиха, смотрела в горящие, вдохновенные глаза. Мощная, упругая энергетическая волна поднимала её и несла куда-то… Ей было хорошо, и она ни о чем не думала…

    — И эпилог, — сказал Ванечка.


    Рассвет, кот розовый, скребётся в крышу.

    Ветер, кот серый, когтистой лапой в раму.

    Остывший кофе

    Узор врезает в белизну плиты. Портрета нет.

    Глаз льдист, Который был. Пил

    По полстакана жизни в день, Фальшиво пел,

    Забытый грустный анекдот… Вот так.

    Вот так к нам постижение приходит:

    Не звон, а стон.


    Он, опустошённый, плюхнулся на табуретку и дрожащей рукой потянулся к бутылке. Таня молчала.

    — Я… ну как? — спросил Ванечка.

    — Ещё, — сказала Таня.

    — Но… но ты поняла?

    — А разве стихи обязательно понимать?

    — Слушай… я не думал никогда… А ведь ты права. Права! Тогда я ещё почитаю. Это про меня. Автопортрет, так сказать.


    Смотрите на — се моралист-идальго.

    Он в плотской связи с утренней звездою.

    Как таз, покрыт небьющейся эмалью

    И на клопах с жасминами настоян.

    Смотрите на — свирепо гложет книжку.

    И нос его стал тонок и прозрачен.

    И знание роняет на манишку

    Тяжёлый воск своих кривых печатей.

    Смотрите на — меж оглашённых нищих

    Под вой собак над высосанной костью

    Сидит один и в пальце правду ищет

    И солнце перечёркивает тростью.


    — Нет, — сказала Таня. — Это не про тебя. Я знаю таких людей. Они стихов не пишут.

    — Может быть, — согласился Ванечка. — Я не очень хорошо знаю себя.

    Он читал стихи — свои, чужие. Она пела. Потом они пили чай, молчали и не заметили, как наступило утро. Ванечка поднялся, открыл форточку, выбросил туда окурок, подошёл к сидящей Тане — и упал перед нею на колени, обняв её ноги.

    — Ты… — сдавленно проговорил он, — ты должна стать моей женой. Если ты мне откажешь — я умру.

    — Подожди, — сказала она. — Как же так? Мы ведь только сегодня познакомились. Я не знаю…

    — Да-да, — сбивчиво заговорил он. — Тебе надо подумать, получше узнать меня. Конечно. Я понимаю. Только не отказывай мне. Хотя бы сейчас не отказывай, ладно?

    — Ладно, — сказала Таня. — Сейчас не откажу. Ты устал. Тебе надо поспать.

    — А ты?

    — Я не уйду. Обещаю.

    Буквально вытолкав его с кухни, Таня прибрала со стола, поставила чайник, помыла посуду. Потом села за чистый стол, налила себе чаю, задумчиво поглядела в окно. Она сама не могла понять, о чем она думает — мысли прыгали, как лягушки на болотной тропе… Всё так странно, так неожиданно.

    Спать не хотелось совсем. Таня пошла в ванную, набрала ведро воды и помыла пол в гостиной, а потом ополоснулась сама и, возвратясь в гостиную, уселась в кресло с журналом «Искусство кино». Она прочла интервью с режиссёром Глебом Панфиловым о том, как снимался фильм «Начало», и переводную статью какого-то американца о семейных проблемах Мэрилин Монро и драматурга Артура Миллера, дополненную фотографиями. Таня смотрела на узкое носатое лицо Миллера, и ей почему-то подумалось, что Ванечка, круглолицый и курносый, совсем не Миллера не похож.

    — С чего это я вдруг? — прошептала она. И с этими словами сон всё-таки сморил её.

    Наутро Таня категорически отказалась продолжать возлияния, на чем настаивали Андрей с Нинкой, и стала собираться домой. Ванечка с готовностью вызвался провожать её и этим потряс Андрея до глубины души — ведь в сумках у них оставался ещё изрядный боезапас.

    — Эге, — задумчиво сказал Житник, оказавшись с Нинкой один на один. — Это ж что должно было произойти, чтобы Ларин от выпивки ушёл? Впрочем, он увеличил долю каждого. Ну что, Нинон, вздрогнули?

    — Вздрогнули и покатились!

    Ванечка с Таней, держась за руки, шли через Кировский мост. Они молчали. В этот день слова были не нужны.


    * * *

    VIII


    На людях — в своей компании, в Танином общежитии, в кино, просто на улице или в парке — Ванечка бывал свободен, открыт, остроумен. Его одинаково хорошо приняли и Оля с Полей, и Нинка с Нелькой, и общежитские официальные лица. Он неизменно приходил чистым, бритым, трезвым и наутюженным, без цветов и без вина, но обязательно с чем-нибудь сладеньким — и большую часть съедал за вечер сам. Он особенно любил, одолжив у Нинки гитару, примоститься рядом с Таней и весьма немузыкально, но с чувством исполнить что-нибудь весёленькое, как правило, из репертуара Житника. Полное отсутствие голоса и слуха с лихвой восполнялось смешным содержанием песенок и старательностью исполнителя. Слушали его с удовольствием. В «келью» набивались девчонки из соседних номеров и даже ребята — и начинался импровизированный певческий конкурс. Таня участвовала в нем, лишь подпевая, поскольку понимала, что после её соло никто больше петь не рискнёт. Когда гульба затягивалась или становилось особенно шумно, Оля или Поля подходили к Нинке и шептали ей на ухо, после чего та подавала команду, и компания перекочёвывала наискосок, в их с Нелькой комнату. В половине двенадцатого Ванечка нехотя поднимался. Вместе с ним поднималась и Таня; она провожала его до Покровки — площади Тургенева, на трамвай. Они болтали, обнимались, целовались на виду у всех, но им ни до кого не было дела. Если нужный трамвай — двойка или тройка — подходил слишком быстро, они пропускали его и ждали следующего, хотя обоим предстояло рано вставать: Тане на работу, а Ванечке в школу к чёрту на рога, где у него была педагогическая практика.

    Но не всегда вечера в общежитии проходили столь идиллически. Нередко за бутылочкой, которую приносили парни, следовала вторая, третья… и всё при активном участии Ванечки. Один раз он так нагрузился, что заснул прямо на Нелькиной кровати, и растолкать его было невозможно. Пришлось ребятам отнести его в свою комнату, где, благо, нашлась свободная койка. По счастью, это произошло ещё до приезда его родителей с югов, так что объясняться было не перед кем.

    В квартиру своего воздыхателя Таня приходила с двойственным чувством. Ей нравилось всё, что окружало Ванечку, что несло на себе отпечаток его личности — письменный стол, вечно заваленный всякими бумагами, книгами, словарями, тахта с поднятым изголовьем, магнитофонная приставка, соединённая тремя проводами с огромной старой «Беларусью», продавленное кресло, бронзовая пепельница с детской головкой и много-много всяких мелочей, включая край галстука, стыдливо вылезающий из-под тахты. И в самом Ванечке ей нравилось всё, даже то, что во всех прочих мужчинах было ей ненавистно — то есть пьяное состояние. Если другие, выпив, становились хамоватыми и развязными, то Ванечка, напротив, делался мил и забавен — сыпал экспромтами в стихах, удивительно весело и добродушно высмеивал тех, кто высмеивал его, когда он бывал трезв, потом становился нежен и застенчив, а потом просто пристраивался в укромном уголочке и засыпал сладким сном.

    Но оказавшись у себя дома наедине с Таней, он становился каким-то странным и немного чужим, особенно если Тане не удавалось разговорить его на тему учёбы, музыки, литературы — вообще чего-нибудь не особенно личного. Нет, ей было с ним хорошо и когда он молчал. Было хорошо часами сидеть у него на коленях, ощущать его руку у себя на плече, на шее, на груди, смотреть в светящиеся обожанием глаза на раскрасневшемся лице. Но ей передавалась и его тревожность, совершенно не свойственная ему в другие моменты. Она долго не могла взять в толк, отчего он так робеет — неужели она ему нежеланна, или, может быть, у него не всё в порядке по мужской части? — пока однажды, когда Ванечка вышел на кухню ставить чайник, ей вдруг не вспомнился её давний первый визит в Женину казённую квартиру, её собственное состояние, предшествовавшее первой близости с мужчиной. И ей стало понятно, что переживает Ванечка, касаясь её, прижимаясь к ней, гладя её шелковистые волосы. Но что же делать? Не может же она, женщина, сказать ему: «Ты сними с себя всё, ложись, ни о чем не думай — и всё будет очень хорошо». Или раздеться самой, не дожидаясь приглашения.

    Таня легла на тахту, заложив руки за голову. Когда вошёл Ванечка, она сказала:

    — Погрей меня. Мне что-то зябко… Он подошёл к тахте и, опершись на локоть, привалился грудью к её груди — чуть наискось, так что колени остались на полу — и жаркими, жадными поцелуями принялся покрывать её лицо, шею. Его свободная рука скользнула ей под юбку и робко полезла вверх. Пальцы его доползли до нижнего края трусиков, стали тянуть, теребить. Таня чуть выгнулась, приподнимая бёдра, чтобы облегчить ему задачу…

    — Нет, — выдохнул Ванечка, пряча лицо. — Нельзя… Я слишком люблю тебя, слишком уважаю… Только после свадьбы. Выходи за меня, ну пожалуйста!

    Таня сокрушённо вздохнула.

    — Ты… В тебе вся моя жизнь, моя надежда… Кроме тебя мне ничего не надо, а без тебя… Или ты — или алкоголь, третьего не дано.

    — Какой же ты глупый…

    Двадцать шестого сентября приехали родители, и свидания на квартире прекратились.

    Тридцатого октября Иван Ларин и Татьяна Приблудова, отказавшись от помпезного и суетливого торжества во Дворце бракосочетаний, подали заявление на регистрацию брака в районный загс, что на Скороходова. Поскольку у жениха с невестой не было обстоятельств, требующих ускоренной регистрации, их поставили на январь. Служащая, заносившая в гроссбух паспортные данные, увидев, что невесту зовут Татьяной, порекомендовала двадцать пятое число — Татьянин день. Они подумали и согласились: в январе Тане легко было взять несколько дней отгула, а у Ванечки и вовсе начинались каникулы. На радостях они съели по двести граммов мороженого, сходили в кино и начали исподволь готовиться к свадьбе.

    Ванечка всё откладывал решительный разговор с родителями. Он предвидел большой и тяжёлый конфликт, а вся его миролюбивая, робкая натура стремилась всяческими способами уходить от конфликтов. Ещё больше он опасался, что его поставят перед жёстким выбором — выбором, которого он ни за что не хотел делать. У него не было ни малейших сомнений, что мать не примет Таню, а отец, как всегда, примет сторону матери.

    Семейное будущее единственного сына было для Марины Александровны самым чувствительным местом. В последний год она хотя бы раз в неделю непременно задавала Ванечке один и тот же якобы шутливый вопрос:

    — И когда ты у меня женишься?

    Разумеется, она прекрасно понимала, что для молодого человека двадцать один год — отнюдь не тот критический возраст, перевалив который он становится в глазах окружающих безнадёжным старым холостяком. Её вопрос был, в сущности, совсем о другом: ей необходимо было удостовериться, не появились ли у сына какие-нибудь свои, несанкционированные планы на сей счёт. Таковые планы следовало либо пресечь в зародыше, либо поставить под свой неукоснительный контроль. Отсутствие матримониальных видов у Ванечки успокаивало Марину Александровну — это означало, по её мнению, что он пока ещё полностью открыт для её внушения.

    Ещё с Ванечкиного десятого класса Марина Александровна присматривалась к девочкам, так или иначе его окружавшим. Она знала, что он дружен с Леночкой Черновой, дочерью самого Дмитрия Дормидонтовича, но ничего сколько-нибудь похожего на «чувство» между ними нет. Знала она и про его школьные безответные влюблённости — в Таню Захаржевскую, юную сестричку друга Никиты, в одноклассницу Люду Соловьёву. Она понимала, что всё это пустяки, подростковые увлечения, но в принципе не возражала бы, если бы эти увлечения получили дальнейшее развитие — обе девочки были из приличных семей, воспитанны, хороши собой, особенно Таня. Марине Александровне даже чуть-чуть взгрустнулось, когда она узнала, что Люда рано вышла замуж и переехала в Москву. Зато она обрадовалась, когда на последний Ванечкин день рождения ненадолго заскочила Таня поздравить именинника. Выяснилось, что они с Ванечкой учатся на одном факультете. На другое утро за завтраком мать завела разговор о достоинствах Никитиной сестры, и Ванечка восторженно подхватил эту тему. Но этим всё и ограничилось.

    Когда к концу десятого класса стало окончательно ясно, что Ванечка намерен поступать на филологический, Марина Александровна горячо поддержала его решение и пресекла все возражения мужа, ворчавшего, что мужик должен заниматься машинами, железом, а всякие там Блоки, Брюсовы и прочие футуристы — это бабское дело. Павел Иванович угрюмо замолчал, а Марина Александровна принялась устраивать сына на престижный факультет, где учатся девочки из лучших семей города и где её сыну предоставляется великолепная возможность составить блестящую партию.

    В годы своего студенчества Ванечка несколько разочаровал её — он почему-то упорно не водился не только с девочками из лучших семей, но и с девочками вообще, предпочитая компании молодых людей с явно алкоголическими наклонностями. Новых друзей сына она на дух не переносила, и Ванечка постепенно перестал приглашать их к себе, да и сам стал появляться домой всё позже и всё более настаканенным. На другой день он получал выволочку от родителей, клялся и божился, что больше никогда и ни капли. Примерно через неделю всё повторялось снова.

    Ванечкина дурная наклонность тревожила Марину Александровну безмерно. Но особенно не давал ей покоя один аспект проблемы — она панически боялась, что Ванечка спьяну спутается с какой-нибудь шалашовкой без ленинградской прописки, которая наградит его дурной болезнью или, ещё того хуже, начнёт предъявлять права на него и его жилплощадь. Эта мысль стала настоящим пунктиком Марины Александровны. Когда Ванечка возвращался с очередных пьяных гастролей, она с особым волнением высматривала на его физиономии следы губной помады, старалась вынюхать малейший след запаха духов. Но Ванечка был морально устойчив — от него несло только винными парами и ещё табачищем. Утренние проработки тоже стали вестись под этим углом: в какой компании пил, были ли девки, если да — то кто такие, откуда, как зовут и в какие отношения они порывались вступить с Ванечкой.

    — Да что ты, мам, да ничего не было, я только с Житником и с Бароном по две кружечки… — бубнил Ванечка.

    — Точно ничего? А ну-ка, посмотри на меня! Ничего, говоришь?

    Она ему верила — похмельный Ванечка был на ложь неспособен. И проблема чуть утратила остроту.

    Разумеется, Марина Александровна принимала меры не только оборонительного, но и наступательного характера. То приглашала знакомых с дочерями подходящего возраста, то таскала Ванечку с собой в гости к таким знакомым — всё безрезультатно. Четыре года подряд она доставала ему на зимние каникулы путёвки в лучшие дома отдыха, куда далеко не всякий родитель может определить своё чадо — ВТО, Дом архитектора, Дом композитора. Ванечка возвращался оттуда насквозь проспиртованный, а по части новых знакомств обзаводился лишь новыми собутыльниками.

    И вот на таком-то психологическом фоне Ванечке предстояло ввести в дом свою Таню — штукатура-маляра с восемью классами образования, из лимитной общаги, без отца, без матери, при одной лишь сводной сестре — птичнице из новгородской деревни. Мать попросту откажется видеть, какая Таня красавица и умница, откажется понимать, что, повстречавшись с Таней, её сын уже не может быть счастлив ни с какой другой. И Ванечка твёрдо решил, что поставит родителей перед уже свершившимся фактом, а там, как говорится, стерпится-слюбится.

    С Таней Ванечка не делился своими затруднениями, считая, что может этим обидеть её. А она просто не сознавала, что вместе с мужем приобретает ещё и свекровь со свёкром, становится предметом ещё и семейных взаимоотношений. Да и откуда — предыдущая жизнь не подготовила её к мыслям на эту тему. Она, конечно, знала, что у Ванечки есть родители, но никакого практического смысла эти знания для неё не имели. Естественно, она написала Лизавете о Ванечке, о том, что в январе они поженятся, и получила от сестры короткое корявое письмо с благословением.

    У Ванечки же был только один человек, которому он мог открыться, — Поль, Павлик Чернов, предводитель школьных «мушкетёров». Ванечка дождался его у проходной того института, где работал Поль, и по пути до метро рассказал ему о Тане, о предстоящей свадьбе, о том, что пока всё это нужно держать в секрете от родителей, особенно от матери. Поль, прекрасно знавший нрав и обычай отцовской секретарши, не мог не согласиться с линией поведения, взятой Ванечкой.

    — Ты прав, старик. Я тоже думаю, что лучше пусть она обо всём узнает задним числом. Конечно, ей это не понравится, так что без сцены у фонтана не обойдётся, но потом всё образуется. Когда вам назначено?

    — Двадцать пятого января. На Татьянин день.

    — Отлично, — сказал Поль. — Справлять-то намерены?

    — Конечно, — ответил Ванечка. — Но ничего пышного не планируем. Посидим в общежитии у Тани. Естественно, я приглашаю тебя, Ёлку, Рафа, Ника, если сможет и захочет приехать…

    — Нет, старичок, — возразил Поль. — Раз уж так получилось, что ты первым из нас, как выражаются классики, пошёл на семена, то уж мы постараемся, чтобы этот день запомнился на всю жизнь. Тут рядовыми посиделками не обойдёшься.

    — А что ты предлагаешь?

    — Батину дачу. Годится?

    — Но…

    — Переговоры и организацию беру на себя. Твоя задача — разослать приглашения, справить приличный прикид и не проспать торжественный день. Может быть, пару раз привлеку тебя в качестве тягловой силы. Вопросы есть?

    — А… дорого ведь.

    — Старик, твой праздник — наш общий праздник. Сочтёмся как-нибудь. Впрочем, посильные вклады принимаются… Я тебе позвоню. Хотя нет, лучше ты мне. Чтобы раньше времени не узнали те, кому не надо.

    И Поль подтолкнул Ванечку к выходу из вагона метро, а сам поехал дальше.

    Своя цель, свой план, своя тайна создали в Ванечкиной жизни некое внутреннее напряжение совершенно нового для него свойства. Он стал всё успевать — ходить на занятия, работать над дипломом о Шукшине, почти каждый вечер встречаться с Таней. Походка его сделалась лёгкой и пружинистой. Он начал каждый день бриться, без принуждения гладить брюки и чистить ботинки. Стипендию он откладывал на свадебные расходы и с ноябрьских праздников до самого Нового года не выпил ни капли спиртного. Марина Александровна не могла нарадоваться на сына — взрослеет! О, если бы она только знала, какой удар сулят ей эти перемены!

    В середине декабря Ванечка с Таней съездили в универмаг «Юбилей» отоварить талоны, выданные им в загсе. Себе Таня присмотрела только туфельки — над сложным платьем из белой парчи уже трудились Оля и Поля. Ванечке же был куплен чехословацкий костюм, финские ботинки, пакистанская рубашка и галстук фабрики «Луч». По настоянию Тани, за костюм заплатила она — Ванечкиных денег всё равно не хватило бы. На это ушёл её месячный заработок вместе с приработком. Обновки отвезли в общежитие и спрятали в Танин шкаф. Ванечка заявил, что продуктовыми талонами займётся сам. Он съездил на Литейный в специальный стол заказов, обслуживающий новобрачных со всего города, и немедленно продал талоны первому из многочисленных желающих, околачивающихся возле магазина. Вырученные за это двадцать пять рублей он гордо вручил Полю — главному распорядителю и организатору.

    Близился новый 1976 год. Таня с Иваном стояли на площади Тургенева, дожидаясь трамвая. Падал крупный пушистый снег. Они держались за руки. Мимо них шёл весёлый пахнущий мокрой шерстью народ. Многие тащили ёлки. Снежные хлопья застревали в Таниной вязаной шапочке и искрились в свете фонарей.

    — Люблю тебя, моя снегурочка, — сказал Иван, целуя опушённые снегом Танины ресницы. Таня молчала. Ровно через месяц они станут мужем и женой.


    * * *

    IX


    Дмитрий Дормидонтович Чернов сидел возле своего письменного стола, развернув кресло в центр комнаты. В противоположном углу в глубоком вольтеровском кресле под торшером сидел, закинув ногу на ногу, Павел, его сын.

    Отец и сын были и похожи друг на друга, и не похожи. У Дмитрия Дормидонтовича, невысокого плотного крепыша, было квадратное лицо — лицо практика, тяжелодума, упрямца с крупными чертами и глубокими треугольными залысинами. Лицо высокого, стройного и широкоплечего Павла имело форму трапеции и свидетельствовало о натуре интеллектуальной, самостоятельной в суждениях, волевой. Но у обоих были высокие прямые лбы с одинаковой вертикальной складкой посередине, небольшие серые глаза, разделённые широкой переносицей, густые брови. Их родство было ясно любому с первого взгляда.

    — Что ж, сынок, — сказал Чернов-старший, — раз это твой хороший друг, я, конечно, дам команду. Только ты там не особенно афишируй…

    — Разве я, батя, не понимаю? Ты не беспокойся. И спасибо тебе.

    Речь шла о закупке продуктов на предстоящую Ванечкину свадьбу через обкомовский распределитель. Павел не имел привычки лгать отцу, не соврал и на этот раз — просто не рассказал ему всего. Он действительно просит за друга, и так ли уж важно, что друг этот — прекрасно известный отцу Ваня Ларин, Ёлкин одноклассник и сын Марины Александровны? И на Татьянин день на даче действительно соберутся друзья, и так ли уж важно, что на этом сборе будет сыграна сугубо молодёжная свадьба? То есть, конечно, важно, но… Увы, так было надо. Отец просто не понял бы — как это так, жениться без ведома родителей.

    К привилегиям, сопряжённым с высоким постом, Дмитрий Дормидонтович относился спокойно — не рвался к ним, но и не отказывался, не выставлял напоказ, но и не прятал стыдливо. Казённые дачи, распределители, спецполиклиники, санатории и прочее он воспринимал как составную часть должности, которую доверила ему партия. Принимая ответственность, принимаешь и блага. Сочтёт партия нужным с него эту ответственность снять, значит, и блага должны быть отменены и предоставлены новые, в соответствии с новым назначением. Пролаз и борцов за привилегии, полку которых прибывало с каждым годом, он не уважал, но от комментариев воздерживался, особенно если кому-то из таких брежневских соколиков удавалось вознестись на высокие посты — плачевно, конечно, но партии виднее, и рассуждать на эту тему не приходится, равно как и обсуждать начальство. Дмитрий Дормидонтович занимал свой пост и при Фроле Козлове, и при Толстикове, и при Романове, но что он о них думал, не знала даже жена.

    Общее дело, а особенно — его конспиративность и некая авантюрность, вновь сблизили «мушкетёров», дорожки которых за последние годы значительно разошлись. Павел с Ёлкой занялись калькуляцией и выяснили, что при их возможностях реально устроить праздник по высшему разряду сотни за три-четыре. Ёлка выложила сто рублей из тех ста восьмидесяти, которые получила за практику на комбинате, а заодно вызвалась организовать стол, если ей в подмогу выделят кого-нибудь. Ванечка кинул клич в общежитии, и было решено, что двадцать пятого Оля, Поля и Нелька отправятся в Солнечное первой электричкой. Там их встретит Ёлка, и они займутся делом вплоть до приезда остальных.

    Черновы-младшие вдвоём съездили в Петергоф к Леньке Рафаловичу, который хоть и имел право как «дедок» — пятикурсник обитать дома, предпочёл устроится в курсантском общежитии, где жил в полном гусарстве, переходящем в кавалергардство, компенсируя самому себе казарменно-строевые салажьи годы. Ленька подошёл к делу просто, по-военному. Он пришёл к отцу и заявил:

    — Отче, есть проблема. Интимного свойства.

    — Что, опять подцепил?

    — Нет. Долг чести.

    — Сколько?

    — Сто пятьдесят.

    Ефим Григорьевич крякнул, но требуемую сумму выложил.

    Ник Захаржевский, приехавший в Питер на каникулы, услышав новости, криво усмехнулся, но выдал Павлу, тайком от Ванечки, сорок рублей, а жениха довольно кисло поздравил. Он охотно согласился быть на подхвате: с двадцатого числа у него была путёвка в «Дюны» — пансионат, расположенный совсем недалеко от дачи Черновых.

    За четыре дня до свадьбы пришло время заехать в распределитель к Смольному и забрать продукты — заказали не очень много и только такое, чего в обычных магазинах было вовсе не купить. По расчётам получалось два рюкзака и две коробки. Павел решил, что они с Ванечкой справятся вдвоём.

    Договорились так: Павел встречается с Ванечкой на факультете, оттуда они едут к Смольному, там забирают продукты, берут такси, едут на вокзал, садятся в электричку, а от платформы с помощью Ника дотаскивают всё это хозяйство до дачи. Конечно, лучше было бы взять машину сразу на всё мероприятие, но это получалось дорого и не вполне удобно.

    Павел решил дождаться Ванечку в преподавательском буфете на первом этаже. Постояв немного в очереди и купив кофе с пирожком, он подошёл к столику у окна и краешком глаза заметил пристальный взгляд входящей в буфет высокой, стройной рыжеволосой девушки в джинсовом костюме. Он повернулся — она сделала шаг ему навстречу, но тут же остановилась, пожала плечами и отвернулась. Спутала с кем-нибудь, наверное. И в ту же секунду позади неё показался Ванечка.

    — Поль! — воскликнул он. — Привет! Я сейчас. Только очередь займу. — Он обратился к девушке:

    — Здорово, мать!

    — Приве-ет, — с чуть снисходительной улыбкой протянула она.

    — Будь другом, скажи, что я за тобой. Я на минуточку.

    И он пробрался к столику, где сидел Павел.

    — Ну что, едем?

    — Да. Только перекусим — и вперёд… Слушай, а кто это? — Павел подбородком показал на рыжую красавицу. — У меня такое впечатление, что я её уже где-то видел.

    — Таньку-то? Ещё бы не видел! Это же Сестра Ника.

    — Та, маленькая? Шутишь!

    — Не такая уж и маленькая, как видишь… Тань, иди к нам!

    Та улыбнулась и не спеша подошла.

    — Вот, — сказал Ванечка. — Узнаёшь? Он-то тебя не узнал.

    — Вообще-то узнал, только не сразу. Вы очень изменились за последние семь лет. Ведь вы Таня Захаржевская, сестра Ника.

    — Всё, теперь и я вспомнила, — сказала Таня. — Вы — Павел, брат Лены Черновой.

    — Точно, — сказал Ванечка. — Вы пообщайтесь пока… Тань, тебе двойной?

    — Без сахара, — уточнила Таня. — И больше ничего не надо.

    Ванечка пошёл к стойке. Павел и Таня посмотрели друг на друга. У неё были поразительные золотистые глаза с весёлыми искорками.

    — Тогда, в школе, вы казались мне таким огромным, — сказала она.

    — А теперь? — Он улыбнулся.

    — Теперь вы просто большой. Мне почему-то кажется, что вы стали полярником.

    — Почти. Я геолог.

    — Наверное, всё время в экспедициях?

    — Не совсем. Девять-десять месяцев в году сижу в лаборатории за микроскопом или просто за столом. А в поле, в Сибирь, выезжаю летом.

    — Что-то ищете?

    — В основном ищу подтверждение своим теориям. Я, видите ли, занимаюсь физическими свойствами разных минералов.

    — Это, должно быть, очень интересно.

    — Интересно. Хотите, я как-нибудь покажу вам нашу коллекцию.

    — Хочу.

    — И я тоже хочу, — сказал Ванечка, который уже вернулся с кофе, никем не замеченный.

    — У тебя сейчас другие заботы, — усмехнулся Павел. — Он ведь женится двадцать пятого.

    — Да ну? — Таня искренне удивилась. — Поздравляю. На ком-нибудь с факультета? Я её знаю?

    — Нет. Она не из универа, — сказал Ванечка. — Она строитель. Её зовут Таня.

    — Значит, мы с ней тёзки. Ещё раз поздравляю. — Таня улыбнулась.

    Павел не мог не отметить, какая у неё очаровательная улыбка. С каждой минутой сестрёнка Ника нравилась ему всё больше, и он с грустью подумал, что вот сейчас они расстанутся и не известно, когда увидятся в следующий раз. В Тане всё было ярко, экзотично: густые кудри, даже не рыжие, а медно-красные, золотые глаза, широкий рот с яркими пухлыми губами и ровными мелкими зубками — казалось, что их больше, чем положено иметь людям. На брата она походила разве что высоким ростом. Да и в манерах было мало общего: Таня держалась просто и дружелюбно, не обнаруживая и следа вычурного, чуть капризного высокомерия, свойственного Нику.

    — Нам пора, — с сожалением сказал Павел и обратился к Ванечке:

    — Ты рюкзаки-то приготовил?

    — А как же?

    — В поход собрались? — поинтересовалась Таня.

    — Нет. Понимаешь, свадьба будет у нас на даче, без родителей. — Павел незаметно и неосознанно перешёл на «ты». — Надо заехать в одно местечко, забрать продукты.

    — А местечко, надо полагать, у Смольного, въезд с Тульской?

    Ванечка посмотрел на Таню с открытым ртом. Павел, наоборот, рот резко закрыл.

    — Маршрут известный, — продолжила Таня. — Хотите, подвезу вас?

    — На чём? — спросил Ванечка.

    — Моя персональная карета припаркована у БАНа, — сказала Таня. — Пойдём.

    — Как? У тебя собственная машина?

    — «Жигули-тройка». А что, запрещено? — Таня снова улыбнулась.

    — Красиво жить не запретишь, — согласился Павел. — Поехали. Ты нас здорово выручишь.

    Она подвезла их не только к распределителю, но и к электричке. Приглашение же на свадьбу с виноватой улыбкой отклонила, сославшись на крайнюю занятость.

    Трясясь в полупустой электричке и придерживая руками коробки, Ванечка без умолку говорил о предстоящем торжестве, о планах на будущее, о том, какие у него замечательные друзья.

    Павел молчал. У него перед глазами стояло мёд-новолосое лицо с золотыми глазами и алыми губами.

    На платформе их ждали Ник в дублёнке с поднятым воротником, но без шапки, и Ёлка в дутом оранжевом пальто.

    — Эй! — брюзгливо сказал Ник, когда они выгрузились из вагона. — Однако ж вы не спешили. Мы тут намёрзлись.

    — Побойся Бога, Ник! — засмеялась Ёлка. — Всего-то минус четыре на дворе. Надел бы шапку и горя не знал.

    — К вашему сведению, мадемуазель, в Европах ходят без шапок круглый год. Ладно, — Ник махнул рукой. — Давайте табанить номенклатурный харч.

    Они погрузили коробки на саночки. Ванечка и Павел надели рюкзаки, и все двинулись по направлению к заливу.

    Двухэтажная дача Чернова стояла чуть в стороне от дороги в окружении аналогичных дач, обнесённых бетонным заборчиком с четырьмя сторожевыми будками. С сентября по май на все эти будки приходилось всего два охранника — один дневной, дядя Саша, и один ночной, без имени. Три другие дачи зимой пустовали, и только на даче Чернова играла музыка и звучал весёлый молодой смех.

    Ребята сидели на просторной, убранной голубым кафелем кухне и отпивались лёгким глинтвейном, на скорую руку приготовленным Ником из вина «Гамза», сахара, гвоздики и корицы. Ёлка сидела рядом с Павлом. Перед ними лежал длинный список. Ёлка, надев очки, водила шариковой ручкой по списку, ставя то галочки, то крестики, то вопросительные знаки.

    — Посуды хватит, — говорила она. — С продуктами теперь тоже всё в порядке. Осталось купить картошки, яиц, муки, сахару, масла. Это всё завтра. Фруктов тоже. Хлеб — в последний день…

    — И что бы я без вас делал? — прочувствованно изрёк Ванечка.

    — Спился бы или пошёл по комсомольской линии, — усмехнувшись, отозвался Ник.

    — Цветы… цветы гости принесут, определённо, — продолжала Ёлка. — Теперь в загсе. Фотограф, шампанское. Машина своя будет… Ванечка, ты квитанции взял?

    — Взял, взял.

    — Так… Кольца?

    — Кольца?

    — Кольца?!

    — Кольца!!!

    Все посмотрели друг на друга и, не сговариваясь, схватились за головы и застонали. Про главное-то и забыли!

    — Что у нас осталось по части денег? — спросил Павел.

    — Рублей восемьдесят, — сказала Ёлка. — Но это впритирочку. Столько ещё покупать надо!

    — Всё равно не хватит, — сокрушённо сказал Ванечка. — В «Юбилее» два кольца, как минимум, четыреста. Ну, триста, если тоненькие.

    Беспокоить по этому поводу Таню и её подруг было бы просто неприлично. Это понимали все, и подобного предложения ни от кого не поступило.

    — Стоп! — сказал вдруг Ник. — Не хотелось бы мне этого, но, видно, придётся… Где тут у вас телефон?

    — Один в гостиной, другой у отца в кабинете, — сказала Ёлка.

    — Я лучше из кабинета, — заявил Ник. — Извините, братцы, но разговор довольно конфиденциальный.

    Ник поднялся и балетной походочкой вышел из кухни.

    Остальные выпили ещё по чашечке и притихли в ожидании.

    — Всё! — воскликнул Ник, возвратившись. — Я договорился. Вано, завтра жду тебя у «Юбилея» ровно в полдень. Не опоздай и не забудь талоны. И ещё узнай у Тани размер пальчика.

    — Ой, спасибо тебе! — сказал Ванечка и поднялся. — Братцы, я пошёл.

    — Всё же интересно, Ник, — сказал Павел, когда за Ванечкой захлопнулась калитка. — Откуда, сколько и на каких условиях?

    — А стоит ли?

    — Уж ты скажи. Нам с Ёлкой, да и Ванечке надо знать, сколько отдавать и в какие сроки. Очень не хотелось бы, чтобы у тебя были неприятности.

    Ник вытащил из пачки сигарету, закинул ногу на ногу, закурил и выпустил струйку дыма почти в лицо Павлу.

    — Поль, о каких неприятностях ты говоришь? Скорее всего, ничего отдавать не придётся. Там, где я взял, ещё много осталось.

    — То есть?

    — Ну, раз уж так хочешь знать, попросил у любимой сестрёнки. Для неё это не деньги. Павел вспыхнул и отвернулся.

    Дома Ванечка напустил такого конспиративного тумана, что даже и сам удивился. С вечера он собрал сумку и сообщил матери, что едет на недельку к друзьям на дачу. Когда Марина Александровна, опасаясь возможного загула, потребовала уточнений, он сказал, что его пригласил к себе в Сосново Лёня Рафалович покататься на лыжах. Никакой дачи в Соснове у Рафаловича отродясь не было, но, во-первых, мать с родителями Рафаловича не общалась и узнать этого не могла, а, во-вторых, к его школьным друзьям она относилась столь же положительно, сколь отрицательно — к друзьям студенческой поры. Про дачу Черновых он не сказал, потому что мать вполне могла и обратиться за справками к Дмитрию Дормидонтовичу, и сама не вовремя нагрянуть туда. Впрочем, он сказал, что с ними пару дней пробудет и Павел. Марина Александровна, которой Павел очень нравился, охотно отпустила сына. Надо мальчику побыть на природе с хорошими людьми, а то совсем заучился, из библиотеки не вылезает… Она даже выдала ему двадцать рублей на расходы.

    Утром Ванечка сел на трамвай, но у вокзала не вышел, а поехал дальше, до самого «Юбилея», где его уже ждал Ник. Они купили кольца, и оставшиеся до свадьбы два дня Ванечка мотался между Солнечным и общежитием на Маклина.

    В ночь накануне решающего дня он сидел на кухне дачи Черновых с Павлом и пил чай. Спать не хотелось. Свадебный костюм, отглаженный Ёлкой, висел наверху в хозяйской спальне, которая на трое суток переходила в распоряжение молодожёнов. Коробочка с кольцами лежала возле лампы на серванте. В соседней спальне спала вконец умотавшаяся Ёлка.

    — И всё же я не пойму, друг сердечный, восхищаться тобой или погодить пока, — задумчиво проговорил Павел.

    — А что? — вскинулся Ванечка.

    — Понимаешь, уж не знаю, хорошо это или плохо, только оттого, что я, сколько себя помню, всё по горкам лазал, то и приучился смотреть на жизнь не как на скачку с гиканьем по ровной дорожке, а то и под откос, а как на цепь вершин, которые нужно покорять одну за другой. И каждая новая выше предыдущей. Забрался, передохнул немного, проверил верёвочки, слесарню, просчитал маршрут — и снова вверх. А если в расчётах ошибся или сделал неверное движение, то навернёшься так, что потом ворон костей не соберёт… Только в последнее время ловлю себя на том, что жутко завидую людям, которые способны предпринять что-то важное, даже не понимая, что перед ними вершина, ломятся, толком не подготовившись, не просчитав. Главное — знаю ведь, что, скорее всего, они свалятся, набьют себе шишек, если вообще шею не сломают, а всё равно завидую.

    — Кому это? — озадаченно спросил Ванечка.

    — Да тебе, дурачок! Ведь ты, извини меня, взрослый только по паспорту, а так — телок телком. И всё же хватает отваги или безрассудства жениться. И, опять же, продолжая альпинистские сравнения, не только не подготовился к восхождению, а наоборот — верёвку и крючья выбросил, трикони свинтил, фляжку продырявил…

    — В каком это смысле? — Ванечка обиделся, но чуть-чуть. Ему очень хотелось продолжения разговора. Он любил, когда говорили о нем — только не родители, конечно.

    — В самом прямом. Скажи мне, например, где вы собираетесь жить?

    — Жить? Мы? Ну, то есть… у нас, конечно…

    — И ты думаешь, Тане будет приятно войти в твой дом так, как это планируешь ты? Или Марина Александровна безропотно примет её? Неужели ты, с твоим писательским воображением, не способен представить себе, какую адскую жизнь она вам устроит?

    — Так что же делать?

    — Наверное, вам придётся пока что снимать жильё. И рассчитывать только на свои силы. На твоём месте я нашёл бы какую-нибудь работёнку…

    — Но Таня хорошо зарабатывает…

    — Вот этого я и боялся. Разве непонятно, что это ты должен нести её в гору, или, по крайней мере, идти с ней в связке, но ни в коем случае не ехать на её плечах. Это недостойно.

    — Но я же ничего не умею!

    — Чему-то научиться придётся. А потом, что значит не умею? Ты же без пяти минут дипломированный словесник. Можешь давать уроки. А нет, так можно и вагоны разгружать. Мой друг Соболев в аналогичной ситуации пошёл в дворники и получил служебную комнату.

    Ванечка призадумался. А что, в этом есть даже некоторая романтика — жить трудами рук своих, учиться ковать себя… Как Мартин Иден… Или как у Чехова: «Мы будем работать, работать…»

    — Да, — сказал он. — Я подумаю.

    — Наверное, это самое главное — чтобы ты думал… Ну ладно, иди спать, жених. Спокойной ночи.

    И Павел пошёл к себе, а Ванечка остался покурить. Он немного походил по кухне, а потом, воровато озираясь, залез в переполненный холодильник, извлёк оттуда свёрток с осетриной, предназначенной для завтрашнего торжества, и отхватил увесистый ломоть. Он не собирался отрезать так много, но что делать, если нож пошёл криво? Ванечка положил жирный белый кусок в рот и зажмурился. Ах-х! Хорошо. «Завтра, уже завтра», — прошептал он. И полез в буфет в поисках какой-нибудь початой бутылочки. А то ведь без успокоительного и не уснуть.

    Х

    Нинка отступила на шаг и, вопреки своему обыкновению, не смогла подобрать слов, а только всплеснула руками: Оля с Полей постарались на славу. Свадебное платье отличалось сложным фасоном — с вертикальными рядами воланов по подолу, пышной юбкой и открытыми плечами, прикрытыми кружевной пелериной. Фата была достаточно условна: причёску Тани венчала небольшая диадема из искусственных цветочков флёрдоранжа, а с её краешков спускалась небольшая газовая вуалька, нисколько не закрывавшая лицо…

    — Ох, подруга, — произнесла наконец Нинка. — Так бы и съела тебя. Даже жалко такую красоту мужику-то отдавать.

    — А тебе на что? — засмеялась Таня.

    — Ни на что. А просто жалко… И за тебя боязно. Иван твой, конечно, парнишка образованный, ласковый, мордовать тебя не станет. Но только всё равно нахлебаешься ты с ним. Будет он тебе и муж, и ребёнок в одном лице.

    — Ты что понимаешь? — рассердилась Таня, но тут же улыбнулась. — Давай-ка, одевайся, свидетельница. Сейчас уже Владимир Николаевич приедет.

    Прораб Владимир Николаевич, лысый сорокапятилетний холостяк и тайный Танин обожатель, был на сегодня подряжён в шофёры. Он должен был на своём «Москвиче» отвезти девчонок в загс, а после церемонии доставить молодожёнов и свидетелей — Нину с Павлом — на дачу в Солнечное. Приехал он с большим запасом: с утра страшно нервничал, проверял давление в шинах, беспокоился, заведётся ли мотор на холоде. Но мороза не было, всего минус два, и машина завелась с одного оборота. Поверх шикарного платья Таня накинула серую синтетическую шубку и прихватила сумку с вещами — она знала, что на даче они с Ванечкой проведут три дня, и в дополнение к выходному выбрала два отгула. Можно было взять и больше, но она подкапливала к отпуску, который ей впервые поставили на лето — за отличные показатели в труде. В коридоре сумку подхватил Владимир Николаевич, взамен вручив ей огромный букет гвоздик, и они спустились к машине, где уже ждала Нинка.

    У раскрытой дверцы машины Таня задержалась и, обернувшись, несколько мгновений смотрела на грязно-жёлтую пятиэтажку общежития. Ах, Ванечка, милый Ванечка, суженый-ряженый, знал бы ты, какую роль в твоей судьбе сыграла эта утлая обитель!

    Когда её жених зачастил сюда, его поначалу восприняли юмористически. Слегка подсмеивались и над Таней — мол, где ж ты, родная, такого забавного чудика откопала? Но когда он, немного освоившись, принялся заверять новых приятелей в исключительной серьёзности своих матримониальных намерений, общага встала на уши. Подобный брак в этой среде был явлением уникальным. Ленинградец! Культурный! При квартире! С Ванечкой стали обращаться нежно и трепетно, словно с дорогой и хрупкой безделушкой. На Таню оказывалось непрерывное жёсткое давление. Запевалами выступали Нинка с Нелькой, воочию эту роскошную квартиру видевшие, не отставали и другие. Выпихнуть Таню замуж стало делом чести всего коллектива.

    — Ну что ты клювом щёлкаешь? — шипела Нинка. — Куй железо, пока горяченький. Гляди, передумает, останешься с носом, лимита потная!

    — От лимиты слышу! — огрызалась Таня. — Что ты лезешь не в своё дело? Я ещё ничего не решила.

    — Ты сначала штампик в паспорте спроворь, прописку. А сомневаться потом будешь. Таня отвечала, не выбирая выражений. Ну нет, если она всё же решится на этот брак, то обратного ходу уже не будет. Всерьёз и навсегда, до берёзки. Она просто не может, не имеет права предать чистую и трогательную любовь этого славного, нелепого, талантливого соплиста. Но в таком случае… В таком случае она навсегда лишится возможности вновь испытать то неземное, всеохватывающее чувство, когда земля уплывает из-под ног, а небо превращается в сплошную радугу, переливающуюся всеми цветами… Да, но такая любовь бывает только раз — и этот раз у неё уже был… А с Ванечкой ей будет хорошо. А ему с ней.

    Уж она постарается…

    Автомобиль медленно катил по зимнему городу. Было — непривычно тихо — обычные городские шумы приглушал снег. На императоре Петре красовалась снежная шапка, и белый вальтрап покрывал круп медного коня. Проезжающих приветствовали адмиралтейские львы. Словно улыбаясь, сверкал чистыми стёклами Эрмитаж.

    Все трое молчали, как бы заранее переживая то, что должно вот-вот случиться. В салоне «Москвича» создалось особое эмоциональное поле, торжественно-тревожное, будто автомобиль вёз не невесту в загс, а, как минимум, первого космонавта на космодром. На этом настроении Владимир Николаевич проскочил Скороходова, и к загсу они подъехали вкруговую, через Рентгена и Льва Толстого.

    И вовремя — торжественность стала немного удушливой, и всех как-то разом отпустило, когда они издалека увидели Ванечку. Он стоял без пальто, в чёрном костюме, на самом краю тротуара спиной к ним и напряжённо вглядывался в направлении Кировского, откуда они должны были подъехать.

    Таня улыбнулась, Владимир Николаевич хмыкнул, а Нинка весело, звонко, с лёгким налётом истерики произнесла:

    — Вон он, женишок-то. Торчит, как забытая клизма.

    И первая засмеялась. Эту присказку она подхватила у Андрея Житника и охотно употребляла при случае.

    Когда машина поравнялась с Ванечкой и он наконец заметил её, подскочил поближе и раскрыл перед Таней дверцу, все трое пассажиров встретили его дружным смехом. Таня с Ниной переглянулись, замолкли, но тут же дружно обратили взгляды на Ванечку и снова неудержимо расхохотались.

    — Вы это что? — недоумённо спросил он.

    — Прости, — сказала Таня, выйдя из машины и поцеловав его в щёку. — Ты такой славный, и нам очень весело.

    — Здравствуйте, Таня, — сказал высокий молодой человек, появления которого никто из них не заметил. — Я Павел, друг и свидетель. Поздравляю вас… Пойдёмте внутрь. Уже скоро.

    Он взял её протянутую руку в перчатке, склонился и поцеловал.

    Таню словно током ударило. Её ноздри затрепетали, уловив давний, незабываемый запах — лимона и сосновой хвои. Она вздрогнула и отвернулась.

    Оставив пальто в машине, они поднялись по витой лестнице на второй этаж и оказались в полутёмном, симпатичном зальчике, где стояли и сидели, разбившись по кучкам, десятка полтора людей.

    К Тане тут же подбежала какая-то девушка, лицо которой в полутьме Таня разглядела не сразу. Она крепко обняла Таню, поцеловала и сунула в руки букет белых роз.

    — Танечка, родная, поздравляю! Лариса. А вот и Игорь — улыбается, целует, тоже поздравляет.

    — Ванечка, вот познакомься. Лариса, Игорь, мои друзья.

    Ванечка вглядывается в лицо Игоря и вдруг широко улыбается:

    — Гарик, старый чёрт, надо же где встретились? Ну как ты, рассказывай… — И, повернувшись к Тане, объясняет:

    — Я ведь с этим хмырём в одной школе учился, только классом старше. С тех самых пор и не виделись. — И вновь к Игорю:

    — А это жена, да? Познакомь…

    Как-то так получилось, что Таня оказалась вдвоём с Павлом. Он улыбнулся ей и сказал:

    — Мне Иван много про вас рассказывал.

    — А мне — про вас. Он вас очень любит.

    — Надеюсь, что вас всё же больше.

    — И я надеюсь… Я вас именно таким и представляла.

    — А я вас — не совсем такой.

    — Какой же?

    — Чуточку более обыкновенной. Думал, что он, рассказывая о вас, невольно преувеличивал, как свойственно поэту и влюблённому. А оказалось — наоборот…

    — Пройдёмте со мной, пожалуйста, — с деловым видом обратилась к Павлу женщина средних лет. — Надо кое-что уточнить.

    — Извините, — сказал Павел Тане и пошёл вслед за женщиной в кабинет, расположенный в конце зала.

    — Скажите, на какую фамилию выписывать свидетельства? — спросила женщина, когда они оказались в кабинете.

    — То есть? — не понял Павел.

    — Ну, невеста будет брать фамилию мужа или не будет?

    — Не знаю. Сейчас выйду, спрошу.

    — Да как же так, товарищ дорогой? Вы что же, раньше не могли сговориться, будет она брать вашу фамилию или нет?

    — Мою?

    — Ну да. Ведь вы жених, Ларин Иван Павлович?

    Павел рассмеялся.

    — Извините, я всего лишь свидетель жениха.

    — Ой, простите, пожалуйста, — смутилась женщина. — Я почему-то была совершенно уверена…

    — Бывает. Мне пригласить жениха?

    — Да, будьте добры…

    Павел вышел, посмеиваясь про себя. Надо же! Ведь рассказать — не поверят. Да, пожалуй, и рассказывать не стоит.

    Таня, естественно, взяла фамилию мужа.

    Владимир Николаевич нервничал — погода всё-таки не совсем для езды, а неприятностей, которых вообще-то не хочется никогда, в такой день не хотелось особо. Поэтому традиционный для молодожёнов маршрут — Марсово Поле, Медный Всадник, то есть аккурат обратный путь до общежития — был отменён, да никто на нем особо и не настаивал. Цветы Иван с Таней положили к чёрной стеле на месте дуэли Пушкина, помолчали там немного, а потом, уже совсем весёлые, покатили по Приморскому шоссе. Владимир Николаевич ехал медленно, осторожно, и поэтому до дачи они добрались, когда туда съехалась уже большая часть гостей.

    Прикатил Житник в яркой клетчатой куртке и с гитарой. Блистал золотыми погонами главстаршины Рафалович, послушно снующий из кухни в столовую и обратно, выполняя последние распоряжения Ёлки. До последнего момента этим же занимались Оля, Поля и Нелька, но вовремя спохватились и побежали наверх прихорашиваться и переодеваться. Рядом с проигрывателем развалился в кресле Ник. Он покуривал и время от времени менял пластинки, отвечая, по его выражению, за организацию звукоряда. Чуть позже молодожёнов и свидетелей к воротам подкатила сиреневая «Волга» и с водительского места выплыла совершенно незнакомая и элегантная дама лет сорока в шубе из чернобурки. Недоумение наблюдавших за тем, как она, сопровождаемая низкорослым солидно одетым спутником, уверенно движется к дверям дачи, рассеялось, когда в этом спутнике Житник не без труда узнал Барона.

    — Барон Остен-Ферстен, — представился тот, скинув двубортное пальто и оказавшись в несколько старомодном и широковатом, но чрезвычайно добротном габардиновом костюме. — Разрешите представить — Анна Леопольдовна.

    — Лена Чернова, — сказала Ёлка, протягивая крепкую ладошку. — Пройдите, пожалуйста, в гостиную. Молодые уже там.

    Таня и Ваня принимали подарки — три набора бокалов, электроутюг, конвертики с деньгами и цветы, цветы. По просьбе Тани, Ванечка передал «мушкетёрам», чтобы больше ничего не дарили, и так, мол, потратились, но те и не думали слушаться. Всех повеселил Ник, преподнёсший молодожёнам ночной горшок, полный шампанского, в котором плавали три сосиски. Прямо из горшка разлили по бокалам и первый тост выпили тут же, не заходя в столовую. Гости, естественно, затребовали от молодых целоваться. Посреди затяжного поцелуя в дверь постучали, и вошли Лариса с Игорем — им пришлось от загса добираться сюда на электричке.

    Павел, набросив на плечи пальто, отправился сказать дяде Саше, что можно запирать ворота. Остальные кучками расположились по всей гостиной. Одну группку образовали Владимир Николаевич и Танины подруги, за исключением Нинки, которая тут же прилепилась к Житнику. Тот, обняв её за талию, оживлённо беседовал с Бароном. Рядом со скучающим видом сидела Анна Леопольдовна.

    Ник, Ёлка и Рафалович смеялись и делились школьными воспоминаниями с Игорем. Отдельно, у окна, взявшись за руки, стояли Таня и Иван. Оба были растеряны, им очень хотелось что-то сказать друг другу, но оба не могли подобрать слов. Возвратившийся Павел поначалу присоединился к «мушкетёрам», но разговор их был ему не слишком интересен, и он отошёл, намереваясь посмотреть, всё ли на месте в столовой и позвать всех к столу, но на пути был перехвачен Анной Леопольдовной.

    — Павел, — сказала она, положив ему на рукав руку с длинными фиолетовыми ногтями. — В вашем коттедже есть некий дионисийский шарм. Вот тот этюдик на стене — чей он?

    — Не знаю, — откровенно признался Павел.

    — Я сказала бы, что от него исходят флюиды Юлия Клевера. В произведениях искусства, как и в людях, моя сенсорика обманывает меня крайне редко.

    — Вот как?

    — Да, уверяю вас… Например, ваши гости… Несомненно, милые молодые люди и барышни, но из совершенно несовместимых социальных слоёв. Я сказала бы, что здесь явно витает аура диссонанса и, я бы даже сказала, мезальянса, если вы меня понимаете…

    «Сама ты аура диссонанса, — подумал Павел. — Господи, какую чучелу притащил Ванькин приятель!»

    — Да. Я вас понимаю. — Голос Павла сделался деревянным. — Извините, мне надо… по хозяйству.

    Сначала читали телеграммы, полученные якобы от всяких знаменитостей, включая Юмджагийна Цеденбала, Ясира Арафата и даже дорогого и любимого товарища Леонида Ильича Брежнева — последнего убедительно изобразил тёзка великого кормчего Рафалович. Ник удачно пропел телеграмму, присланную Аллой Пугачёвой. Потом начались тосты. Поскольку произносить их полагалось каждому, то и были они самые разные — от скромного «совет да любовь!» до развёрнутой притчи, которую поведал всем собравшимся Житник, старательно пародируя грузинский акцент:

    — Шёл по дороге прекрасный юноша и вдруг услышал голос с обочины: «Куда идёшь ты, о прекрасный юноша?» «В город», — отвечал юноша. «Возьми и меня с собой». Он огляделся, но никого не увидел и только потом заметил возле канавы маленькую зелёную лягушку. Юноша посадил её в котомку и направился дальше. Войдя в город, он пошёл в гостиницу, заказал себе ужин, вино и постель. Ему принесли шашлык. Он начал есть, а лягушка говорит ему: «Накорми и меня». Он дал ей кусочек шашлыка, а себе налил вина из кувшина. «Напои и меня», — говорит лягушка. Он налил ей немного вина в блюдечко, а сам поел, попил и лёг спать. «Положи и меня с собой», — говорит лягушка. Юноша положил её на подушку, а сам отвернулся к стене и закрыл глаза. «Повернись и посмотри», — вдруг сказала лягушка. Он повернулся, открыл глаза — и, вай, перед ним прекрасная царевна! Так выпьем же за то, чтобы никогда, ни с одним прекрасным юношей не случилось наоборот! — Андрей посмотрел на сияющего Ванечку и добавил:

    — А с прекрасной девушкой — тем более.

    Нинка громко захохотала, следом за ней — и все остальные, включая Ванечку.

    Потом веселье обрело ещё более вольный характер. Все ели, пили, болтали, смеялись, потом многие перешли в гостиную и стали танцевать. За столом остались лишь Ник и Барон — последний несмотря на тихие, но весьма накалённые уговоры Анны Леопольдовны.

    — Вам беленькой, ваша светлость, или прикажете шустовской рябиновки? — спрашивал Ник, подливая себе и Барону.

    — И такэго и другэго, тай по пивной тарилке! — вдруг рявкнул Барон, почему-то перейдя на псевдоукраинский.

    — Лехайм! — столь же неожиданно отозвался Ник. — С Интернационалом воспрянем… м-да!

    Минут через пятнадцать забежали «воспрять» и Ванечка с Житником, да так и засиделись. Потом к ним присоединилась Нинка. И постепенно все опять перекочевали к столу, куда Оля с Ёлкой принесли огромную индейку с картошкой и яблоками.

    После горячего Барон окинул всех бессмысленным взором и рухнул лицом в тарелку.

    — Эрик! — Анна Леопольдовна принялась трясти его. — Вставайте же! Это неприлично!

    — Милостисдарь, — произнёс Барон, поднимая голову. — Не имею чести быть вам представленным, милостисдарь, но коль скоро вы себе позволяете… извольте выбрать род оружия… Шпага, пистолет с десяти шагов, палаш в конном строю… Ежели вам угодно, можно и дрынами, по-холопски…

    — Какими дрынами? Эрик, немедленно вставайте!

    — Пшли вон… быдло… на конюшню! Это были его последние слова. Он закрыл глаза и захрапел.

    Анна Леопольдовна, рыдая, кинулась из комнаты. Никто не пошёл вслед за ней. Вскоре послышался хлопок входной двери, а ещё немного погодя — удаляющийся рёв мотора.

    — Скатертью-скатертью дальний путь стелется, — задумчиво пропел Ник. — Вано, ты оставляешь в холостом прошлом много интересного.

    — П-при чём здесь я? — чуть запинаясь, спросил Ванечка. Он был весь красный, глаза его лихорадочно блестели, галстук съехал на сторону. — Это всё он. — И показал на Барона.

    — Пусть недвижимость, даже титулованная, останется недвижимостью, а всем прочим я предлагаю размяться в танце. Все засиделись, а я — особенно.

    Ванечка с уважением посмотрел на Ника. Силён — перепить самого Барона, а после этого ещё и танцы заводить.

    — Если не возражаешь, — продолжил Ник, обращаясь к Ванечке. — Вы разрешите, сударыня?

    Он церемонно взял Таню за руку и повёл в гостиную. Следом устремились Ёлка с Рафом, Житник с Нинкой, Игорь с Ларисой, Владимир Николаевич с Нелькой. Ванечка встал было, потом крякнул и налил себе коньяку в фужер для шампанского. Оля, Поля и Павел стали убирать посуду и подготавливать стол к чаю.

    — Ну вот, — сказал Ванечка, обращаясь к наполовину сползшему под стол Барону. — Вот я и женатый человек. Где же ваши поздравления, Эрик Вильгельмович?

    — Хрр, — отозвался Барон.

    — Что ж, можно и так, — резюмировал Ванечка и залпом выпил.

    За десертом среди персонажей произошли любопытные перестановки. Во-первых, совершенно осоловел новобрачный, так что Леньке с Павлом пришлось отволочь его сначала в места общего пользования на освежение, а потом, стянув праздничные брюки, — на супружеское ложе, поскольку ни для каких увеселений он в ближайшее время явно не годился. Через несколько минут, незаметно для всех, туда же поднялась Таня. Зато во-вторых, волшебным образом протрезвел Барон и даже умудрился за неполные полчаса охмурить Олю и Полю одновременно.

    — Однако, экзотичный у вас вкус, сударь мой, — улучив минутку, шепнул ему Житник.

    — Нет некрасивых женщин, — наставительно сказал Барон, — есть мало водки. К тому же меня иногда весьма влечёт неошелушенный эрос.

    Владимир Николаевич, не пивший, поскольку за рулём, разомлел от незамысловатых прелестей Нельки и весь вечер, стесняясь без меры, всё норовил подержаться за какую-нибудь её часть — чаще всего получалось за руку или за плечо. Так что, когда Игорь и Лариса, волнуясь за маленького Стасика, оставленного на попечение бабушки, откланялись и поспешили на электричку, оказалось, что следующей партии отбывающих гостей исключительно по пути:

    Владимир Николаевич вызвался подвезти Нельку до общежития и получил от неё приглашение остаться там на чашку чая. Сходное приглашение, естественно, получил от Нинки Житник. Но тут выяснилось, что и Барон тихой сапой организовал себе аналогичную перспективу с Олей и Полей. Однако! Смущало лишь одно обстоятельство — «Москвич» — то не резиновый. Впрочем, с этим разобрались быстро: Житник пошептался с Ленькой Рафаловичем, тот пошептался с Ёлкой, Ёлка пошепталась с Павлом. И в результате Владимир Николаевич и Барон убыли вместе со своими дамами — причём Барону на дорожку была презентована призовая бутылка шампанского, — Ёлка с Рафаловичем уединились в её спаленке на втором этаже, а в комнате Павла вписались на ночь Житник и Нинка. В гостиной, сдвинув два кресла, похрапывал Ник; шум прощания ничуть его не беспокоил. Проводив гостей, Павел устроился на диване в отцовском кабинете с «Мастером и Маргаритой».

    Ему не читалось и не спалось. В голове немного гудело, шелестела тишина, почти без перехода сменившая весёлый шум. Он отложил книгу, выключил лампу и закрыл глаза. В темноте смежённых век поплыли оранжевые круги, и кто-то совершенно явственно сказал: «Судьба, судьба… Подумаешь, бином Ньютона!..» «Коровьев, ты?» — без слов спросил Павел. «Не твоё дело, — бранчливо отозвался голос. — Собрался спать — так спи, а не хочешь, так иди вон посуду помой, а то засохнет за ночь».

    — Постой, погоди… — прошептал Павел, открывая глаза.

    Тишина. Он поднялся, надел тапочки и тренировочные брюки и через гостиную с посапывающим Ником направился в кухню. Оттуда через матовое стекло двери сочился свет. Негромко журчала вода.

    Павел вошёл и недоумённо протёр глаза. Над раковиной в тёмном домашнем халате склонилась Таня. По левую руку от неё громоздилась горка вымытых тарелок. Услышав его шаги, она выпрямилась и обернулась.

    — Не заснуть, — смущённо сказала она.

    — И мне, — отозвался Павел. — Давай я помою. Тебе сегодня вроде как не полагается…

    На «ты» они незаметно перешли по дороге из загса сюда.

    — Знаю, — сказала она. — Ну и что? Если хочешь — можешь вытирать.

    Павел взял полотенце. Они работали быстро, молча, сосредоточенно, и очень скоро грязной посуды не осталось.

    «Жаль», — почему-то подумал Павел, и тут взгляд его упал на полку над плитой, куда кто-то умный поставил грязные кастрюли.

    — А вот и ещё! — радостно сказал он. — Только теперь вытираешь ты.

    — Ну ладно.

    Павел посыпал мокрую мочалку пемоксолем и принялся драить кастрюлю.

    — Ловко, — заметила Таня.

    — Привычка, — сказал Павел. — В экспедициях по два раза в день приходилось. Правда, песочком… Надоело ужасно. Из-за этого я и курить приучился.

    — Как это?

    — Понимаешь, порядок такой был. Поели — перекур, а кто не курит — на речку, посуду мыть. Отряд попался — все курящие, так что посуда была вся на мне. Я пальцы себе стёр об эти миски-котелки. Поработал так с месячишко, а потом обзавёлся пачкой «Плиски». После завтрака все закурили, смотрят на меня выжидательно, типа когда я за посуду возьмусь, а я вынимаю сигарету, зажигаю, пускаю дым через нос и говорю: «Ну что, кому сегодня горшки полировать?» Потом голова закружилась так, что чуть не упал.

    — А я раньше табачный дым совсем не переносила. А теперь ничего, привыкла. Подружки многие курят, Ванечка…

    Она замолчала.

    — Пойду я, пожалуй… А то, правильно ты сказал, не полагается…

    — Не… — Он хотел сказать: «Не уходи», но вовремя остановил себя.

    Таня вопросительно смотрела на него.

    — Не сердись на Ванечку, — продолжил Павел. — Он ещё не умеет рассчитывать силы.

    — Не умеет. — Таня вздохнула. — Спокойной ночи. И спасибо тебе за всё.

    — Ну что ты? Спокойной ночи.

    Таня вышла, а Павел вернулся к своим кастрюлям.

    — Не сметь, — процедил он сквозь зубы. — Не сметь! Жена друга…

    Он закрыл глаза и волевым усилием вызвал в памяти медно-красные кудри, весёлые золотистые глаза, лукаво изогнутые алые губы. Проявившись с некоторой натугой, образ той, другой Тани постепенно завладел его сознанием…

    Перед тем как спуститься, Таня перевернула Ванечку со спины на бок, чтобы неровен час не захлебнулся. И теперь он так и лежал на боку, и, глядя на его спящее лицо, Таня впервые обратила внимание, какие у него густые ресницы и пухлые, детские губы. Словно заметив на себе её взгляд, он застонал и дёрнулся.

    — Спи, дитятко моё, — прошептала Таня.

    — М-м, — не просыпаясь, промычал Ванечка, а потом чётко добавил:

    — Мама… я больше не буду…

    И перевернулся на другой бок. Таня вздохнула, сняла халат и забралась под одеяло.

    Господи, зачем? Зачем, зачем, зачем?

    Глава третья

    НИТЬ АРИАДНЫ

    (27 июня 1995)


    После чаю с яичницей дико захотелось спать. До выхода оставалось ещё четыре с лишним часа, но Иван Павлович искушению прилечь не поддался, прекрасно зная, что тогда либо проспит до вечера, либо встанет совсем уже русской недвижимостью. Поставив сковородку, с которой ел, обратно на плиту, он со вздохами поплёлся в комнату и устроился за верстаком. Из машинки торчал последний и единственный наработанный за ночь лист. Иван Павлович нацепил очки и прочёл, гадливо ухмыляясь:

    « — Ну чо, параша? — сплюнув, просипел главарь. — Бабки припёр?

    — В-вот, — ответил Сергей, выставив вперёд кейс и подпуская в голос побольше дрожи.

    На краю пустыря плотной стеной стояли «вольво» и «мерседесы». Возле них лениво прохаживались амбалы. в бордовых пиджаках, другие сидели в машинах, опустив стёкла. И все смотрели в сторону Сергея.

    — Сколько велено? — Главарь сверкнул золотым зубом.

    — Д-да. Здесь все. — Сергей сделал шаг в сторону главаря.

    — Стой на месте, козёл! — взвизгнул один из подручных. — Кейс открой. Только плавно.

    «Так. Значит, расчёт был верен. Ну, старичок, не подведи!»

    Тишь пустыря огласилась грохотом выстрелов. В руке Сергея запрыгал дедов наган.

    — Это тебе за Панкратыча, — шептал Сергей, нажимая на курок. — Афганцы памятью друзей не торгуют.

    Главарь с удивлённым видом рухнул в лужу, где уже корчились оба его приспешника. Сергей…» Иван Павлович, фыркнув, выдернул лист, смял его, бросил на пол. Потом поднял и разгладил. Вариант всё-таки. Впервые за месяц. Конечно, если подойти логично, живым Сергею после этих выстрелов не бывать. Но кто же убивает главного героя на сороковой странице? А публика… Что публика? И не заметят, что вдруг исчезли иномарки с мордоворотами в багровых пиджаках. Или в бордовых? Иван Павлович махнул рукой и припал к машинке.

    «…обернулся. Никого. Он рванулся к забору, отодвинул доску, висящую на одном гвозде, и пролез в щель. В переулке было тихо. Сергей отряхнул куртку и не спеша двинулся к станции».

    Надо же, отпустил тормоза! Этак месяца через два и сдавать можно будет. Дело! Денежки ох как нужны. Хоть и свёл потребности до минимума, но кушать-то хочется, да и за квартиру не плачено…

    За подобными мыслями Иван Павлович досидел до восьми утра и тогда окончательно решил выходить. От «хрущобы» на Шаумяна, где и находилась его квартирка, до гостиницы «Прибалтийская», что на Намыве, было не близко, однако времени оставалось предостаточно. Если пройтись, то развеется одурение, оставшееся после бессонницы, и разговор можно начать, оказавшись в хорошей форме…

    — Тру м-ту м-тум, — запел Иван Павлович и принялся одеваться.

    Бодрое настроение немного подпортилось тем, что не нашлось чистой рубашки и пришлось напялить футболку с дурацкой надписью «Инрыбпром-90» на всю грудь. И куда-то запропали брюки, которые лишь четверть часа спустя удалось найти на верстаке, под ворохом бумаг с черновиками первых глав романа «Удав сжимает кольца» (того самого, где главарь с пустырём). Брюки были по нынешним временам выдающиеся. Теперь, когда наши пошивочные фабрики либо позакрывались, либо шьют по зарубежным лекалам, этот фасон, по которому советский человек легко узнавался в любой толпе, стал редкостью, раритетом. Попробуйте-ка разыскать брюки, где мотня (по-научному, кажется, гульфик) заканчивается примерно на полпути к колену, так что если их подтянуть как следует, подпоясаться можно будет под мышками, а из брючин вылезут волосатые икры. Так что эти серые в яблоках благоприобретённых пятен брючки составляли, в некотором смысле, предмет гордости Ивана Павловича.

    Уже в прихожей, накинув поверх футболки зелёный плащ, Иван Павлович взял сумку, достал из кармашка изящный сиреневый конверт и, прежде чем засунуть его обратно, извлёк оттуда плотную сиреневую карточку и перечитал, проверяя, не забыл ли чего:


    ИНФОРМЕД Господину Ивану П. Ларину Доктор и Миссис Розен Просят Вас пожаловать 27 июня 1995 К 12:00 В номер 901 ОТЕЛЬ ПРИБАЛТИЙСКАЯ

    (1971-1975)


    * * *

    I


    — Вам что, девушка?

    — Мне бы справку оформить. Голосок такой звонкий, что уткнувшаяся в картотеку регистраторша невольно обернулась.

    — Номер карточки? — спросила она, раздражённо оглядывая посетительницу с головы до ног. У стойки регистратуры стояла высокая ладная красотка с детскими ямочками на щеках и смеющимися глазами.

    — Шестнадцать шестьдесят шесть. Захаржевская Татьяна, — лукаво улыбнулась девочка.

    — Справка-то в школу? — недоверчиво переспросила медсестра, не без зависти оценив зрелые формы Захаржевской.

    — В клуб ДОСААФ… — усмехнулась та в ответ.

    Привычное раздражение от вечно унылых больных и слякоти за окном улетучилось. Заговорщически понизив чуть не до шёпота голос, сестра прочитала на коленкоровой обложке пухлой тетради:

    — Татьяна Всеволодовна.

    Девушка кивнула. Выбившийся из-под шапочки рыжий локон при этом задорно прыгнул колечком, и медичка, замотанная чужим гриппом, гуляющим по городу, наконец улыбнулась и протянула в окошко карточку.

    — Кабинеты я тебе вот здесь записала. Второй этаж…

    Перепрыгивая через ступеньки, Таня пошла для начала к участковой. Марью Филипповну видела редко, в основном — когда оформляла очередную справку, то в бассейн, то на лёгкую атлетику. Та и встречала обычно улыбкой и непременным:

    — А, спортсменка?

    И каждый раз Танюшка удивляла новым увлечением, как и сегодня. Наблюдая девочку с детства, Марья Филипповна всякий раз поражалась её завидному здоровью, любопытству и радостному восприятию жизни. Таня никогда ни на что не жаловалась. Марья Филипповна уже привыкла отвечать на кучу девчачьих вопросов. Старалась рассказать побольше, например, про асептику и антисептику. Танюшка на месте не сидела. «А это. что?» Приходилось объяснять, для чего корнцанг нужен и почему инструменты под тряпкой лежат. Иногда девочка своими «зачем» да «почему» ставила пожилую, уже на пенсии, врачиху в тупик. Вот и сейчас:

    — То, что гинеколог — ладно, но лор-то здесь при чём? Я же не на ушах кататься собираюсь.

    Марья Филипповна, заполняя бланки, только плечами пожала.

    — Так… Бери карточку под мышку и иди сейчас во флигель, к гинекологу. Там народу поменьше.

    Уютно устроившись в обитом дерматином кресле, Таня заняла очередь. Впереди была отёкшая, с пигментными пятнами на лице баба. Жаловалась на ноги, извиняясь тем самым за расстёгнутые сапоги, голенища которых болтались по полу.

    Ещё одна тётка со впалыми глазами и беззубым ртом периодически доставала из кармана носовой платок, судорожно в него дышала, издавая отчётливо уловимый свист носом.

    Вид беременных несколько развеселил Таню. Прям вирус какой-то. Она оглядела очередь, выудила заткнутую за пояс вельветовых джинсов карточку, одёрнула свитер и стала листать увесистую тетрадку. Пыталась разобрать непонятную скоропись. Прикреплённые к отдельным страничкам результаты многочисленных анализов были вовсе загадочны. Надо же, как много. Сколько себя помнила, никогда не болела. Лейкоциты. РОЭ.

    А это что?

    Когда наконец попала в заветный кабинет, о котором была наслышана, нашла, что здесь довольно интересно, особенно это гестаповское полулежачее кресло с идиотскими вертушками подлокотников.

    На вопрос: «Живёте?» Таня ошалело задала встречный: «А вы?»

    С лёгким омерзением она покидала кабинет в уверенности, что если здесь и появится когда, то только в случае самой крайней нужды. Впечатлениями даже с матерью потом не поделилась. Все поползновения что-то из неё выудить обернулись для Ариадны Сергеевны против себя же самой.

    — Тебя, Адочка, ухогорлонос героической мамашей обозвал. Говорит, если ребёнок до четырёх лет молчит, любая другая давно по врачам бы затаскала.

    Мать побледнела. Начала было объяснять, что невропатолог или там дефектолог — тяжкое испытание для психики маленького ребёнка, но Таня резко её оборвала:

    — Ты хоть помнишь, что первое я сказала, когда заговорила?

    — Нет, — вконец растерялась Ада и внимательно посмотрела на дочь.

    Таня взгляд выдержала, кивнула и вышла из кухни, оставив мать с невымытой чашкой в руке.

    Ариадна Сергеевна солгала дочери, что случалось чрезвычайно редко. Первые её слова она помнила прекрасно…

    В тот вечер её пожилой муж и официальный отец Танечки Всеволод Иванович Захаржевский, академик, лауреат Сталинской премии, директор Института микробиологии, возвратился домой немыслимо грязный и в отвратительном расположении духа. Он ездил под Тосно на опытное кукурузное поле. Это поле было детищем личной инициативы товарища академика, проявленной в свете последних решений партии и правительства. Строго говоря, кукуруза была не совсем по профилю возглавляемого Захаржевским института, но так необходимо было напомнить о себе на самом верху, где про академика стали в последние годы потихоньку забывать! И Всеволод Иванович не ошибся: инициатива получила самую серьёзную поддержку, о его почине писали газеты, академика пригласили выступить на Президиуме Академии наук, на Пленуме ЦК, по телевидению… Но вот в области практической пошли неприятные проколы. Ну не желала эта дрянь зелёная плодоносить как следует на скудных северных подзолах, солнышка, зараза, требовала. Царица полей, мать её!.. И академику частенько приходилось выезжать в поле, устраивать нахлобучки недобитому менделисту-морганисту Логинову, которому руководство в лице академика оказало высокое доверие, поручив возглавить этот ответственный участок. За вредность характера и направленности мыслей. Генетик хренов, продажный девка империализма! Или как правильно — продажный девк? Сволочь, одним словом. А сегодня вообще политическую диверсию устроил! Вызвал его академик на ковёр, то бишь на межу возле поля, принялся, как положено, делать вливание. А тот выслушал спокойненько так, подхватил Всеволода Ивановича под ручку и со словами: «Видите ли, у нас главные сложности не здесь, a там, позвольте покажу», — завёл шагов на пять в борозду. А там грязь, глина мокрая, органические удобрения. Опомнился академик, уже выше щиколотки в этом добре увязнув. Это в ботиночках чехословацких, в брюках девятисотрублевых!.. Ну ничего, он ещё попляшет, наймит глумливый! Вылетит из института по статье — это как пить дать. А ещё надо с грамотными людьми посоветоваться, может, и уголовную статейку нарисовать получится, хотя бы за хулиганство. Жаль, не прежние времена нынче. Сплошной либерализм развели…

    Свой гнев на Логинова академик по инерции перенёс на домашних. Сначала влетело домработнице Клаве — за непроворность и тупость. Потом Никитка, выбежавший в прихожую встречать отца, тут же с воем бросился в детскую, получив увесистый подзатыльник. Академик прошествовал в столовую, куда перепуганная Клава поспешно принесла глубокую тарелку с борщом, сотейник с неостывшими голубцами и плошку рыночной сметаны. Всеволод Иванович с мрачным видом до крошечки уговорил всю эту снедь, но настроение не улучшилось нисколько. Он зычным голосом вызвал в столовую жену и принялся выговаривать ей за какое-то примерещившееся ему упущение, постепенно переходя на крик. Академик вошёл в такой раж, что не заметил ни распахнувшейся двери в спальню, ни стоящей в проёме Танечки. Разбуженная гвалтом, она стояла насупившись, ручонки теребили складки ночнушки, тянули атласные ленточки на вороте. Склонив голову со всклокоченными на макушке рыжими кудряшками, она хмурила сведённые бровки и следила за тем, что происходит в комнате.

    Академик брызнул слюной в лицо Аде. Ту передёрнуло, и академик зашёлся фальцетом:

    — Всю жизнь для тебя… — и вдруг замер от оглушительного детского визга.

    Малышка даже зажмурилась со стиснутыми кулачками. Потом так же внезапно замолчала, прошлёпала босыми ножками к затихшему папаше и чётко, раскатисто артикулируя «р», произнесла:

    — Закрой рот, байло. Чтоб ты усрался.

    Академик как подкошенный упал на диван и, вылупившись на дочку, как на привидение, стал хватать ртом воздух. Ада было кинулась к мужу, но подхватив дочку на руки, разрыдалась, осыпая поцелуями куда придётся.

    — Говорит Танечка! Говорит солнышко! Севочка! Глянь!

    Академик поднялся с дивана, безвольно опустил голову и ушёл к себе, шаркая шлёпанцами по паркету.

    Радостью поделиться было не с кем, да и кому про такое расскажешь? Разве что у Клавы спросить, где девочка таких слов нахваталась? Странное, что-то напомнившее словечко. «Байло». Что бы это значило? И вместе с радостью подкатывал безотчётный страх… Потому как случился ночью со старым академиком казус, а именно — то, что малышка пожелала ему. Внезапно обретённый дочерью дар речи пугал Аду не меньше её былой немоты. Только по-другому.

    Вот уже второй десяток лет Ада упорно внушала себе, что события того вечера не связаны с тем, что академик вскорости начал впадать в детство. Но с той поры Таня всё время ловила на себе неусыпный тревожный взгляд Ады. Жила как под лампой, хотя понимала, что нет упрёка в этом взгляде. Мать проявляла завидное терпение во всех её детских шалостях. Была благодушна… Своим замужеством она тяготилась, но виду не подавала, блюла честь мужа и своё достоинство.

    Досужие сплетни не обошли Таню стороной; впрочем, и без детских дразнилок она понимала, что дряхлый Севочка просто не может быть её отцом. Не похожи они вовсе. Своей брезгливости Таня старалась не показывать, ненависть к опустившемуся маразматику выплёскивала в частых баталиях с братом. Тот переживал за старика отчаянно и срывал на сестре непонятные обиды за отца. До недавнего времени. Пока вымахавшая за одно лето Таня однажды не озверела от очередной порции Никитиных затрещин. Молча, сжав зубы, отмутузила его, так и не поняв, откуда силы взялись. Как влип он в стенку — не помнила, не видела. Перед глазами от бешенства потемнело. Давно бы надо: брат словно зауважал малявку, стал чуть ли не заботлив. Как трогательно…

    — Не помню, — повторила Ада. — Уроки на завтра сделала?

    Таня Захаржевская училась в девятом классе школы номер один. Уже по номеру ясно, что школа не из плохоньких — английская, престижная. Училась она превосходно, можно сказать, с энергией активистки. Сам по себе комсомол, с бесконечными собраниями-заседаниями, скучными, тянущими душу, как слипшиеся макароны из кастрюли, терпеть не могла. На все собрания её звали, а у неё всегда находился повод отговориться. Отпрашивания всякий раз превращались в небольшой спектакль, который отыгрывался Таней до того хитро, что её комсомольское реноме не только не страдало, но даже выигрывало. Иногда проще было принести записочку от тренера — но и скучнее. Она много занималась спортом: фехтованием, стрельбой. Плавала на длинные и на короткие дистанции, побивая мальчишеские рекорды. Выигранные ею кубки стояли в кабинете у директора. Было и ещё одно увлечение, снискавшее ей авторитет и сверстников, и взрослых, — музыка. Правда, занятия на фортепиано давались ей невероятно тяжело, и её прекрасные педагоги, с сожалением констатируя полнейшее отсутствие музыкальных способностей, несколько странное в столь разносторонне одарённой девочке, и невольно сопоставляя его с явным музыкальным талантом Танечкиного старшего брата, тем больше нахваливали её за трудолюбие. Сжав зубы, она овладевала техникой игры, с математической точностью соблюдая пальцы. Когда-то давно, с нотной папочкой на витых ручках, изрядно к этому времени потрёпанной Никитой, Таня пришла после прослушивания на первый урок и сразу возненавидела инструмент. Тайком от домашних залезала на стул, поднимала крышку чёрного пианино «Беларусь» и прикидывала, не порвать ли струны, не сломать ли молоточки? Но лавры брата не давали покоя, и она стоически переносила всё, даже шлепки по рукам, если не правильно их держала на уроке. Сейчас играла мастерски, а педагогиня уже года три как болела тяжёлым полиартритом, так что шлепков больше не предвиделось.

    Таня казалась старше своих лет и ещё пятиклассницей спокойно проходила на фильмы «до шестнадцати». И дело было не в росте — многие одноклассницы были ещё выше, — а в спокойной, уверенной манере поведения, во взрослом, смелом взгляде золотистых глаз. В шестом, когда класс ехал в трамвае на какую-то экскурсию и непомерно расшалился, именно к ней принялись взывать сердитые пассажиры:

    — Девушка, да одёрните вы вашу ребятню! Приняли, должно быть, если не за училку, то во всяком случае за пионервожатую. И сразу после этого случая по ней вдруг стали сохнуть мальчишки, причём каждый проявлял влечение сообразно темпераменту. Кто нарочитой грубостью и даже попытками лёгкого рукоприкладства, а кто — нежными записочками, томными взглядами, нелепыми провожаниями до дому (как правило, робкие ухажёры плелись за ней следом шагах в десяти-пятнадцати), картинными страданиями, подчас скрывающими страдания совершенно искренние. Первых, грубиянов, она мгновенно ставила на место, причём так находчиво и так оскорбительно, что у них пропадала всякая охота продолжать рискованный эксперимент; вторых же презрительно «не замечала». Но находились и третьи. Эти» подсаживались к ней, улучив подходящую минутку, просили помочь разобраться с уроком, а то и заводили разговор на какую-нибудь общеинтересную тему. Она, мило улыбаясь, объясняла, выслушивала, иногда высказывала собственное мнение, как правило, категоричное, лаконичное, с безупречной мотивировкой. И всё. Дальнейшего развития отношений не следовало. Когда она училась в седьмом, в неё впервые влюбился старшеклассник, Ванечка Ларин, сосед Ника по парте. Ванечка зачастил к ним в дом, слушал вместе с Ником магнитофон, красиво рассуждал о жизни и литературе, иногда, особенно находясь с Таней в одной комнате, читал стихи, которых знал великое множество. Обычно Таня вставала посередине какого-нибудь самого патетического стихотворения и, совсем по-взрослому пожав плечами, выходила в другую комнату. Ларин был абсолютно не в её вкусе.

    Все девчонки из класса ходили у неё в подружках, но ни одной настоящей подруги у неё не было. К излияниям подружек она относилась спокойно и серьёзно, иногда отвечая чётким практическим советом, всю дельность которого девочки понимали не сразу. К разряду «подружек» можно было смело отнести и двух мальчишек-одноклассников, самых мелкотравчатых и отмеченных явными признаками задержки полового развития — сдержанного, деловитого Серёжу Семёнова, который ходил с ней на фехтование, и толстячка Мишу Зильберштейна. Только с ними она пересмеивалась на переменках, ходила в кино, в парк, в кафе-мороженое — к лютой зависти остальных мальчишек (Зильберштейн был раз даже бит). Только от них, не считая, разумеется, девчонок, она принимала приглашения на дни рождения, и только их приглашала на свои.

    «Гадким утёнком» Таня не была ни дня. Такой мерзости, как прыщи или угри, она не знала вовсе. К восьмому классу из очаровательной высокой девочки она превратилась в физически вполне сформировавшуюся юную женщину поразительной красоты — с высокой тугой грудью, тончайшей талией, гладкой и нежной белой кожей без веснушек, крепкими длинными ножками, изящными, но ни в коей мере не тощими, царственной прямой осанкой и плавной линией бёдер (когда на школьном новогоднем балу она появилась в длинном облегающем платье, вся сильная половина — включая директора и учителя химии — не могла оторвать заворожённые взгляды от её обтянутой блестящей парчой фигурки. Сила впечатления отчасти объяснялась его неожиданностью — все одноклассники давно уже щеголяли в цивильном, но Таня смеху ради упорно являлась в школу в уродливой коричневой форме с черным фартуком и даже приняла решение доходить так до самых выпускных). На длинной грациозной шее гордо покоилась прекрасная голова с широко расставленными миндалевидными глазами цвета солнца, пухлыми алыми губами, в опушке густых медных кудрей. Даже некоторая широковатость прямого носа и рта с ровными, мелкими и острыми зубами, и еле заметная асимметрия глаз (левый чуть повыше) лишь добавляли этому лицу очарования. Из всех женщин больше всего она походила на мать, Аду Сергеевну, настолько чудесно сохранившую молодость, что, когда они шли рядом, их нередко принимали за сестёр. Но и Ада явно проигрывала рядом с дочерью — в её соседстве казалась простушкой, и поэтому неохотно показывалась на людях вместе с Таней.

    Острый ум Тани это заметил. Тогда она ещё не очень сознавала, что такое красота и как ею пользоваться. Но смутное чувство превосходства с каждым днём крепло. Мать показала ещё одно своё больное место. Зла ей Таня не желала, но пользоваться возможностью смыться с глаз матери или сделать так, чтобы глаза эти смотрели в другую сторону, стала всё чаще и чаще.

    Нередко, исподволь любуясь дочерью, Ада задавалась тревожным вопросом — что будет, когда в этой загадочной, наглухо закрытой для всех душе пробудится женственность, хотя бы в чем-то равная облику? Ей очень хотелось поговорить с дочерью, предостеречь, предупредить… Но Таня, всегда послушная и ласковая, на первые же приближения к такому разговору реагировала примерно так же, как на заигрывания мальчишек. И в матери нарастала тревога — но какая-то необъяснимая, цепенящая. Ада жила предощущением неизбежного ужаса. Почему-то вспоминалась Анна Давыдовна, её собственная мать, Танина бабушка, в последние дни перед необъяснимым отъездом — её застывшее лицо у колыбели новорождённой внучки, категорический отказ передать внучке ведовской дар… Что-то такое произошло тогда, что-то важное. Ада пыталась припомнить, пыталась анализировать свою тревогу, но не могла. Не могла…

    Таня немало была наслышана о бабке. Загадка её отъезда разжигала любопытство. Никита на вопросы сестры отвечал неохотно:

    — Кудлатая старая ведьма!

    — И это всё, что ты помнишь? — допытывалась в периоды примирения с братом Таня.

    — Я что, намного старше тебя? Травы, коряги, свечки, карты. Что ещё? Сидит и бубнит. Подойдёшь — глазками так отошьёт, что в какой угол спрятаться не знаешь.

    Отец, то бишь Севочка, при упоминании бабкиного имени вконец ума лишался. Головой трясёт, руками невидимых чертей отгоняет и такую галиматью несёт, что выть хочется. Ни одной фотографии бабульки не нашла, как ни копалась. Вообще никакого следа. Словно корова языком слизнула.

    Не особо вдаряясь в подробности причин бабкиного отъезда у матери, из некоторых немногословных упоминаний поняла, что прародительница с катастрофическим успехом умудрилась испортить отношения со всеми, нагнав такого страху, что домашние до сих пор готовы через плечо трижды сплюнуть. Кое-что всё-таки выпытала у домработницы Клавы. Старушка объяснила всё доходчиво и до банальности просто.

    — И на кой ляд твоей матушке старый хрен был нужен? Да ей только пальцем шевельни — и таких кобелей набежало бы! Ты, Танёха, не помнишь, а Никитушка мальцом ой хилый был. Что выжил, так ведь бабка настоями поила.

    — А вот я и не болела ни разу! — задорно подначивала старушку Таня.

    — Ай коза! И в кого ты такая?..

    Атмосфера в доме была исключительно унылая. Хорошо ещё, что книг по Севочкиным стеллажам — читать не перечитать. Библиотека приключений запускалась по третьему, а то четвёртому кругу. Русская тягучая классика перелистывалась. Диккенс ушёл на антресоли. Прошлогодняя затянувшаяся дождями осень открыла ей истории Рудого Панька, но, проглотив их, слонялась по дому, не зная, чем развлечься.

    Мечтательность ей была несвойственна. Надо было всё перевернуть в реальность. Если уж быть пиратом, то надо драить палубу — мыла полы, поливая водой из вёдра и размазывая Клавиной шваброй; вязать узлы — и бахрома скатерти переплелась в косички и маленькие узелки. Сбежать бы в Калифорнию на товарняках. Подкараулить в тёмной подворотне Рейгана вонючего — и по чавке, чтоб к Анджеле Дэвис не пристебывался.

    Сейчас всё это казалось детски-нелепым, но душа рвалась навстречу ветрам. Во дворе Таня держалась совсем не так, как в школе, ходила нараспашку, дралась, как валькирия, с парнями. Правда, в последнее время они её цепляли с другими намерениями. Тем лучше. По роже получали жестоко. Потом извинялись. Слышала разговорчики, что стали побаиваться. Но такой авторитет, как и влажные лапанья в подъезде, Тане были не нужны. Грязно и неинтересно.

    Не так давно до её ушей дошли разговоры о некоей неуловимой шайке подростков-хулиганов — да что там хулиганов, настоящих бандитов! — которые дерзко взламывают торговые палатки, грабят и избивают одиноких прохожих, угоняют автомобили и залезают в пустые квартиры. И будто бы руководит этой шайкой бандит постарше — огромного роста усатый красавец, которого, правда, никто толком не видел, даже из пострадавших, потому что сам он никогда не нападает, а лишь наблюдает издали и вмешивается только в самых критических случаях. Руководит так ловко, что милиция сбилась с ног, но не может отыскать ни малейшего следа. Таня с непонятным томлением вслушивалась в эти разговоры. А верзила-главарь возникал перед нею по ночам, улыбался усатым ртом, нашёптывал сладкие речи… И ей ужасно хотелось, чтобы разговоры эти не оказались обывательскими домыслами и чтобы когда-нибудь выпал ей случай повстречаться с главарём лицом к лицу…

    Вот она где пробудилась, так ожидаемая Адочкой женственность.

    Случай выпал в первую субботу ноября, за два дня до праздников. После уроков Таня пошла на день рождения к Жене, школьной подруге. Там к ней быстренько подсел на редкость неприятный тип, приятель Жениного старшего брата, спортсмен, который, как на грех, несколько раз видел Таню в фехтовальном зале. Это обстоятельство послужило отправной точкой для беседы — точнее сказать, монолога пана Спортсмена, который затем переключился на подробности личной жизни известных фехтовальщиков и фехтовальщиц, анекдоты, поначалу невинные, но становящиеся всё солонее. Вначале Таня отмалчивалась, потом начала огрызаться, да так задорно и едко, что гости валились от смеха под стол. Однако спортсмен, в отличие от школьных ухажёров, нисколько не стушевался, напротив, хохотал вместе со всеми, приписывая столь бурное веселье собственному остроумию. После очередного стакана портвейна он склонился к самому уху Тани и принялся нашёптывать ей комплименты, оказавшиеся во много раз гаже анекдотов. Таня растерялась, чуть ли не впервые в жизни. Это заметил Максим, брат Жени. Он пригласил спортсмена покурить, видимо, что-то доходчиво объяснил ему, потому что спортсмен вернулся несколько удручённым, сразу ушёл в соседнюю комнату и включил телевизор. Потом были шарады, танцы — Таня танцевала только с Максимом и Серёжей Семёновым, — чай с конфетами и тортом. И только когда гости стали расходиться, появился трезвый и притихший спортсмен. Он оделся и вышел вместе со всеми. Большая часть гостей села на метро, потом откололись ещё двое, потом ещё. Наконец остались только Таня, спортсмен и Серёжа Семёнов.

    — Танька, поздно уже, — сказал Серёжа. — Проводить?

    — Даму провожаю я, — сказал спортсмен, успевший по дороге извиниться перед Таней за своё неспортивное, как он выразился, поведение.

    — Тань, ты как? — спросил Серёжа.

    — Пусть проводит, если ног не жалко, — сказала Таня. — Да тут и недалеко.

    — Тады-лады, — сказал Серёжа. — До после праздников!

    И ушёл в другую сторону. Таня со спортсменом завернули в переулок.

    И тут всё случилось почти так, как в стихах популярного тогда среди определённой части молодёжи поэта Асадова, которые упоённо декламировали Танины одноклассницы из тех, что поглупее: «Два плечистых тёмных силуэта выросли вдруг в голубой дали». Силуэты, правда были не особенно плечистыми, но зато их было не два, а три, и один из них держал нож не «в кармане», а в руке.

    — Стоп машина, — сказал, усмехнувшись, один из них, худой, остроносый, в вязаной шапке. — Служба съёма. Снимайте, граждане и гражданки, часики, цацки, грошики вытряхайте.

    — Мать вашу так! — срывающимся баском добавил другой, с ножом. Лицо его скрывалось в тени из-за огромного козырька кепки.

    Таня не присматривалась к ним, приметив только, что все трое совсем молоденькие, старше её от силы на год. Она метнула взгляд подальше и заметила шагах в пятнадцати, возле скамейки высокую мужскую фигуру, стоящую боком, но лицом вполоборота повёрнутую к ним.

    Он! Сердце взволнованно стукнуло, Таня услышала в голове какой-то странный звоночек и совершенно перестала соображать, что делает. Её вела неведомая сила, присутствие которой в себе она ощущала постоянно, но не понимала этой силы и не умела управлять ею.

    Она победно улыбнулась худому налётчику, отстегнула Адины золотые часики, вручила ему и не спеша, гордо, уверенно прошла мимо опешивших юнцов прямо к высокому парню.

    Тот заметил её приближение и спокойно ждал.

    Она подошла к нему вплотную и бесстрашно заглянула прямо в глаза.

    — Давайте поспорим, что вы мне сейчас вернёте мамины часы.

    Он открыл рот, собираясь, видимо, спросить: «Какие часы?» Но вместо этого, не сводя с неё глаз, выпалил:

    — Давайте.

    Она поднялась на цыпочки, обвила его шею руками, стремительно поцеловала в губы и тут же отошла на полшага.

    Поедая взглядом её прекрасное лицо, невинное и безмятежное, высокий мужчина с присвистом выдохнул:

    — Та-ак…

    А она всматривалась в него. Он, он, конечно, он. И усы есть, правда, скорее усики. Лицо не то чтобы красивое, но сильное, волевое.

    А за её спиной слышались вскрики, мат, звуки ударов. Это дурак-спортсмен решил продемонстрировать владение приёмами самбо и бокса. Потом послышался стук падающего тела.

    Но она смотрела только на незнакомца. А он смотрел на неё. Пока к ним не подбежали налётчики, чем-то сильно взбудораженные.

    — Слышь, Генерал, — тяжело дыша, сказал парень в огромной кепке. — Линять пора. Клиента, кажись, подрезали.

    — Подрезали! — передразнил худой. — Сам же и подрезал, сявка!

    — Тихо! — прикрикнул высокий. — Взяли что-нибудь?

    — А то! — самодовольно сказал худой. — Все при всём!

    — Уходим, — приказал высокий. — Пока вместе. Вон за тот дом.

    — А как же эта? — спросил третий, в клетчатом пальто и без шапки. — Она ж тебя, Генерал, вон как сфотографировала. Заложит!

    — Она со мной! — уже на быстром ходу бросил Генерал, а Таня, без труда поспевавшая за ним, добавила:

    — Вот ещё! Стану я из-за какого-то хама блудливого хороших людей закладывать.

    Остановились за указанным домом под фонарём. Генерал внимательно огляделся. На улице в обе стороны было пусто.

    — Доставай вещички! — скомандовал он. Стопщики вынули из карманов электронные часы спортсмена, довольно тугой бумажник, иностранную зажигалку, почти полную пачку «Кента» и золотые часики.

    — Так, — сказал Генерал, забирая кошелёк и часики. — Вам направо, нам налево.

    — Ну-у, Генерал, — разочарованно протянул худой. — Мы ж старались…

    — Вякать будешь, когда пригласят, — тихо, но весомо сказал Генерал. Худой замолчал.

    — Ладно, — Генерал смягчился. — Вот вам ради праздничка.

    И достал из бумажника спортсмена десятку.

    — А теперь канайте отсюда! Понадобитесь — Петьку пришлю.

    Юные налётчики скрылись. Под фонарём остались лишь Таня и Генерал.

    — Прошу пани, не вы ли обронили? — сказал Генерал, с лёгким поклоном вручая Тане часы. — Так, говоришь, я хороший человек?

    — Поживём — увидим, — с загадочной улыбкой ответила Таня.

    — Поживём… — задумчиво повторил Генерал. — И откуда ты взялась такая?

    — Какая «такая»?

    — Ну… красивая. Смелая.

    — Мама-папа родили.

    — А целоваться полезла, чтобы тикалки вернули?

    Она подняла часики на ладони и протянула ему. — Возьми.

    Он молча смотрел на неё, не вынимая рук из о карманов.

    — Ладно, — сказала она, застёгивая ремешок на запястье. — Поздно уже. Меня мама заждалась.

    Он прищурился.

    — Мама, значит… Ну, а если завтра, часиков в шесть, у «Зенита», а? Придёшь?

    — Приду.

    — Без балды?

    — Без балды.

    — Тогда жду… Может, тебя до дому проводить, красивая? Темно ведь.

    — Не надо, тут близко совсем…

    И она, не оборачиваясь, пошла по подмёрзшим лужам.

    Генерал смотрел ей вслед, пока она не исчезла за углом.

    А она, проходя мимо фонаря, взглянула на циферблат и с удивлением обнаружила, что весь этот эпизод — от встречи со шпаной до прощания с Генералом — занял минуты три от силы. Ну, четыре. Она как раз посмотрела на часы, когда они свернули в переулок.

    Таня пошла тем же переулком. На том месте, где лежал спортсмен, никого не было. Только совсем небольшое тёмное пятнышко. Интересно, «скорая» подобрала или сам пошёл? Она всмотрелась вдаль и увидела чёрную фигуру, удаляющуюся от неё в сторону метро. Фигура двигалась неровно, пошатываясь, хватаясь за скамейки и стволы деревьев. Он? Просто забулдыга какой-нибудь? Хоть она и сомневалась, что спортсмена подрезали основательно, всё же беспокоилась, не схлопотал ли чего-то посерьёзней царапины. До самого дома колебалась: может, стоит вернуться? Пока шла, уговорила себя, что пигоцефал в амплуа любовника только такого обращения и заслуживает. Вперёд наука будет. А её игра стоит свеч.

    Мать встретила Таню на лестничной площадке.

    — Ты где была так долго?

    — Ой, Адочка! — Таня кинулась на шею Аде. — У Женьки так здорово было!

    — Я волновалась, звонила Жене. Максим сказал, что все ушли.

    — А сказал, во сколько ушли?

    — Вообще-то сказал. Без четверти двенадцать.

    — Ну вот, а сейчас только полпервого… Пока дошли… Меня Серёжа провожал, и ещё один взрослый дядя, друг Максима…

    — Ну ладно, стрекоза. Зубы почистить и в постель!

    Таня крепко поцеловала мать и первой вбежала в квартиру.

    Генерал ждал её у кинотеатра «Зенит» в шикарной импортной куртке, из-под воротника которой выбивалось полосатое мохеровое кашне. В зубах его дымилась папироса.

    Таня подошла к кинотеатру ровно к шести и увидела его издалека. Но решила не подходить, спрятаться за уголок соседнего жёлтого здания и подглядывать, как он будет себя вести.

    Ещё минут десять Генерал стоял совершенно спокойно, потом начал смотреть на часы, потом останавливать прохожих, спрашивать.

    Тане было холодно и страшно хотелось в туалет. Но отойти она боялась — а вдруг вернётся, а его уже нет? Выходить же, считала она, ещё рано, а то что же это за проверка.

    Так прошло ещё минут пятнадцать. И тогда, не в силах больше терпеть, она вышла из своего укрытия и подбежала к нему.

    — Привет, красивая, — сказал он, с улыбкой глядя на неё. — Что-то опаздываешь.

    — Прости, — сказала она. — Ждала, пока мать в гости уйдёт.

    — А что, строгая?

    — Факт!

    — Ну, в кино? Детектив показывают. Хорошо бы про шпионов!

    — Почему про шпионов?

    — А про воров неинтересно. Врут всё. Показывали какой-то глупейший гэдээровский детектив. Но Тане было всё равно. Успевшая до начала сеанса справить свои дела и закусить в буфете пирожным с лимонадом, она просто уткнулась Генералу в плечо, взяв его за руку. Так они и просидели весь фильм, держась за руки, а когда вышли и начали обмениваться впечатлениями, то оба со смехом узнали, что из всего фильма запомнили только самое начало: мальчик уходит в кино, а родители остаются дома — и самый конец: мальчик возвращается домой, а родители его встречают.

    Расстаться не могли долго — стояли, смотрели друг на друга и молча держались за руки.

    — Ну что, красивая, — сказал наконец Генерал. — Завтра как?

    — Завтра не могу. Большой семейный обед, — сказала Таня. — Давай послезавтра с утра. Я скажу матери, что пошла с классом на демонстрацию. В девять на том же месте.

    — Ну пока, красивая. Целую, — сказал Генерал, но не поцеловал, а хмыкнув, добавил:

    — В ротик.

    Таня расхохоталась.

    Только бы не показать смущения, только бы не покраснеть! Тёплая волна поднялась в ней, заколотилось сердечко. До первых петухов тыкалась носом в подушку, ворочалась с боку на бок. Снова и снова вспоминала слова Генерала, и накатывала радость, сжимала горло. Не получалось ни расплакаться, ни рассмеяться, как перед ним.

    По правде говоря, в доме Захаржевских давно уже не устраивали никаких семейных обедов, тем более больших. Зато возникла другая, условно говоря, традиция, которую Ада с Таней и называли «Большим семейным обедом». Каждое второе воскресенье и иногда по праздникам академика на сутки запирали в его комнатке при кухне, выставив туда, во избежание всяких осложнений, большой ночной горшок, а Никиту заряжали к каким-нибудь приятелям с ночёвкой.

    Утром Таня помогала матери готовить всякие вкусности и накрывать на стол. А часам к четырём начинали приходить Адины «друзья» — элегантные, хотя и пожилые, в Таниных глазах, мужчины, нередко с молодыми красивыми женщинами. Это были весёлые, интересные люди — артисты, коллекционеры, художники, юристы, учёные. Они рассказывали всякие смешные истории, громко смеялись. Громче и заразительнее всех смеялась Ада. Тане нравилось бывать в их компании, слушать, запоминать. Лишь немногих новичков вгоняли в неловкость вопли академика, время от времени доносившиеся из его конуры. После обеда, если друзья приезжали с женщинами, устраивались танцы, а если без женщин — то со стола сдёргивалась скатерть, подавался кофе с коньяком, и начинался картёж. Причём всегда находился кто-то лишний, который с удовольствием помогал Аде мыть посуду. А Таня предпочитала оставаться в комнате и следить за игрой. Она мало что понимала в самих играх — а играли гости в преферанс или в покер — но ей нравились их сильные страсти. Таня смеялась. Уж больно весело было наблюдать столь крутоваренные эмоции. А главное, на чем? Играли-то на спички. Будто каждая и вправду червонец весила. А то ещё и мухлевали. Катал, как правило, ехидно сдавала игрокам она. Что тут начиналось! Сегодня незаметно закозлила дядю Коку Адочке. Та надулась, сквозанула на кухню. Следом кинулся воздыхатель.

    Обычно к половине двенадцатого Ада загоняла Таню спать, поспешно целуя дочку в щёку и приговаривая:

    — Доченька, сегодня дядя Кока у нас переночует. Ему ехать очень далеко.

    — Конечно, Адочка, — сонным голоском отзывалась Таня и закрывала глазки.

    В это же время расходились гости. Дядя Кока демонстративно укладывался в Никитиной комнате, но для Тани давно уже не составляло никакой тайны, что, выждав для порядку полчасика, он перебирался в гостиную, где, разложив широкий «трехспальный» диван, его ждала Ада.

    Эту квартирку из трёх полноценных комнат и полутёмной людской Захаржевские получили взамен казённой семикомнатной, по штату положенной директору. Было это в середине шестидесятых, когда академика за полную научную замшелость и стремительно прогрессирующее слабоумие отстранили сначала от руководства институтом, а потом — и от научной работы вообще. Несколько лет академик ещё появлялся в институте с толстым портфелем, набитым какими-то бумажками, и выступал на каждом Учёном совете, вещая всякую чушь, но потом его перестали пускать в институт, а вскоре он и сам забыл туда дорогу, выходя только во двор, и то под наблюдением Никиты или Ады.

    Однако звание академика и соответствующее этому званию денежное довольствие за Всеволодом Ивановичем сохранили, как и полагается, пожизненно. Этих денег хватало на содержание семьи и, насколько понимала Таня, именно поэтому Ада и держала при себе старика, не сдавала в психушку или дом престарелых насовсем. Тогда, наверное, пришлось бы отдавать всё жалование академика государству — ведь он больше не будет членом их семьи. А Ада боится бедности, и поэтому только на два-три месяца в году — на сколько возьмут — определяет старика в какую-нибудь клинику. Или Никитки стеснялась. Тот-то со старым идиотом как с писаной торбой носился. А она так и не научилась воспринимать академика как отца, и он всегда казался ей чужим и мерзким стариком, к которому возможно испытывать только одно чувство — брезгливость.

    Перед свиданкой долго крутилась у зеркала, не зная, что сварганить из волос. И так зачешет, и эдак заколет.

    — Ты что там вертишься? — удивилась Ада. — Или собираешься куда?

    — Так, ненадолго… — Застигнутая врасплох, покраснела до кончиков ушей.

    Ада не заметила. Таня шмыгнула от её глаз в ванную. Отдышалась маленько. «Нет! Так не пойдёт!» — решительно заявила своему отражению в зеркале. Села на краешек стиральной машины и давай придумывать, как подойдёт и что скажет. Репетировала. Новая причёска, новое платье — голубое джерси, так гармонирующее с рыжими кудрями — преобразили Таню и изнутри. Какая, к чёрту, школьница? Какие пятнадцать лет? Из зеркала на неё смотрела молодая, но зрелая, обольстительная, уверенная в себе женщина, привыкшая повелевать и побеждать… Новая Таня невольно усмехнулась:

    «Костюмированная жизнь. Ваш выход, примадонна!» Взрослая мысль была почти своей.

    Всё оказалось просто, без излишних придыханий. Голос не сорвался, трепета он не заметил.

    — Здорово, красивая!

    — Привет, мой генерал!

    — Что у нас сегодня по плану? Опять киношка?

    — Пойдём к тебе?

    — Ты вправду хочешь?

    — Да.

    И вновь по проспекту, только уже вдвоём, по следам праздничных колонн, отправившихся ранним промозглым утром в неблизкий путь до Дворцовой. Только путь Тани и Генерала скоро разошёлся с маршрутами колонн. Они сели в полупустой автобус и через полчаса подъехали к невзрачному многоэтажному дому, стоящему на кривоватой улочке в другом районе.

    Они вошли в подворотню, потом ещё в одну, и на третьем дворе увидели совсем уже неказистую развалюху. Прямо на них смотрел пустой дверной проём.

    — Вот он, мой дворец, — с принуждённой весёлостью показал Генерал.

    — Я думала, ты живёшь где-то рядом с нами.

    — А зачем?

    Войдя вслед за Генералом в проём, Таня увидела стены с облупленной штукатуркой, лестницу с кривыми ступеньками и содранными перилами, щербатые каменные плиты, лишь местами прикрывавшие земляной пол, во всю длину которого зачем-то тянулась глубокая траншея. Через траншею была перекинута доска. Обстановка подстёгивала любопытство. Её фантазия разыгралась.

    Генерал бережно взял Таню за руку и перевёл по доске.

    Когда они поднялись на один марш. Генерал сказал:

    — Подожди меня тут.

    Он поднялся на второй этаж и три раза стукнул в дверь, обтянутую рваным чёрным дерматином, что-то отрывисто сказал и вошёл в открывшуюся дверь. Потом высунулся и жестом подозвал Таню, приложив указательный палец другой руки к губам.

    Таня поднялась.

    — На цыпочках, — шепнул он, пропуская её в тёмный коридор.

    Если бы она сейчас увидела груду костей, черепа и сверкающие драгоценности под вековой паутиной — не удивилась бы. Её золотые глазки горели восторгом, жадно вглядываясь в разбойничий лабиринт.

    В комнате, которую занимал Генерал, было, несмотря на всю обшарпанность, довольно чисто — возможно, прибрался на случай её прихода. И просторно — из мебели в ней имелся только широкий пружинный матрац, положенный на кирпичи и накрытый полосатым покрывалом, в головах больничная тумбочка, на которой стоит магнитофон, сундук и табуретка возле окна. На подоконнике ваза с тремя свежими алыми розами — уж не для неё ли? Чуть дальше, в самом углу, прямо на полу стоял красивый чёрный телевизор неизвестной Тане марки с большим экраном и ещё какой-то металлический прибор. Всё прочее хозяйство размещалось на полках, которые тянулись вдоль всей дальней от двери стены — кое-какая посуда, несколько затрёпанных книжек, множество ящиков и коробок — фанерных, картонных, больших и маленьких. Одни были разноцветные, красивые, явно заграничные, другие совсем обыкновенные, ничем не примечательные, попадались и старые — рваные, мятые. Однако большую часть пространства на полках занимали штабеля новеньких автомобильных покрышек. Стараясь незаметно изучать взглядом логово, Таня дышала свободно и легко, словно попала в свой дом, такой непохожий на родительский. Ни тебе старинного комода, воняющего нафталином, ни пыльных портьер, ни тусклой бронзовой люстры с висюльками хрусталя, мутными как сопля.

    — Ты… посиди пока, отдохни, — сказал Генерал, помогая ей снять пальто. — А я сейчас… Чайку вот…

    Его голос был напряжённым. То, что паренёк мог стесняться убогости своего жилища, Тане было невдомёк.

    Он взял с полки алюминиевый чайник и вышел.

    Таня подошла к окну, взяла из раскрытой пачки, лежащей рядом с розами, «беломорину», достала из сумочки флакончик «Эола» — польского освежителя для рта — и прыснула в мундштук папиросы. Так она поступала всякий раз, когда под рукой не было приличных сигарет. Закурив, она посмотрела в окно на переполненные мусорные бачки.

    Нет, обитель Генерала ничуть её не покоробила. Ленинград есть Ленинград. Даже среди учеников элитарной, в общем-то, школы многие жили так — коммуналки, страшные вонючие лестницы, аварийные дома. Всё это ей не в новинку. Однако странно, что так живёт именно Генерал. Ведь, если верить рассказам, на него работает большая шайка малолетних, далеко не всегда занимающаяся такой мелочёвкой, как тогда, со спортсменом. И едва ли Генерал этим ограничивается.

    От её внимания не ускользнуло одно странное обстоятельство. И по пути сюда, и особенно здесь Генерал был какой-то сам не свой — растерянный, суетливый. Неужели она на него так действует? Но ведь и при знакомстве, и потом, в кино, он был совсем не такой. Разберёмся…

    Таня нагнулась и включила телевизор, поставив звук (кнопочка с нотным знаком) на минимум. Показывали праздничную демонстрацию на Красной площади. Она стала смотреть. Естественно, её привлекло не само зрелище, а качество изображения — чистые, насыщенные цвета, ничего не мигает, никакой зернистости. Под экраном она прочла название марки — «Panasonic». Любопытно…

    Вошёл Генерал со вскипевшим чайником.

    — Соскучилась, красивая? Правильно, посмотри пока, а я накрою.

    Он стал снимать с полок стаканы, ложки, заварной чайник, блюдца, выставлять их на широкий подоконник. Потом полез в тумбочку и извлёк оттуда пузатую бутылку тёмного стёкла, лимонад и большую коробку с тортом.

    Коньяк «Камю». Торт «Прага». Первое видела, но не пробовала, второе ела, и не раз. Тоже любопытно — в этакой халупе…

    — Прошу, так сказать, к столу, — сказал Генерал, пытаясь держать игриво-светский тон.

    На авантюрной волне Таня приняла это как выражение мужественной удали. Пододвинулась доверительно поближе. Он положил на два блюдца по куску торта.

    — Удобно, а? Готовенькие порцайки, и резать не надо. — Генерал плеснул в стакан коньяку. — Ты как, вмажешь? Или лимонадику?

    — Мне чуть-чуть, на один пальчик… А сверху лимонаду.

    — О-о, коктейль… Ну, как говорится, вздрогнули. Со знакомством!

    Таня усмехнулась.

    — А ты так стоя и будешь?

    Генерал хлопнул себя по лбу и выскочил из комнаты.

    — И что он такой дёрганый?

    Он вернулся со второй табуреткой, поставил её у подоконника, сел, чокнулся с Таней и залпом заглотил полстакана. Таня отхлебнула «коктейль». Очень даже ничего.

    — У-х, хорошо пошла! — крякнул Генерал. — Меня, кстати, Володя зовут.

    — А меня Таня.

    — Ну вот и познакомились. А то, понимаешь, третий день всё «генерал», да «красивая»!

    — А разве я не красивая?

    — Ты-то? Ух! — Генерал облизнул кончики пальцев.

    — А ты чем не генерал?

    — Генерал-то генерал, только по другому ведомству… — Голос его скис. Он задумался и скоро ожил:

    — А вообще мне по фамилии кликуху дали. Из Генераловых мы.

    — Мне нравится. Я буду звать тебя «мой генерал», можно? А ты зови меня «красивая», это так приятно…

    Генерал закурил и задумчиво свёл глаза к переносице, глядя на огонёк папиросы.

    — Знаешь, — проговорил он, — когда ты меня поцеловала тогда, я сначала решил, что ты бл… ну, дворовая, понимаешь?

    — Ты хотел сказать блядь? — со спокойной улыбкой спросила Таня. — Так не стесняйся. Я не терплю только, когда матом дырки между словами залепляют.

    Так открыто и по-простому сказануть не всякая может. А из уст гладенькой папенькиной дочки Генерал ни в коем случае не ожидал. Даже маленько подрастерялся:

    — Словом, амара молодая… А потом смотрю на тебя, смотрю… нет, думаю… И всё смотрю… А назавтра, когда у «Зенита» тебя ждал, ох и злился! Ну, думаю, динамистка! Ну, получила назад бим-боры свои драгоценные — и отваливай, что в гляделки-то играть было? И решил, разыщу тебя непременно, накажу… А потом думаю, стоп, что это я так раздухарился. Ну, накрутили мне хвоста, ну, потоптался по холодку, как фраер — всего делов! А как ты появилась, знаешь, я как оттаял весь. Тепло так стало… Эх, зацепила ты меня, красивая…

    И дрожащей рукой налил себе ещё коньяку. Лукавил он самую малость.

    Таня подняла недопитый стакан.

    — Теперь за тебя, мой генерал! Он вздрогнул. Капелька коньяка упала на потрескавшуюся краску подоконника.

    — А я за тебя, красивая!

    — Нет, сначала за тебя. До дна.

    И Таня, залпом выпив, подставила ему свой стакан.

    — То же самое. Теперь за меня.

    Выпили и за Таню. Она придвинула табуретку к стене, привалилась

    К ней спиной и взяла папиросу.

    — Подкинь мне сумочку, будь другом. Рядом с твоим локтем.

    Она достала свой «Эол» и побрызгала в папиросу. Генерал с любопытством следил за ней. В глазах его появился блеск.

    — Это ты зачем?

    — Приятнее, — сказала она, выпуская дым. — И не так потом табачищем воняет. Хочешь попробовать?

    И она протянула ему дымящуюся папиросу.

    — Косяк по кругу? — Он усмехнулся, взял папиросу, затянулся и сморщился. — Как в аптеке.

    Сделав ещё две-три неглубокие затяжки, она встала и потянулась, не упустив из виду, как он впился глазами в её рельефно обозначившуюся грудь.

    — Что-то я засиделась…

    Он резко вскинул голову. В его взгляде было отчаяние.

    — Как?! Погоди…

    — Да я не в том смысле. Просто подвигаться хочется. Вон маг на тумбочке стоит. Может, станцуем?

    — Ага, — выдохнул он с явным облегчением. — Что поставим?

    — Рок какой-нибудь. «Дип Пёпл» у тебя есть?

    — Обижаешь, начальник.

    Он встал, открыл на полке ящик с кассетами, и, не снимая его, начал перебирать. Таня следила за его движениями сквозь дым.

    В школе она не курила. После школы — другое дело, а иногда и дома, только не в своей комнате. Мать сама не вынимает сигарету изо рта и запаха не учует. А если и учует, то что? Пожмёт плечами и отойдёт, а на другой день Таня найдёт где-нибудь на видном месте пачку обалденных сигарет. Такая вот у неё Ада! Вполне можно было бы расконспирироваться, хотя бы дома, но просто не хочется, по скрытности характера.

    Он перекрутил найденную плёнку на магнитофоне и включил воспроизведение. Понёсся мощный, изысканный рок, с потрясающим вокалом Гилла-на и неповторимым органом Джона Лорда. Генерал ещё не отошёл от магнитофона, а Таня уже извивалась в ритмичном танце. Генерал встал напротив неё и, внимательно следя за её движениями, начал их копировать.

    «Пластичный, — подумала Таня. — Здорово у него выходит».

    Когда эта песня закончилась, оба, раскрасневшиеся, плюхнулись на табуретки.

    — Уф-ф! — сказал Генерал. — Ну ты даёшь, красивая. Всю душу из старика вытряхнула. Таня прищурилась.

    — Старика? И не стыдно тебе пенсионером прикидываться, в двадцать два-то года?

    — Мне двадцать пять, вообще-то… А тебе?

    — Почти шестнадцать, — чуть накинула Таня.

    — Иди ты! — недоверчиво воскликнул Генерал.

    — А ты думал, сколько?

    — Ну, восемнадцать, девятнадцать… — Тут уж накинул он.

    — Неужели так старо выгляжу?

    — Нет, понимаешь… Повадка у тебя…

    — Что, нахальная?

    — Нет… взрослая… Ну, умная, что ли. Не шмакодявистая…

    — Мерси.

    — Я думал, ты работаешь уже, или в институте учишься. А ты… школьница, наверное?

    — Угу. Как в песне. — И она стала напевать:

    — Я гимназистка восьмого класса…

    — Пью самогонку заместо кваса, — подхватил Генерал приятным тенорком.

    — Ах, шарабан мой, американка! А я девчонка, я шарлатанка, — закончили они хором и дружно рассмеялись.

    — Давай ещё подрыгаемся.

    Таня встала и потянула Генерала за руку.

    — Эх-ма, щас качучу отчебучу! — вздохнул он и вышел вместе с Таней на середину комнаты. Минуты через полторы быстрая вещь кончилась, и началась медленная. Таня любила эту грустную, пронзительную песню, хотя и не знала, как она называется:

    — When the sun goes to bed, that's the time you raise your head… — подпевала она, положив ладони на плечи Генералу.

    — Ого, и по-английски сечёшь? — с восхищением спросил Генерал.

    — Маненько ботаю, — весело отозвалась она.

    Генерал хихикнул, думая про себя: «Эта сучка сама отчебучит».

    Чарующая песня текла дальше. Они танцевали, почти не сходя с места. Таня обвила руками шею Генерала и плотно прижалась к нему. Она слышала, как учащается его дыхание, чувствовала, как упирается ей в живот набухающий твёрдый комок под его брюками…

    Вдруг его лицо побледнело и перекосилось, и он легко, словно пушинку, поднял её на руки и понёс к матрацу.

    Он медленно, бережно положил её на полосатое покрывало к самой стенке. Она заложила руки за голову и молча, в ожидании, смотрела на него. Генерал навис над нею, оскалившись, с закрытыми глазами, цепенея. «Ну, горилла! — неожиданно пронеслось в Таниной голове. — Мне это надо?» Она поспешила отогнать непрошеную мысль.

    Вдруг Генерал лицом вниз рухнул на матрац рядом с Таней. Лежал, не поднимая головы, молчал.

    — Paint your face with despair… — выводил ангельский голос Яна Гиллана.

    Таня ждала. Минуты тянулись. Она не понимала, что происходит. Закружилась голова — то ли от резкого эмоционального спада, то ли от облегчения. Она коснулась ладонью его затылка.

    — Что, милый, что?

    — Убери клешню, — прошипел он сквозь зубы.

    — Что? — Краска ударила ей в лицо.

    — Уйди, — сдавленно произнёс он. — Прошу тебя…

    Она перелезла через него, попутно выключив магнитофон, и в тишине прошла к окну. Такой пощёчины не заслужила. Тут что-то не так. Бледная как стенка, она налила полстакана лимонаду, не спеша выпила, потом налила ещё, подумав, добавила коньяку и, вернувшись к постели, присела на самый краешек.

    Генерал по-прежнему лежал, уткнувшись лицом в подушку. Она поднесла стакан к его голове.

    — Вот, миленький, выпей.

    — Уйди, — глухо повторил он.

    Тут она завелась. Поставила стакан на тумбочку и прилегла грудью на спину Генералу. Правой рукой она стала тихо гладить его затылок, уши, шею.

    Он молчал, не поднимая головы.

    — Тебе плохо? — еле сдерживая себя, чтобы сверху его не пришлёпнуть, спросила Таня как можно ласковей.

    — Н-нет, — еле слышно ответил он.

    — Тебе плохо со мной, да?

    — Нет-нет, — ответил он, уже громче.

    — Тогда что?

    Он молчал. Она приподнялась, сняла стакан с тумбочки и вновь поднесла к голове Генерала.

    — Выпей, родной мой. Выпей, и всё пройдёт… — пел её голосок елеем.

    Он чуть повернул голову, покосился на Таню красным глазом, потом перевернулся, приподнялся, взял стакан из Таниной руки и жадно, запрокинув голову, выпил. Потом с силой швырнул стакан через всю комнату. Чудом не задев телевизор, стакан ударился о противоположную стену и разлетелся вдребезги.

    Генерал молча, тяжело смотрел на Таню. По-звериному. Загнанным волком. Её как обожгло. Она увидела истинное лицо, во всем совпадающее с её ожиданиями и грёзами. Вот таким он был ей желанен. Дикая, безудержная стихия рванулась из глубины её сознания. Она порывисто обняла его и стала покрывать это скорбное лицо поцелуями. Рот с опущенными уголками, нос, лоб, скулы, открытые глаза. Через некоторое время она почувствовала, что его губы шевельнулись и он начал отвечать ей слабыми, какими-то неуверенными поцелуями. Мозг, лихорадочно выискивающий твёрдую почву, отметил новое движение. Мысли устаканивались. Потом он взял её за плечи и стал отводить их назад. Она немного отодвинула лицо от его лица и посмотрела на него. Ситуация стала контролируемой.

    — Налей мне, — хрипло сказал он. — Коньяку. Полный.

    Она поднялась, подошла к окну, налила из пузатой бутылки в уцелевший стакан. Снова захотелось ему врезать.

    Он перекинул ноги через край и резко сел. Взяв принесённый стакан, он одним глотком выпил половину и уже медленно, прихлёбывая, стал допивать остальное. Таня села рядом с ним, прижавшись бедром к его бедру, и положила руку ему на плечо. Он допил, поставил стакан на пол и замер, чуть покачиваясь вперёд и назад. Молчала и Таня. Она ждала.

    Так прошло около минуты. Потом Генерал резко выпрямился, так что Танина рука слетела с его плеча, отодвинулся от неё и посмотрел ей прямо в глаза.

    — А, ладно, — он махнул рукой и криво усмехнулся. — Всё равно, в последний раз видимся. — Она кивнула, нутром чуя, что это далеко не так и никуда он теперь не денется. Если уж овладела собой, поломает и его. Что на самом деле уже случилось. — Никому не говорил, а тебе скажу. Знаю, не продашь…

    Таня кивнула, ничего не говоря. Её слова были сейчас не нужны.

    — Я ведь мальцом-то шустрый был, из ранних. И марусю имел не из дворовых каких-нибудь, а справную, взрослую, майорскую жену. А потом — первая ходка, по малолетству ещё, ну и… Короче, подсел я на Дуньку Кулакову, и крепко. А что делать? Баб на зоне, считай, не было, а петухов драть как-то западло… Ну, откинулся, значит, первым делом к крале своей зарядил, чин чином, букет сирени, шампанского пузырь… И по нулям. Полная параша. Звиздец без салюта. Озверел я тогда, загулял по-чёрному, на взросляк по бакланству пошёл, позорно. А там всё по новой. — Он плеснул себе ещё коньяку, выпил, закурил, посмотрел на Таню. Та, хоть почти ни слова из его рассказа не поняла, кивнула со значением. — Я потом и лечиться ходил, да без толку всё. Так вот и живу на самообслуживании. Иногда от тоски на бан сгоняешь, снимешь сусанну позабубенней, в парадняке оприходуешь — и вся любовь.

    Красочный язык Генерала окатил своей новизной, а потому в суть проблемы Таня въехала не сразу, а лишь тогда, когда он упомянул о лечении. Читала она об этом брошюрку, тайком подцепленную на Никитиной полочке, «Мы мужчины» называется… Что ж, дело житейское, хотя больше по части прыщавых подростков. Ой, темнит что-то волчара, только вот зачем? Ладно, родной, хочешь поиграть, я согласна. Поглядим, надолго ли тебя хватит.

    А Генерал поднял голову и, не глядя на Таню, тусклым, бесцветным голосом сказал:

    — Всё. Это всё. Иди. Кому расскажешь — убью. Но она не ушла. Ведь слова его не на это же рассчитаны. Она вновь ощутила себя опытной, мудрой женщиной — и не беда, что опыт этот не наработан ею, а словно подарен свыше. Свыше ли? Взяв в ладони его лицо, она стала покачивать его, как младенца, приговаривая:.

    — Бедный-бедный Генерал… глупый-глупый Генерал…

    Он опешил.

    — Чего?

    Она перестала покачивать, но руки с его лица не сняла.

    — Послушай меня, глупенький мой, только не перебивай. Смотри мне в глаза, отвечай на вопросы и думай, прежде чем говорить.

    Он криво усмехнулся.

    — Ну ты наглая! Прямо опер! Смотреть в глаза! Отвечать на вопросы!

    — Опер так опер. По-твоему, все твои беды от того, что ты не можешь нормально впердолить?

    И опять она его срезала! На этот раз словцом, которого он никогда не слышал, но смысл которого был ясен предельно. Вот это девчонка!

    — Д-да…

    — Ну и дурак!

    Он вскинулся, но увидев в больших золотистых глазах лишь нежность, присмирел.

    — Так вот, все твои беды от того, что ты никого не любил и тебя никто не любил. Потому что если любишь человека, то хочешь дать ему такое счастье, которое будет счастьем для него, а не для тебя… А он, если любит, даст тебе твоё счастье… А изъяны исправит только любовь. Согласен?

    — Ну?..

    Он не понимал, куда она клонит, и затаился.

    — И если, приходя ко мне, ты будешь думать только обо мне, а не о том, получится впердолить или нет, то всё будет хорошо. Согласен?

    — Ну…

    Он натужно соображал, чё ей надо.

    — И если я, приходя к тебе, буду думать не о том, хорошо ты мне вставишь или нет, а о том, хорошо ли тебе со мной, то тебе действительно будет хорошо… Согласен?

    — Ну.

    Таня как-то резко помягчела и отвела взгляд.

    — И ты, мой генерал, нужен мне таким, какой ты есть, — сказала она и положила голову ему на колени.

    Он стал молча, рассеянно гладить её медные кудри. Она лежала и тихо-тихо мурлыкала. Так прошло минуты три.

    И тут Таня поднялась.

    — Вот что, генерал, поставь-ка музыку. Только поспокойнее.

    Он вскочил с матраца и принялся рыться в плёнках. Таня подошла к окну и налила полстакана коньяка, дополнив доверху лимонадом. Она на ходу выпила половину, а другую поставила у магнитофона и отошла в центр комнаты.

    Генерал отыскал нужную кассету и установил её на магнитофон. За спиной он услышал какие-то движения, но не придал им значения. Когда он включил магнитофон и повернулся к Тане, она стояла посреди комнаты, покачиваясь и сжимая что-то в кулаке. Он хотел подойти к ней, но она сказала:

    — Стой. Он встал.

    — Возьми стакан. Он взял.

    — Выпей. Он выпил.

    — Поставь стакан. Он поставил.

    — Сделай погромче.

    Он сделал. Полились звуки «Джейн Би», прославившей несколько лет назад молодую певицу Джейн Биркин.

    — Сядь.

    Он сел.

    — А теперь смотри на меня и только на меня.

    Он стал насмешливо смотреть. Таня плавно подняла обе руки вверх и так же плавно изогнулась, чуть заметно поводя бёдрами в такт музыке. Она немного развернулась в движении, ещё немного, оказавшись к Генералу боком, потом спиной. Он смотрел на неё. «Ну стерва отчаянная!» — залюбовался её откровенными движениями. Она описала полный круг и вновь оказалась лицом к Генералу.

    — Скажи-ка, Генерал, только честно, кто лучше — я или Дунька твоя Кулакова? — весело спросила она и, не дав ему ответить, бросила ему в лицо то, что до сих пор сжимала в ладошке.

    Он поймал, поглядел — и захохотал, сообразив, что такую понтами не возьмёшь, жути не нагонишь.

    В его руке были её кружевные трусики.

    В тот памятный день победила дружба — к полному удовлетворению сторон. С того самого мига, когда губ его коснулись губы чудного создания, словно явившегося из другого мира, Генералу до дрожи, до обморока хотелось овладеть этим юным, волшебным телом, но весь жизненный опыт, выработанная с годами звериная осторожность, работавшая уже на уровне инстинкта, сопротивлялись отчаянно: опомнись, Генерал, она ж малолетка, явно из высокопоставленной семьи, и сама куда как не простая, стерва та ещё, потом не расхлебаешься. Приключений захотелось? Плюнь и забудь! Но плюнуть и забыть не получалось, ангельское личико в опушке рыжих волос так и стояло перед глазами, задорно подмигивало, уходить не собиралось. Трепетал, как мальчишка, на свиданку к «Зениту» собираясь, а ведь поклялся себе, что не пойдёт никуда. А что перечувствовал, пока ждал её, неведомым богам молился, чтоб не пришла и — чтобы пришла поскорее!.. Пришла… А как готовился на случай её визита — прибрался капитально, тортик через блатных спроворил, коньяк французский. И всё себя убеждал, будто хлопоты эти для себя исключительно, будто не ждёт он никого на славный революционный праздник, будь он неладен! Сердце чуть из груди не выскочило, когда сама предложила: «Пошли к тебе!» А когда распалила его до невозможности, тут уж не до опыта, не до осторожности, не до мыслей было, завалить бы только поскорей… И тут облом, поворот на полшестого. Ушёл его шурик в глухую несознанку. Эта внезапная незадача отрезвила Генерала, вмиг скумекал срочно пургу прогнать насчёт рукоделья и соответствующей неспособности. Решил так: пусть послушает, может, вспыхнет, уйдёт, дверью хлопнув — и конец всем сложностям. Не ушла, и более того…

    Честно говоря, не только туфта содержалась в его балладе… Было дело, чего уж там, и картинки были, быками из стенгазеты по его заказу изготовленные, и сеансы в каптёрке, когда выкаблучивалась перед ним «Арабелла», самая ходовая зоновская манька, обряженная в прикид жены — кокетливый паричок, светлое платьице с воланами, а под ним кружевные трусики. Развернётся, бывало, к нему своей женственной трахшей, да в самый решительный момент этими самыми трусиками в него и запустит. Кай-фец!.. А эта ведьмочка рыжая будто мысли его прочла. Словил он тогда её трусики — ну и… в общем, это самое… отсалютовал в подштанники. На том и успокоился. Может, оно и к лучшему? Там видно будет, но, похоже, к лучшему… А в сейф мохнатый можно и к Тайке-продавщице слазать, благо опрятна и до мужчин охоча. Только вот не тянет что-то…

    А Таня? Для неё этот день оказался победным и весьма поучительным. Утром, отправляясь на встречу с Генералом, она вполне настроилась на то, что покинет его логово уже не девушкой, даже обзавелась на этот случай противозачаточной таблеткой из Адиных запасов. Особого восторга по поводу предстоящего она не испытывала, но что поделаешь — так природа захотела. И рано или поздно… Откровений дефлорированных подружек Таня наслушалась с лихвой.

    Оказавшись же в его комнате, она поняла, что хочется ей совсем другого. Пройти по канату, натянутому над бездной. Подчинить своей воле сильного и опасного самца, укротить в нем самое неукротимое — половой инстинкт. Овладеть им, не дав овладеть собой — и при этом ничем не выказать истинных своих намерений… Зачем? А потому что страсть как охота самой порулить пиратским кораблём, раз уж возник такой на горизонте…


    * * *

    II


    Таня чмокнула мать в щёку и побежала в прихожую.

    — Ты скоро сегодня?

    — Не, мам, я после тренировки к Маше на урок! — крикнула Таня и захлопнула за собой дверь.

    Маша — Мария Францевна Краузе, миниатюрная остроносая блондинка лет тридцати, была гениальной находкой Тани. Во-первых, она работала в Педагогическом и на самом деле давала уроки русского и литературы абитуриентам (на этом они, собственно, и познакомились и даже несколько раз позанимались). Во-вторых, её отличали доверчивость и поразительное легкомыслие. В-третьих, у неё была своя однокомнатная квартира на Гражданке, по большей части пустовавшая, поскольку Маша преимущественно жила у пожилого любовника. Эту квартиру Таня зимой сняла у неё для Генерала, представив его своим двоюродным братом из провинции. В-четвёртых, Маша обладала уникальным голоском, гнусавым и картавым, подделаться под который было проще простого.

    Дорогу на свидание Таня всякий раз превращала в своеобразную игру. Она шла пешком до «Парка Победы» а то и до «Московской», останавливалась там у газетного киоска и делала вид, что изучает названия брошюрок. Когда у поребрика со скрипом останавливалось очередное такси и шофёр провозглашал: «А кому в аэропорт!», Таня пробегала пять шагов до машины, заскакивала в неё, хлопнув дверцей, и говорила:

    — На Гражданку, шеф!

    Обычно шеф начинал выступать, а то и порывался её высадить. Тогда Таня показывала водителю четвертной, и он безропотно трогал с места. И лишь в самые ненастные и холодные вечера она попросту ныряла в метро и ехала до «Политехнической».

    К чему была эта бессмысленная конспирация? Ведь даже если кто-нибудь увидит её идущей по улице под ручку с Генералом или сидящей с ним в театре или в ресторане и узнает её, она придумает тысячу правдоподобных объяснений. (Почему тысячу, а не одно, универсальное? Да потому что для каждого вопрошающего нужно подобрать именно такое толкование, которое было бы предельно убедительно конкретно для него и предельно благоприятно для самой Тани). Врала она почти подсознательно. Нужды в этом не было, но вечные Адины взгляды с детства сидели в печёнках. Жить под колпаком неуютно, потому и усыпляла мамину бдительность вечными враками. Почти ни разу не попалась. Фантазии и логики у неё было на четверых. Теперь обман стал обязательным условием игры.

    За те полгода, что она была знакома с Генералом, у той, «дневной» Тани, которую видели дома и в школе, существенных изменений не произошло. Ну, съехала на четвёрки по всякой там алгебре и физике, объяснив учителям, что ей, гуманитарию, важнее серьёзно сосредоточиться на профилирующих предметах, чем жать на золотую медаль. В девятом классе обычно на такие мелочи и внимания не обращали. Класс не выпускной. Полная лафа без экзаменов за год. Просто подстраховалась. По-прежнему шла после школы домой, делала уроки, выходила ближе к вечеру со спортивной сумкой или нотной папкой… Только вот со спортивной и музыкальной школой она рассталась, предусмотрительно сообщив тренеру и преподавателям, что вынуждена прекратить занятия из-за возросших нагрузок в школе. А то ещё позвонят Аде, спросят, что с Танечкой, почему не ходит… А Ада — как это не ходит?.. Ни к чему.

    А вот Таня «вечерняя», родившаяся в памятный ноябрьский вечер, выросла и окрепла не по дням. Теперь Генерал — её верный раб, а для всей его кодлы она — Миледи, второе лицо после самого Генерала. Не первое лишь потому, что пацаны не знали истинной расстановки сил в их дуэте, да и сам он не втёк ещё в свою приручённость. Поначалу наотрез отказывался включать её в работу, и если бы она не постаралась сама, то по сей день оставалась бы только его тайной платонической подругой…

    В начале учебного года в десятом «а» появился некий Игорь, вернувшийся со своими сильно выездными родителями из-за границы. Высокий светловолосый красавец, одетый во всё импортное, обвешанный всякими заграничными штучками, классно играющий на гитаре, мгновенно ставший кумиром всех парней, не говоря, естественно, о девчонках, которые бегали за ним по пятам и заглядывали в рот… Изысканный хам, красивая скотина, «жеребец в кимоно»… Когда он попадал в поле зрения Тани, окружённый толпой поклонниц, с извечной высокомерной ухмылочкой изрекающий бархатным голоском очередную пошлость, у неё по телу пробегала дрожь омерзения, и она поспешно отворачивалась. К несчастью, заметив, возможно, холодность самой признанной школьной красавицы, этот Игорь положил на неё глаз.

    Как-то в школьном дворе, принародно, он приблизился к ней и, отвесив лёгкий поклон, сказал:

    — Сударыня, у ваших ног столько поклонников! О, как бы я хотел оказаться меж ними! Повторив его поклон, Таня ответила:

    — Полноте, сударь, к чему вам мои ноги? Просуньте меж своих — через плечо, коли дотянетесь!

    Публика взревела от восторга. Любой бы стушевался — но только не Игорь. Он только отступил на шаг, усмехнулся и произнёс:

    — Фи, сударыня, а впрочем — хо-хо!

    И в тот же день побился об заклад со всеми одноклассниками, что «натянет на свой геральдический щит целку Захаржевской». Начались наглые заигрывания, смешки, нескромные намёки, непрошеные проводы, бесконечные телефонные звонки. Её реакции — убийственных колкостей, непроницаемого лица, даже, что называется, «открытого текста» — он как будто не замечал. Как ей хотелось съездить по этой наглой смазливой роже — но тогда вся школа решит, что она-таки к нему неравнодушна. Бьёт — значит, любит! Никиткины приятели-»мушкетёры», заметив такое хамство, конечно, поговорили бы с этим Игорем по-мужски. Но только все они школу уже закончили, разлетелись по институтам. Была ещё возможность пожаловаться Генералу — и Игорю пришлось бы совсем несладко. Но Таня придумала иной вариант. Решение пришло быстро. Обдумывая детали, Таня поняла, что такое настоящий азарт хищника. В предвкушении удачной охоты жизнь стала бодрей и ярче. Дело спорилось…

    Хотя Генерал, готовый исполнить любой её каприз, превращался в каменного истукана, как только речь заходила о её желании сойтись с кодлой, возможности для контакта с этими ребятами у неё были — сам же, стремясь оберечь свою красивую от малейшей напасти, поручил кодле охранять её, что они и делали поочерёдно. Приметливая Таня уже давно знала их всех в лицо. Как-то раз, уже в декабре, когда её пас старый знакомец Вобла, она неожиданно вынырнула прямо на него из-за угла, за который только что свернула.

    — Здорово, Вобла, — сказала она. — Подзаработать хочешь?

    И изложила ему свой план.

    Когда в очередной раз позвонил Игорь и начал мурлыкать очередные сальности, она сказала нежным, дрожащим от чувства голосом:

    — Ты, Гарик, прости меня, пожалуйста… Только я не хотела, чтобы вся школа знала…

    — Что знала? — подозрительно спросил он.

    — Ну… В общем, если хочешь, приходи вечером в парк… Я буду ждать тебя у метро.

    Он пришёл. Они прогулялись, зашли в кафе, она дала ему немного потискать себя на скамеечке, благо погода стояла мягкая, неморозная, и проводить до дому, взяв с него обещание ни о чем не рассказывать в школе. Игорь благополучно сел в метро и уехал домой. Так было надо. Вобла и его приятель Фургон, получивший такое погоняло за пристрастие к большим кепкам, успели разглядеть Игоря и хорошенько запомнить.

    Потом она пригласила Игоря домой. Академик был в больнице, Никита, урвавший в своей «шпионской школе» перерывчик между зачётами и экзаменами, чтобы встретить дома Новый год, должен был вернуться поздно. Дома оставалась только Ада, и это вполне устраивало Таню на случай лишних поползновений со стороны Игоря. Перед встречей Таня залезла в Никитин магнитофон, сняла пассик, спрятала, после чего позвонила Игорю.

    — Слушай, Гарик, у нас тут что-то маг сломался… Помнишь, ты говорил, что у тебя есть какой-то зашибенный японский…

    Игорь явился во всей красе — с тортом, в фирменной дублёнке и джинсовом костюме, с шикарным кассетным стереомагнитофоном, какие в те годы видели только на картинках. Застав дома Аду, он был несколько разочарован. Они чинно попили чаю, потом уединились в Таниной комнате, потанцевали под японский магнитофон, причём Таня всё больше ставила кассеты с быстрой музыкой, а Игорь — с медленной, чтобы во время танца пообжимать Таню со всех сторон. Она молча терпела.

    Потом они уселись на диван. Игорь полез с поцелуями, на которые она отвечала с умеренным пылом. Через некоторое время он стал трогать её за разные места — через джинсовые брюки, которые Таня предусмотрительно надела, не будучи уверенной, что у неё хватит выдержки, если он залезет ей под юбку. Потом он расстегнул на ней рубашку и принялся мять грудь — опять-таки, сквозь плотный и крепко прошитый советский бюстгальтер с железобетонными пуговицами. Лицо у него при этом было настолько глупое, что Таня, несмотря на всё омерзение, чуть не расхохоталась. Она сопротивлялась, конечно, но вяло, прекрасно понимая, что при Аде за тонкой стенкой ничего серьёзного не последует. И за всеми своими манипуляциями Игорь нашёптывал ей на ухо всякие глупости, среди которых она уловила один умный обрывок фразы:

    — …Я думал, что ты не такая… «Совсем не такая», — мысленно согласилась она. Для него время летело стрелой, для неё — мучительно медленно. Но чего-чего, а терпения ей не занимать.

    Она поднялась, заправила рубашку в джинсы, к изумлённому восхищению Игоря достала из ящика стола «Мальборо» — дома она тогда уже легализовалась, а сигареты ей доставал Генерал. Закурила и угостила его. Они ещё немного послушали музыку, потом Таня вышла «помыть руки». На кухне она немножко похихикала с Адой, посмотрела на часы, а вернувшись в комнату, сказала:

    — Знаешь, мама ворчать начинает… Может, я провожу тебя до метро?

    — Ну что ты, я сам дойду. Поздно уже.

    — Зато воздухом подышу. И район у нас тихий… Можно, а?

    Он, видимо, польщённый — ещё одна победа! — милостиво согласился.

    — Только я маг заберу. Это не мой, а родича.

    — Ну конечно.

    Они вышли. В одной руке Игорь нёс магнитофон, другой держал под руку Таню. Таня несла сумочку, в которой лежали сигареты. На ногах у неё были кроссовки.

    К метро они пошли окольным путём. Немного погодя Таня сказала:

    — Я бы покурила. Ты как?

    — Давай!

    — Ну не на улице же. Тебе-то что, а я стесняюсь. И они зашли во дворик. Единственный в округе почти глухой дворик, сплюснутый двумя стенами без окон. Этот дворик Таня приглядела неделю назад. Они сели на скамейку, скинув с неё пушистый снежок, закурили, весело болтая о том о сём. Таня разок как бы между делом взглянула на часы. Потом он вновь принялся целовать и лапать её.

    «Господи, какая тоска! — думала она, прикрыв глаза и вполсилы отвечая на его поцелуи. — Что они там, заснули, что ли?»

    — Эй, карась, закурить не найдётся?

    — Ага, и бабу!

    — Ну, че расселись?

    Вобла привёл человек шесть. Нормально. Таня умеренно-громко завизжала и, прижимая сумочку, кинулась бежать. За ней, как и предусматривалось по плану, рванули Вобла и Фургон. Им нужно было выбежать вслед за ней из дворика и не догнать её. Игорь устремился за ними, но его ловко сшибли с ног.

    Ещё под аркой Таня, чтобы не привлекать лишнего внимания, моментально перешла на шаг и на улицу вышла, будто прогуливаясь. К ней присоединились Вобла с Фургоном. Они перешли на другую сторону и придвинулись к самой стенке дома. Таня достала из сумочки сигареты и предложила ребятам. Они постояли, прислушиваясь к звукам из дворика. Звуков не было.

    — Как бы они там его не замочили, — сказала Таня.

    — Ну что ты, я ж им сказал. Дело знают, — сплюнув, отозвался Вобла.

    — А чего тихо так?

    — Ну дык, профессионалы…

    Таня хихикнула.

    Из дворика выбежали ребята. У одного в руках был магнитофон, у другого — ещё что-то. Таня догадалась, что это дублёнка и меховая шапка Игоря.

    — Ну, пока, что ли, красивая, — сказал Вобла. Таня улыбнулась.

    — Кому красивая, а тебе тётя Таня.

    — Бывай, тётя.

    И Вобла вразвалочку удалился, не подозревая, что совсем скоро будет называть Таню не тётей даже, а Миледи.

    Таня ещё немного погуляла, посидела в садике напротив своего дома и, увидев, что Никита возвратился из гостей, нагнулась и, набрав полные горсти рыхлого снега, заляпала им пальто, брюки, шапочку, мазнула ногтями по щеке. Зайдя в парадную, она растрепала волосы, рванула на себе пальтишко, чтобы отлетела верхняя пуговица, и побежала на четвёртый этаж. Лифт она вызывать не стала. Добежав до дверей своей квартиры, она нажала кнопку звонка и не отпускала, пока дверь не отворилась.

    Она влетела, запыхавшаяся, расхристанная, с полоской царапины на щеке.

    — Ада… Никита… Мы с Игорем сидели… а на нас бандиты напали… Я убежала… а он… его… я не знаю…

    Ада всплеснула руками и побежала на кухню налить дочери чего-нибудь успокоительного.

    — Где? — спросил Никита, надевая ботинки.

    — Там… во дворике… Я его на метро провожала.

    — В каком дворике? Таня сбивчиво объяснила.

    — И как вас туда занесло?

    — Мы… покурить зашли.

    — Так, — сказал Никита. — Я пошёл.

    — Куда?

    — Туда.

    — Нет! Нет! — Таня вцепилась Никите в рукав. — Не ходи! Они и тебя…

    Это должно было обязательно его подстегнуть. Скажи «не делай» — обязательно сделает. Это она знала, как свои пять пальцев.

    — Да там больше никого нет. Станут они дожидаться! — И пошёл.

    — Тогда и я с тобой! — изобразила она заботу и рванулась к дверям.

    — Да сиди уж, подруга боевая. Тебе на сегодня сильных впечатлений хватит.

    Никита нашёл Игоря в том дворике. Он лежал на земле без сознания, в перепачканном кровью костюмчике, избитый, синий от холода. Никита перетащил его на скамейку, укрыл своей курткой и вызвал по автомату «скорую».

    Игорь попал в больницу с сотрясением мозга, переломом носа и рёбер, множественными гематомами и сильным переохлаждением.

    Началось следствие. Следователь, допросив Никиту, не стал вызывать Таню к себе в управление, а пришёл прямо на дом. С круглыми от ужаса глазами Таня поведала ему, что на них напали большие небритые дядьки с ножами, которые гнались за ней до самой Гастелло. Она не боялась противоречий с показаниями Игоря: всем понятно, что девочка перепугалась ужасно — вон и сейчас ещё трясётся вся, — а у страха глаза велики.

    Через два дня, когда Игорь мог уже давать показания, следователь пришёл к нему в больницу. Потерпевший подтвердил показания свидетельницы, уточнив только, что нападали на них скорее подростки, и отрицая наличие ножей. Каких-либо примет нападавших он вспомнить не мог, кроме того, что один из них был в серой куртке и джинсах, а другой — с бачками. Негусто. Других непосредственных свидетелей преступления не было, а случайных прохожих следователь разыскивать не стал — до убийства или изнасилования не дошло, и слава КПСС!

    Таня к Игорю в больницу не пришла.

    Встретившись в марте, они лишь обменялись грустными улыбками и разошлись.

    Наверное, такой он и есть, оргазм. А вы говорите — переспать, переспать…

    Об этой истории Генерал не узнал. Зато узнал о другой, тоже декабрьской. Тогда Таня пришла следом за Фургоном к кодле в «бункер». Там она покрыла лицо тёмной крем-пудрой, убрала свои тёмно-рыжие кудри под платок из плащёвки, надела ярко-красную дутую куртень и чёрные сапоги-чулки — и то и другое специально для предстоящей операции позаимствовал у своей беспутной мамаши Рублик, ещё один пацан, — украсила переносицу старьми очками академика с очень слабыми диоптриями. В этом виде она предстала перед сторожем складского комплекса, назвавшись Леной из Барнаула, которая приехала учиться на курсах, живёт у тётки, идёт от подруги, заблудилась и никак не может попасть на Космонавтов, 15, корпус 3. Бедная Лена тряслась от холода и страха, еле сдерживала слёзы и поэтому, видно, всё никак не могла понять подробных разъяснений сторожа, путалась, просила повторить. От предложения сторожа зайти в контору и позвонить тёте Лена отказалась — в тётиной квартире нет телефона… Конечно, можно было бы пройти в контору и ещё минут пять-семь поиграться с телефоном, но в конторе, наверное, яркий свет, а на аппарате могут остаться отпечатки… В это же самое время кодла бомбила склад с противоположного конца, поднявшись по стене из глухого переулка и спустившись на верёвках через примыкающий к стене огромный фальшбалкон, где, как приметила накануне Таня, створка чуть отошла от края рамы.

    Поблагодарив сторожа, барнаульская курсистка побежала к тёте, а Таня вернулась в «бункер», переоделась, умылась и пошла домой, уставшая после тренировки. За пару часов вьюга замела все следы.

    Когда об удачном деле кодлы узнал Генерал, он пришёл в ярость. Тогда, в первый и единственный раз, вместо роз и шампанского Таню ждал сокрушительный удар в солнечное сплетение, от которого она пришла в себя только через несколько минут. Потом Генерал дал ей напиться воды, зажёг сигарету и, расхаживая по комнате, — дело было ещё в развалюхе на улице Ивана Чёрных — попытался посадить на измену. В красках поведал, как сыскари работают по фотороботу и ведут опознание, во всех подробностях разъяснил, что такое КПЗ, СИЗО и зона, особо остановившись на том, что во всех этих местах делают со свеженькими девочками, особенно такими ладушками. Она всё усекла, даже прониклась атмосферой камеры, но не испугалась. Её жажда приключений и неуёмная энергия только набирали обороты. Выходить из игры, чтобы давиться тем, что дают, и дышать пылью комнат, как домашняя девочка, — не собиралась. Говорить пока ничего не стала…

    Через две недели, в той же комнате, но совершенно в иной атмосфере, после шампанского, конфет и танцев, Генерал лежал на матрасе в блаженной истоме, положив голову на Танин голый живот.

    — А к Фургону участковый приходил, — неожиданно сказала Таня.

    — Я же просил тебя к этой шпане не приближаться!

    — Да я случайно шла мимо, в окошко заглянула. Потом подумала — может, по твою душу или насчёт того склада… Я спросила.

    — И что он?

    — Воспитывать, говорит, приходил… Фургон ведь не работает, не учится, приводы имеет… В общем, взяли его на заметку, велели в срочном порядке трудоустраиваться. А не то грозились в какое-то спец-ПТУ отдать как антиобщественный элемент… Жалко парня — ни за что припухнет.

    Генерал поморщился.

    — Так пусть устроится куда-нибудь для фортецелу… для отвода глаз. Делов-то.

    Таня закатила глаза и, раскачиваясь, нараспев произнесла:

    — Магазину номер три Ленкомиссионторга срочно требуются подсобные рабочие…

    — Ты чего? — переспросил Генерал, быстро соображая.

    — Объявление такое прочла.

    — Что за магазин? — Он сел.

    — Комиссионный, естественно. Не очень большой. На Расстанной.

    — Далековато.

    — Ничего. Поездит, на то он и Фургон. Может, поработает, присмотрится. Глядишь, что-то и получится..

    — Ты о чем это, красивая? — словно не понимая, спросил Генерал и добавил:

    — Не твоего ума это дело.

    Таня возражать не стала. Помолчав, она неожиданно сказала:

    — А у Лехи Бурова братишка есть. С тёткой живёт, и тоже на Расстанной. Шустрый такой. Все подвалы излазал.

    — Ну-ка, излагай… красивая, — серьёзно потребовал он.

    Таня была в деле.

    В конце января в комиссионный магазин номер три пришёл устраиваться подсобником скромный, но физически крепкий паренёк. Замдиректора немного с ним побеседовала и приняла на испытательный срок — под присмотр более старших и ответственных товарищей. Испытательный месяц паренёк проработал без малейших нареканий, но когда его уже зачислили в штат, начал попивать с грузчиками соседнего гастронома, опаздывать на работу, а потом и вовсе пропустил смену. Пришлось с ним распрощаться.

    Всю зиму дворники, как всегда, гоняли по чердакам, подвалам и сараям шумные стайки десяти-двенадцатилетних огольцов. Попутно из одного подвала были выдворены два грязнейших бомжа.

    В конце февраля в магазин зашла высокая, очень красивая девушка, похожая на обеспеченную студентку. Она подошла к отделу музыкальных и радиотоваров, посмотрела, попросила показать ей гавайскую гитару, провела пальчиком по струнам и со вздохом вернула продавцу. Потом она отошла к другому отделу, примерила две шубы, курточку, но остановила свой выбор на вязаном красном шарфике. Расплатилась, взяла покупку и вышла. Этот эпизод уж и вовсе никому не запомнился.

    Однако той же ночью магазин был ограблен. Неизвестные преступники через подвал поднялись в подсобку, выдрав из пола две доски. Без труда открыв запирающуюся изнутри на французский замок подсобку, преступники вышли в коридор, откуда, профессионально отключив сигнализацию, просочились в торговый зал. Брали с разбором — беличьи и каракулевые шубы, импорт, качественную технику. Все громоздкие, ношеные и дешёвые предметы остались на месте. Похищенное было тем же путём вынесено наружу, после чего преступники, по всей вероятности, скрылись на автомашине. Всю ночь шёл густой снег, и наутро следов от покрышек уже не осталось.

    Убыток был по тем временам огромный — двадцать четыре тысячи с лишним. На раскрытие преступления были брошены большие силы. Оперативники нашли множество следов ног и установили приблизительное число преступников и характер обуви некоторых из них. В особо подозрительных местах нашли несколько отпечатков пальцев, но те из них, которые удалось идентифицировать, принадлежали работникам магазина — всех их многократно допрашивали, проверяли и перепроверяли, даже выявили некоторые компрометирующие факты, не имеющие, впрочем, никакого отношения к ограблению.

    Поиск похищенных вещей тоже не дал результата — ни граждане, сдавшие эти вещи, ни работники магазина каких-либо особых, индивидуальных примет похищенного назвать не могли. Правда, на Сенном рынке был задержан крепко выпивший гражданин, предлагавший всем желающим купить у него за пол-литра гавайскую гитару. Задержанный клялся и божился, что нашёл инструмент рано утром прямо на улице. След оборвался.

    За пару недель до ограбления комиссионки произошло совсем уже странное преступление — ночью, прямо от одного из райотделов милиции, была угнана милицейская «Волга». Преступник сумел не только завести мотор, но и отключить секретную магнитную заглушку, перекрывающую доступ бензина из бака. «Волгу» искали долго, но она как сквозь землю провалилась.

    Смысл этого дерзкого преступления станет ясен лишь позже, когда по-настоящему пригреет весеннее солнышко, на деревьях прорежутся почки, а гражданин Иванидзе, скромный работник ресторанного общепита — настолько скромный, что не имеет даже гаража для своей новенькой тачки, — выйдет во двор и с предвкушением откинет брезент, под которым всю зиму стояла любимая игрушечка. Откинет и, остолбенев, обнаружит на её месте «Волгу» милицейскую. А его собственная, ещё не объявленная в розыск машина где-то там, на бескрайних просторах СССР, уже несколько месяцев возит нового счастливого обладателя.

    Идей у Тани хватало. Генерал не ошибся и в её характере. Другое дело, что не заметил, как сам стал торпедой. При бабках чувствовал себя королём. Таня подкидывала делишки невзначай, не выставляя своего лидерства…

    Уютная и даже несколько кокетливая Машина квартирка блистала чистотой, из кухни доносились дразнящие запахи. На полированном обеденном столике Таню ждали три свежих алых розы в хрустальной вазе, ведёрко со льдом, из которого выглядывала бутылка шампанского, и коробка шоколадных конфет. Это был как бы обязательный минимум, к которому Генерал всякий раз делал приятное добавление — то флакончик французских духов, то газовый шарфик, то что-нибудь совсем уже запредельное, вроде экзотического веера с бабочками из шёлка и слоновой кости или длинных лайковых перчаток. Через неделю после операции с милицейской «Волгой» рядом с конфетами появилась лакированная палехская шкатулка, а в ней — пачка четвертных в банковской упаковке, Танина доляна. Понты колотить он умел, что и говорить. Покоя ему не давало социальное происхождение подруги. Никому бы и не признался в этом. Но гордость, что на него клюнула дочка академика — причём не блатного, а натурального — распирала. Не упускал случая вякнуть об этом братве для авторитетности. С самой девушкой держал светский тон. Союз был идеальным.

    Согласно заведённому обычаю, встреча начиналась с крепкого, но дружеского — дабы не ломать драматургию вечера — поцелуя в прихожей. Таня снимала пальто или куртку, меняла уличные сапожки на замшевые туфельки, которые Генерал завёл специально для неё, и шла в ванную привести себя в порядок. Потом она входила в комнату, и Генерал вручал ей подарок.

    На этот раз он с лёгким поклоном протянул ей длинную кожаную коробочку типа пенала. Таня раскрыла её и зажмурилась — на подушечке из тёмного бархата лежал массивный золотой браслет с жёлтыми камешками, наверное топазами.

    — Что это? — спросила она, посмотрев на Генерала. — Подарок или гонорар?

    — Прими за аванс, — тихо ответил он. — Как всё барахлишко уйдёт, рассчитаемся сполна.

    — Спасибо, — сказала Таня, раскрыла сумочку, положила туда кожаный пенал и достала из него большой, странной конфигурации ключ.

    — Что это? — спросил Генерал.

    — Ключ.

    — Какой ключ?

    — От квартиры, где деньги лежат, — усмехнулась Таня. — Прими за аванс. Сумеешь дня за три сделать такой же? А этот надо положить на место…

    — Та-ак. Садись, потолкуем. — Генерал подошёл к столику, откупорил шампанское, разлил по бокалам и один из них придвинул Тане. — Где квартира? Кто хозяева? Ключа не хватятся?

    Таня отхлебнула шампанского и стала рассказывать.

    У неё в классе учится такая Лиля Ясногородская — толстая, жеманная, истеричная и крайне непопулярная особа. Таня её терпеть не могла. Но заметила эту серую мышь, когда мудрая школьная администрация негласно отменила для старшеклассников строгие требования по форме одежды и внешнему виду вообще, Лиля преобразилась, и эта трансформация не прошла мимо Таниного внимания. Ясногородская стала щеголять в замысловатых причёсках, в дорогущих, немыслимых платьях, благоухать французскими ароматами, таскать на себе чуть ли не килограммы золота в виде цепочек, браслетов, серёжек, множества колец на толстых пальцах. Популярности ей это не прибавило — она оставалась всё той же взбалмошной дурой, а выставленное напоказ богатство только оттолкнуло тех немногих подружек, которые были у неё доселе. Уязвлённая и, по-своему глубоко страдающая Ясногородская как манну небесную восприняла неожиданную симпатию со стороны Тани — признанной школьной красавицы и предмета давней тайной зависти. Таня стала помогать тупице Лиле с уроками, устроила её в оздоровительный класс своей спортшколы, стала заходить к ней домой, где совершенно очаровала мамашу Ясногородскую.

    Лиля была несколько ухудшенной копией матери. У Александры Марковны было больше лоска, опыта, умения подать себя — короче, был свой стиль, несколько вульгарный и вычурный, но совершенно подобающий её кругу — она работала старшим товароведом в коопторге. Мать явно превосходила дочь и умом, и внешностью, что, впрочем, совершенно не говорило о каких-либо особых её достоинствах — представить кого-то глупее и страхолюднее Лильки было довольно затруднительно. Впрочем, характерами мать и дочь были похожи как две капли воды. Неудивительно, что от Александры ушли подряд три мужа.

    Ясногородские жили вдвоём в добротной «сталинской» квартире, антураж которой целиком соответствовал характеру её обитательниц — забитые серебром, фарфоровыми сервизами и резным хрусталём серванты; обилие нечитанных и даже ни разу не раскрывавшихся дефицитных книг и собраний сочинений, расставленных в разных местах под цвет мебели, обоев или ковриков; картины в дорогих массивных рамках; батареи баночек, флаконов и флакончиков на антикварном трюмо в соседстве разнокалиберных шкатулочек, и на полочке в ванной, облицованной чёрным итальянским кафелем. На стене гостиной между красным бухарским ковром и картиной Архипа Куинджи висела шкура гималайского медведя. Белейшая югославская кухня напичкана всякой импортной электроникой, которую Таня, отнюдь не принадлежащая к социальным низам, прежде видела только в западных фильмах. И прочее, и прочее. Имелся даже небольшой блестящий сейф в стене за женским портретом в стиле Венецианова. Дура Лиля похвасталась им перед Таней при первом же визите новой подруги. Правда, она не стала ни открывать его, ни рассказывать Тане, как это можно сделать. Таня любопытствовать не стала. Тут было всё, что и требовалось для новой операции. Риск захватывал Таню.

    Естественно, всё это богатство охранялось. Массивная входная дверь запиралась на три замка — два французских и один ригельный. При длительных отлучках запиралась и вторая дверь — железная. Наружные стёкла на окнах и на балконной двери были армированы и, сверх того, подсоединены к общей охранной системе. Однако сама система…

    Ещё осенью Лиля, пребывающая в постоянной чуть истерической эйфории от нежданно свалившегося на неё счастья столь завидной дружбы, затащила Таню к себе и тут же, бросив портфель и ключи на ажурный столик в прихожей, кинулась звонить по телефону:

    — Открыла квартиру двенадцать-тридцать восемь, Ясногородская, — доложила она и, повесив трубку, повернулась к Тане:

    — Мамаша бдительность развела… Ну, пошли пить кофе. Я тебе такой журнальчик покажу — закачаешься…

    Спешить было некуда. Таня присматривалась, общалась с Ясногородскими. Лиля цвела, исходящие от Тани симпатические токи окутали её совершенно и по цепочке передались дальше — впервые в жизни на Лилю стали заглядываться мальчики.

    Постепенно разрозненные звенья укладывались в единую схему. Сейф, шкатулки в трюмо и на трюмо, парадная посуда и антикварные безделушки, дорогие шубы в платяном шкафу — всё это, своё и мамино, несколько порывисто, с придыханиями демонстрировалось Лилей без малейшего намёка со стороны Тани. Та никакой заинтересованности не показывала. Отдушиной для Лилькиных излияний быть противно, но ради дела стоило и потерпеть. Лиля чувствовала явную неравновесность их дружбы и стремилась преодолеть пропасть, разделяющую её с подругой, за счёт того единственного, в чем она явно превосходила, — богатства. Что и требовалось доказать.

    Как-то Лиля совсем разнежилась и предложила Тане распить бутылочку шампанского — на двоих, за вечную дружбу. Среди многочисленных затейливых бутылок в домашнем баре шампанского не нашлось. И несмотря на уговоры Тани Лиля набросила шубку и отправилась в большой гастроном на Московском, куда ей приходилось изредка наведываться за всякими простыми продуктами — не станет же мама возить с работы хлеб, сахар, соль.

    Таня почувствовала, как немеют ноги и приятная вибрация охватывает всё тело. Дух захватывало. Она взялась за дело. Достала из портфеля листок бумаги, положила под него один из ключей, брошенных Лилькой в прихожей, и стала водить по бумаге тупым концом карандаша с точечкой грифеля посередине. Получился чёткий, чуть рельефный отпечаток одной стороны ключа, потом второй. То же самое Таня сделала со вторым французским замком, с ригельным. Она сложила листок и спрятала в тетрадь по геометрии. Потом вышла в прихожую, положила связку ключей на место и заглянула в ящик ажурного столика. У самой задней стенки лежали два длинных ключа — круглых в сечении, с утолщением на конце, из которого торчали три металлических пипочки. Таня прошла к распахнутым вовнутрь чугунным дверям и вставила один из ключей в замочную скважину. Внутри двери раздался щелчок, и из боковой плоскости двери выскочила толстая полоска металла. Таня нажала на ключ. Полоска ушла обратно в дверь. Таня подумала — и положила ключ в портфель, на самое дно. Едва ли Ясногородские воспользуются железной дверью до лета, а следовательно, и ключа не хватятся, тем более что есть и второй. Тем не менее оставлять ключ у себя надолго было бы неразумно…

    Всё это заняло у Тани минут десять — ровно столько, сколько нужно Лиле, чтобы дойти до гастронома. Оставалось ещё столько же на обратный путь и ещё сколько-то на вполне вероятную очередь. Таня взяла второй листочек и прошлась с ним по комнатам, набрасывая план квартиры с пометками — краткой описью наиболее интересных предметов. Помимо листочка в руках у неё была портативная «коника» — подарок Генерала, которую она как раз для такого случая брала с собой в школу, если после уроков планировалось зайти к Лильке. Она раскрывала шкафы, шкатулки, фотографировала содержимое, аккуратно закрывала дверцы и крышки. Останавливаясь у картин и предметов утвари, снова щёлкала аппаратом. Потом сбегала на кухню за чистым полотенцем и, обернув им руки, сняла со стены женский портрет. Дверцу сейфа она сфотографировала несколько раз, под разными углами, и отдельно, крупным планом, сняла замок. Затем она опять взяла полотенце, повесила портрет на место, положила аппарат и листочек с планом в портфель и, закурив, села дожидаться Лилю.

    Расслабившись, почувствовала, как ноги стали ватными. Голова немного кружилась. Опустив эти подробности при рассказе Генералу, ждала приговора, уверенная, что всё провернула идеально. Генерал задумчиво посмотрел на неё, потом на ключ и сказал:

    — Штучная работа. Давай бумажки посмотрим. Таня достала из сумочки листки с оттисками ключей, планом квартиры и описью. Сначала Генерал изучил оттиски.

    — Пара пустяков, — сказал он, обратился к описи и даже присвистнул:

    — Богатенько!

    Таня согласилась. Генерал спрятал бумажки, посмотрел на Таню и подлил ей в бокал.

    — С фотками как?

    — Надо проявить, напечатать. У Серёжки сделаю — у него в кладовке фотолаборатория.

    — Не надо, — твёрдо сказал Генерал. — Плёнки при тебе? Давай сюда. Таня подумала и отдала.

    — Лилька мне хвасталась, что вместо УПК поедет с мамой в июне в Ялту, в какой-то зашибенный дом отдыха. С собой зазывала. Мамаша её, говорит, может нас обеих от практики отмазать.

    — Поезжай, — твёрдо сказал Генерал.

    — Но а как же… дело?

    — Запомни, красивая, академики сами на дело не ходят никогда.

    — А я у тебя, что ли, академик? — задала Таня риторический вопрос.

    — Ещё какой! Эйнштейн! — убеждённо сказал Генерал.

    — В папочку, выходит.

    Оба засмеялись. Генерал знал про Танину семью. Иногда это наводило его на противоречивые мысли. Каким же непостижимым образом жизнь свела дочь крупного, пусть и сбрендившего, учёного, умную как чёрт и прекрасную как ангел, с профессиональным вором, ничего больше не умеющим, с семью классами очень среднего образования? Уже и сейчас, в свои шестнадцать, его красивая образованнее его самого на два с лишним класса, а дальше, если ничего не произойдёт, разрыв будет только увеличиваться. Плохо это, очень плохо — но при правильном подходе очень хорошо. Непостижимый дар судьбы в лице Тани надо принять благодарно, вести по жизни — сколько им там ещё отпущено вместе? — плавно, аккуратно, ни в коем случае не превращать девочку в заурядную воровскую маруху. При всей гениальности предлагаемых Таней комбинаций Генерал брался за их разработку сам и лишь потому, что прекрасно понимал — в противном случае она пойдёт на дело без него. Рано или поздно влетит и его может потянуть… Сам и прокололся.

    Отправив Таню на юга пасти подружку с мамой и на всякий случай обеспечивать себе алиби, Генерал ещё раз изучил все данные, определил дату и время операции и состав участников. В основную группу входило шесть человек, а другие подключались позже, на стадии сбыта, и о самой операции не должны были знать ничего. В группу входили сам Генерал, слесарь Фима — изготовитель ключей и довольно неплохой медвежатник, Вобла и Фургон для подмоги, ещё один фраер набушмаченный, водитель микроавтобуса, в который предполагалось загрузить товар и переправить в один тихий домик под Гатчиной. И Катька… Генерал долго колебался, прежде чем включать в группу Катьку, но всё же решился. Квартирка была сугубо бабская, и если на охрану среди ночи позвонит мужик или пацан и брякнет, открыла, дескать, квартиру такую-то Ясногородская (а иначе нельзя — никакого Ясногородского по этому адресу не значится), может подняться шухер. К тому же, у Катьки глаз-алмаз, она в две секунды отличит дельный товар от фуфла, на котором можно разве что попухнуть. Особенно по части бабского прикида и цацек.

    На операцию Генерал отводил два с половиной часа, с половины третьего до пяти утра. Раньше начинать было нельзя — белыми ночами народ гуляет допоздна. Заканчивать позже тоже рискованно. Автобус сгружает их у соседнего дома, а сам, объехав квартал, останавливается на другой улице, через двор напротив дома. Водила вырубает мотор, ложится на сиденье и ждёт. Они тихо и быстро идут к парадной. Первой поднимается Катька. Она на всякий случай звонит в дверь, осматривается, поднимается на пол-этажа и делает из лестничного окошка ручкой. Тогда поднимаются все, кроме Фургона, который снизу следит/чтобы никто не появился. Они заходят, Катька звонит в охрану, говорит, что надо, они впускают Фургона. Фима идёт непосредственно к сейфу, а остальные начинают не спеша, вдумчиво разбираться. На вынос идёт только самое ценное, небольшое по объёму — деньги, драгоценности, меха, богатые тряпки (ими же прокладывается серебро и особо ценный хрусталь), компактная дорогая аппаратура. Всё это укладывается в большие спортивные рюкзаки, а две заранее отобранные картины, в том числе и женский портрет над сейфом — пакуются в специальный чехол от складного столика. Когда всё будет собрано, из квартиры выходит пустая Катька и осматривается. По её сигналу все тихонько берут товар и спускаются по лестнице. Через двор идут тоже без шума, но особенно не таясь — как бы туристы на утреннюю электричку. Садятся в автобус, поодиночке выходят, а Генерал с водилой, выждав пару часов в укромном месте, вливаются в утренний поток транспорта и отвозят барахлишко куда надо.

    Операция была распланирована тщательно и лопнула из-за ерунды, предвидеть которую не мог никто. Всё шло как по маслу. Фима разбомбил сейф минут за пятнадцать. Там оказалось шесть тысяч «картавых» по сотенной, восемьсот американских долларов, толстая пачка облигаций, роскошный ювелирный гарнитур старинной работы и четыре штуки одинаковых современных брошек белого золота с бриллиантами. В ювелирке каждая такая брошечка стоила девять тысяч пятьсот, и брали их нарасхват. В шкатулках тоже нашлось много чего интересного. С тряпками возиться не стали вовсе, запаковав в рюкзак только две шубы — норку и соболя. Из утвари отобрали серебро, на хрусталь и фарфор плюнули. Картины, подумав, прихватили с собой. Управившись к началу пятого, они решили не ждать. Вышли спокойно, прошли через дворик, подошли к автобусу, раскрыли дверку… И тут невесть откуда взявшиеся менты уложили всю компанию на землю, и начались разборки.

    Оказалось всё просто до идиотизма. Встав на положенное место, водила через полчасика не утерпел и отошёл в кустики отлить и заодно покурить. Тем временем к автобусу с открытой дверцей подошли трое любопытствующих ментов — ночной наряд. Козёл водила, увидев их, кинулся бежать. Маявшиеся бездельем менты радостно отловили его и с азартом принялись выяснять. Водила начал лепить горбатого, но как-то неубедительно, и после лёгкой раскрутки умный сержант догадался, что тут кого-то очень ждут. Он связался с дежурной частью, и Генерал со товарищи вышел прямо на засаду.

    Таню этот неприятный инцидент мог бы не коснуться вообще. Ну, нашли на плане квартиры, изъятом у Генерала, чьи-то посторонние пальчики. Так ведь поди узнай, чьи они? Генерал скорее под вышку пойдёт. Водила с Фимой вообще о её существовании не догадывались. Фургон с Воблой понимали, конечно, что к чему, но, молодцы, держались, как два Тельмана. Заложила же Таню Катька. Она с рьяным остервенением выложила мусорам, с чьей подмастырки хавиру поднимали, и про комиссионку, и про тачку милицейскую, вывела их на Машину квартиру, где снятые криминалистами пальчики полностью совпали с найденными на плане Генерала и подтвердили невероятные Катькины слова о малолетней Генераловой даме. Там же, у Маши, в вещах Генерала нашли Танину фотографию, в которой перепуганная и зарёванная, но не посвящённая в нюансы дела гражданка Краузе, хозяйка квартиры опознала свою ученицу и подругу Захаржевскую Татьяну Всеволодовну.

    В конечном счёте, в том, что Катька вообще что-то знала о Тане, виноват был Генерал.

    За три месяца с того вечера, как Таня принесла Генералу ключ, и до ареста у Генерала произошло с этой старой знакомой значительное сближение.

    Эта Катька была питерской марухой старинного Генералова кореша, гастролёра-афериста Буша. Она была красива и вальяжна — других Буш не признавал. В силу кучерявых обстоятельств жизни своего дружка, она привыкла приспосабливаться и одинаково уместно смотрелась и в чёрной «Чайке» или шикарном ресторане, вся в мехах и в шелках, и в каком-нибудь заплеванном притоне среди ханыг и бродяг. Она с удовольствием мотала добытые сожителем деньги, но в трудную для того минуту охотно помогала ему, либо прибегая к бессмертному, отточенному веками ремеслу хипеса, либо потихонечку приторговывая собой с ведома и согласия неревнивого Буша. А ревнив тот не был, это точно, и нередко после бутылочки-другой предлагал корешам: «А давайте Катьку в два конца!» Кстати, Генерал именно тем и заинтересовал Катьку, что от «двух концов» постоянно воздерживался.

    В тот вечер Генерал ощутил позабытое за последнее время тягучее вожделение, по-быстрому, от греха подальше, выпроводил Таню и стал перебирать варианты. Тайка устроилась на пароход и плавает теперь далеко. Уличные «съёмки» как-то не привлекали, на знакомые хазы тоже не тянуло. А почему бы и не Катька — Буш-то в «командировке», значит, должна быть свободна. Генерал, не мешкая, разыскал Катьку на её излюбленном блокпосту в «Метрополе». Он подсел к ней, на славу угостил и без труда уговорил на вечерок. Оставался вопрос: куда ехать? К Катьке нельзя было, у неё неприятности с соседями, а через них — с милицией. Генерал, недолго думая, отвёз на всё-согласную Катьку на Машину квартиру…

    После лёгкого обжиманса они приступили к делу. У него всё получилось. Секунд за двадцать.

    — Что-то ты скорострельный, как Калашников, — с недовольной миной сказала Катька.

    — Зато многозарядный, — усмехнулся он. И доказал свои слова на деле к полному удовлетворению сторон. А в промежутках была водочка, закусочка и разлюли-малина. Потом он лежал расслабленный и совершенно пьяный, а Катька, котёночком свернувшись рядом, принялась вкрадчиво выспрашивать про шикарную Генералову хавиру и про ту клёвую шмару, чья фотка украшает его тумбочку.

    — Это тебе не шмара, по себе не равняй, — пробормотал Генерал. — Это… это… Да знаешь ли ты, кто это?

    И спьяну проболтался ей про дочку академика. Ну как было удержаться? Имени не назвал. Но так он пел про свою красивую, что Катька её люто возненавидела, но Генералу, естественно, ничего не сказала. Кстати, и он умолчал об одном щекотливом нюансе своих с Таней отношений: за долгие месяцы знакомства, отнюдь не чуждого интимности, до настоящего дела у них так и не дошло. В Танином присутствии генеральский агрегат, будто заговорённый, функционировал самым отвратным образом, совершенно не по делу взбухая, но опадая в самую ответственную минуту. Казалось бы, трагедия для любого нормального мужика. Но рыжая ведьмочка, видать, околдовала весь его организм, не исключая и мозги. Иначе как объяснить, что рядом с ней даже «состоянье нестоянья» было в полный кайф… Впрочем, посторонних эти материи не касаются нисколько.

    К лету Катька уже всё знала, по словечку вытянув из пацанов. Кто такая. Что за Миледи. Как зовут без погонялова. Что вообще за дела такие. Разложила в уме по полочкам, до остального сама допёрла. Генерал же всё реже встречался с Таней. Вероятно, если бы всё шло своим чередом, их своеобразный роман скоро иссяк бы естественным образом, а сохранились бы деловые отношения — как знать?

    Так или иначе, а взятая с поличным Катька сдала Таню со злорадным удовольствием, дабы эта сучка от ответственности не ушла.

    Генералу это было впадло. Да и на зоне за такое опетушат в два счёта. Взял такую линию: да, богатую квартиру они отследили давно, да, выждали, когда уедут хозяева, и проникли в квартиру с самодельными дубликатами ключей. С чего сделали дубликаты? Так очень просто, гражданин начальник, попасли несколько раз хозяйкину дочку от дома до школы, а как-то утречком лично Генерал под видом папаши прошёл в гардероб и вынул из кармана хозяйской дочки ключики, одни срисовал, с других слепочек сделал, а через пару часиков тем же манером положил на место. Номер, местоположение, внешний вид школы? Всегда пожалуйста… Откуда план квартиры? Дык нарисовал, когда вошёл…

    Когда Генералу предъявили Танину фотографию и ознакомили с показаниями гражданки Краузе и её соседей по площадке, Генерал заявил, что это его личная жизнь, которая ни малейшего отношения к делу не имеет, и на все дальнейшие вопросы по поводу Тани отвечать отказывается.

    Таню без труда отыскали в Ялте — в компании ничего пока не знающих потерпевших! При таком раскладе старший следователь Иванов, ведший дело об ограблении, отменил своё решение о немедленном задержании несовершеннолетней гражданки Захаржевской и решил ни о чём пока что не информировать ни потерпевших, ни, естественно, семью вышеупомянутой гражданки — в интересах следствия. С делом об ограбленной квартире в общем-то всё ясно, но нужно ещё отработать вполне вероятную связь этого дела с громкими в кругу специалистов зимними ещё «висяками» с комиссионкой и с «Волгой» Московского УВД. Пока что эта связь строится только на показаниях арестованной Екатерины Мальцевой, причём совершенно голословных. Рецидивист Генералов упрямо гнул свою линию, которую косвенно и невольно подтвердили оба малолетних сообщника.

    Короче, всё зависело от показаний самой Захаржевской. Судя по всему, эта школьница — та ещё штучка, и чтобы что-то от неё получить, нужно создать благоприятный психологический фон. Всё взвесив, Иванов остановился на таком варианте — дать ей спокойно догулять в Крыму, и предельно тихо брать в тот момент, когда она расстанется с Ясногородскими: о её роли в неудавшемся ограблении квартиры потерпевшие, по замыслу Иванова, должны будут узнать только на очной ставке. Их поведение и ответная реакция Захаржевской могут быть весьма интересны. Обвинение следует предъявить сразу, но от допросов недельку-другую воздержаться, чтобы подозреваемая дозрела в общей камере до нужной кондиции.

    Ясногородские довезли Таню до дома, и едва она успела войти и поцеловать Аду, пришли опера в штатском и забрали её, разрешив взять две смены белья, тёплые носки и тапочки. Такого оборота она не ожидала. Рванулась, хотела бежать. Все ходы перекрыты. Крепкие дяденьки присматривали за сборами. Один у окна. Другой у двери. Кранты. Собираясь, взяла себя в руки и бледная, с почерневшими кругами под глазами, кинула на прощание остолбеневшей Аде:

    — Это всё не так! Срочно позвони дяде Коке!

    Мозг лихорадочно работал. Она ухватилась за первое, что пришло на ум: надо воспользоваться знакомствами.

    Дядя Кока, тот самый Адин друг, был известным ленинградским адвокатом, специалистом по хозяйственным делам, со сложившимися крепкими связями. К счастью, он оказался в городе, выслушал сбивчивый Адин рассказ и немедленно включился в работу.

    Уже к вечеру он имел полную информацию, и в целом она его не очень порадовала. С одной стороны, единственная пока улика против Тани — злополучный план, начертанный её рукой и сохранивший отпечатки её пальцев. Всё остальное — слова, слова… И умственные построения, основанные на цепочке совпадений, истолковать которые можно по-всякому. Как опытный адвокат, дядя Кока почти автоматически отбрасывал все размышления о том, виновен или нет его клиент на самом деле, и сосредотачивался на технических деталях. Но интуиция подсказывала ему, что во всей истории с квартирой Таня сыграла решающую роль. Конечно, если бы дело попало на суд сейчас, оправдательный приговор был бы обеспечен. Однако, судя по всему, за этой феноменальной Адиной дочкой непременно должны быть и другие делишки, до которых дотошный Иванов рано или поздно докопается, уцепившись за показания Мальцевой, которым в глубине души адвокат склонен был верить. В торжестве справедливости дядя Кока не был заинтересован нисколько. Главное — вытащить девчонку, и вытащить немедленно, пока Иванов ничего нового не нарыл! На это сил самого дяди Коки было явно недостаточно. Он знал только одного человека, который мог бы это сделать. Важно, чтобы захотел. Дядя Кока нутром чувствовал, что захочет.

    Дядя Кока протянул руку к телефону, набрал код Москвы и номер.

    — Слушаю, — раздался мелодичный и бесстрастный женский голос.

    — Вадима Ахметовича будьте любезны.

    — Его нет на месте. Что ему передать?

    — Передайте, пожалуйста, что звонил Переяславлев из Ленинграда по особенному делу.

    — Будьте добры перезвонить через час, если не затруднит.

    — Отнюдь, — сказал дядя Кока. — Перезвоню непременно.

    Через пятнадцать минут ему позвонили.

    — Кокочка, здравствуй, дорогой, — произнёс весьма знакомый голос. — Что за особенное дело?

    — Надо помочь одной барышне. Думаю, тебе это будет интересно.

    — Вот как? Что ж, помогать барышням в беде — мой рыцарский долг. Мне подъехать?

    — Ого! Даже так? Я сам собирался вылететь к тебе, всё рассказать, а там бы решили.

    — Интересный был бы полёт! Через три квартала.

    — Так ты в Питере?

    — В данный момент. А вообще у себя на ранчо. Мне Джаба сюда позвонил.

    — Тогда подскочи, если не трудно.


    * * *


    Прокуренная жердь в бордовом перманенте и сержантских погонах подтолкнула Таню в спину и с лязгом затворила за ней дверь. И тут же на Таню стало на паучьих ножках надвигаться нечто человекообразное с сиротской стрижкой, почти без носа, зато в сплошных прыщах. Следом за существом подгребало ещё двое — квадратная во всех измерениях чувырла и смазливая цыгановатая смуглянка, оскалившая кривозубый рот.

    — Ой, бля, щас обосрусь, какая куколка к нам на прописочку пришла! — прогундосило человекообразное, шевеля корявыми пальцами. — А скажи-ка нам, принцессочка, будешь со стола мыло кушать или…

    Договорить ей не пришлось. Таня, не раздумывая, схватила по счастью нетяжелую табуретку и с маху приложилась по стриженой голове. Человекообразное упало.

    А Таня отскочила в угол и пнула ногой закрытую парашу. Содержимое разлилось по полу.

    — Кто Прасковью опрокинул, сикорахи?! — звонко крикнула Таня. — Вон девка навернулась, башку расшибла!

    Цыганочка хлопнула в ладоши, а квадратная чувырла забарабанила в дверь:

    — Эй, дубаки, в сто седьмой авария! Брезгливо обойдя лужу, Таня остановилась возле лежащей в моче уродины, лучезарно улыбнулась и ангельским голосочком произнесла:

    — Стол не мыльница, параша не хлебница…

    Через четыре часа, когда Таня лежала на нижней шконке у окна и задумчиво водила пальцем по наколкам примостившейся рядом Цыганочки, со скрежетом отворилась дверь, и Захаржевскую кликнули на выход.

    В общих чертах Таня представляла себе, что скажет следователю, и догадывалась, что скажет ей он. Однако через пару коридоров и три поста ей приказали встать лицом к стене. Звякнули ключи, заскрипела петлями дверь, и Таню опять легонько подтолкнули в спину. Она вошла и огляделась. Деревянный пол, большое окно с ажурной решёточкой и занавеской, обои в цветочек, полочка с эмалированной кружкой и чайником, чистое бельё на кровати типа больничной, столик, покрытый клеёнкой, рядом — стул с мягким сиденьем, а на столе — раскрытая книга. Таня присела, стала читать. Пушкин. Через некоторое время щёлкнуло, открываясь, окошечко в двери, и Таня приняла сеточку с яблоками, печеньем и даже пачкой «Варны» и коробком спичек. Есть контакт! Дядя Кока запустил свою машину.

    Человек в тёмно-синем прокурорском мундире с большими звёздами отодвинул в сторону бумаги и нажал кнопку звонка.

    — Пригласите Иванова!

    Вошёл невысокий круглолицый средних лет гражданин в отутюженном сером костюме с толстой картонной папкой под мышкой.

    — Вызывали, Пётр Алексеевич?

    — Садись, Геннадий Генрихович, в ногах правды нет… Ну, что у тебя по делу Генералова? Принёс?

    — Так точно! — Иванов положил папку перед человеком в мундире.

    — Меня Фомичёв с твоим рапортом ознакомил. Молодец, хорошо копаешь. Интересно, понимаешь, получается, очень интересно. Целый пучок «глухарей» можно одним махом раскрутить. Можешь рассчитывать на полную поддержку. Только, понимаешь, особо не увлекайся, у тебя ж ещё четыре дела, не запускай. Как у тебя по ним?

    Иванов начал рассказывать, а человек в мундире слушал, изредка вставляя вопросы и замечания, при этом листая папку и пробегая глазами бумаги.

    — Значится так, Геннадий Генрихович: это я у тебя до десяти ноль-ноль забираю на ознакомление. И чтобы, понимаешь, ночью не корпел. Теперь слушай приказ — домой, ужинать и спать! И чтобы до десяти ноль-ноль ноги твоей на службе не было! Мне, понимаешь, работники нужны, которые без износу! Понял?

    — Так точно!

    — Свободен!

    Иванов вышел, и тут же из другой двери, расположенной позади начальственного стола, показались двое — седой и импозантный адвокат Николай Николаевич Переяславлев и его московский друг Вадим Ахметович Шеров, поджарый, довольно молодой и по-своему не менее, а то и более, импозантный. При взгляде на его лицо сразу вспоминался портрет Юлия Цезаря.

    — Ну, ты, Пётр Алексеевич, не начальник, а прямо отец родной, — улыбнулся Переяславлев, а Шеров молча сел в хозяйское кресло и перевернул папку на первую страницу.

    — Стараемся, понимаешь, проявляем заботу о людях, — сказал человек в мундире. — Вы, значится, располагайтесь, изучайте, а я пока пойду, отпущу Марусю, а кофейком лично займусь. Годится?

    — Годится, — сказал Переяславлев. Шеров между тем проглядывал страницы и время от времени записывал что-то в свой блокнот. Переяславлев пристроился рядом и стал изучать те листы, с которыми уже ознакомился Шеров. Хозяин большого кабинета принёс поднос с двумя кофейными чашечками, поставил и извлёк из шкафчика рюмки и початую бутылку армянского коньяку.

    — А себе-то что же? — спросил, поднимая глаза, Переяславлев.

    — Я, понимаешь, кофе не пью. Сердце. Так что, только коньячку за компанию.

    — А я — только кофе, — сказал Шеров. И истинное положение дел, и русло, в которое следует направить расследование, было в принципе понятно всем троим. Оставалось выработать тактику. Хозяин кабинета и адвокат смотрели на московского гостя, ожидая, что предложит он.

    — Хороший у вас работник Иванов, — серьёзно сказал Шеров, не отрываясь от бумаг. — Надо бы его поощрить. И желательно скорее. У вас, Пётр Алексеевич, есть по этому поводу соображения?

    — Так, так… — задумчиво произнёс Пётр Алексеевич. — Что-то такое было…

    Он поднялся, вышел в приёмную и стал рыться в одном из шкафов. Шеров вновь обратился к папке и принялся с большим вниманием изучать. Что-то Ахметыч там явно высмотрел. Закончив чтение, Шеров впервые за всё пребывание здесь улыбнулся, захлопнул папку и с наслаждением потянулся, не вставая с кресла. Похоже, он нашёл то, что искал.

    Человек в мундире вернулся из приёмной и положил перед Шеровым пожелтевший листок.

    — Академия и в столице есть, — сказал Шеров, прочитав листок. — Я из задней комнатки позвоню, если позволите. Городской который?

    — Белый, — отозвался хозяин кабинета, почему-то вытянувшись во фрунт.

    — И неплохо бы ещё кофе, — сказал Шеров, закрывая за собою дверь.

    Человек в мундире направился в закуток к заграничной кофеварке, а Переяславлев задумчиво налил себе вторую рюмку. Оба прислушивались к чуть слышному голосу из задней комнатки.

    — Ото! — сказал Пётр Алексеевич.

    — Aral — подтвердил Переяславлев.

    — Пётр Алексеевич, возьмите там трубочку, — окликнул Шеров. — С вами будут говорить.

    Человек в мундире почтительно снял трубку двумя пальцами,

    — Повезло Иванову, — с улыбкой прокомментировал Переяславлев.

    Дочитать «Онегина» Тане не пришлось. На следующий день около полудня её отвели куда-то вниз, вернули поясок, ключи и сумочку с кошельком, дали расписаться в какой-то бумажке и препоручили молчаливой Аде и улыбающемуся дяде Коке. Домой ехали на «Жигулях» дяди Коки.

    — Ясногородские ничего не знают, — без особого тепла сказала Ада. — В школе, естественно, тоже. Я всем сказала, что ты уехала к Никите в Москву.

    — Зачем? — спокойно возразила Таня. — Будет суд, всё равно узнают. Дядя Кока, нам надо всё заранее обдумать.

    — А что обдумывать? — спросил дядя Кока. — Никакого суда не будет. В смысле, для тебя.

    Таня устала. Мать это понимала. Сегодня девочке надо дать отдохнуть. Такой кошмар пережила. Камера! Притомилась от переживаний и сама. Поправила сбитое одеяло. Дочь не слышала. Спала крепко, но беспокойно. Ада покачала головой и вышла.

    А снился Тане кошмар. С глазами Ады. Неотступными, следующими за ней всюду. Не то чтобы упрёк в этом взгляде, а просто слежка какая-то. Прячется Таня в уголок за шкафом, слышит шорох. Глядит в щёлку приоткрытой двери. Видит, мать идёт. Она навстречу бежит и на ходу соображает — не Адочка это вовсе. Пожилая черноволосая женщина, голова чуть тронута сединой. Патлы кудряво свисают. Нос крючковатый. Губы шепчут что-то, а под седыми бровями пронизывающий взгляд. Тянет руки, пальцы как шкворни сухие, корявые. В руке свеча, в другой ладанка. Ужас охватывает Таню. Хочет остановиться, а ноги сами собой бегут. Вдруг падает и просыпается. Это всего только сон, говорит она себе, и кошмар продолжается…

    Встала утром как избитая. Вяло пожевала. Мать подкладывала оладьи с вареньем.

    — Как же это всё? — тревожно спросила Ада.

    — Объяснений не будет, — сквозь зубы процедила Таня, будто мать в чем-то была виновата.

    Ушла к себе. Покурила и завалилась снова спать. Ничего не хотелось.

    В десять ноль-ноль старший следователь Иванов, явившийся к начальству забрать дело Генералова, получил неожиданное предписание в трёхдневный срок прибыть в Москву для прохождения обучения на двухгодичных курсах при Генеральной прокуратуре, согласно его же рапорту трёхгодичной давности, а текущие дела сдать следователю Никитенко. Ошалевший от радости Иванов зажил совершенно иными мыслями, в которых никаким Генераловым и Захаржевским уже не было места.

    Новый следователь повёл дело в принципиально новом русле. Начал он с того, что устроил очную ставку Генерала с Катькой. Заперев их в своём кабинете, он спустился вниз за сигаретами, а попутно завернул выпить кружечку кваса. Когда он вернулся, зарёванная Катька сделала важное заявление. Она призналась, что дала ложные показания против Татьяны Захаржевской, выгораживая себя, поскольку навела на квартиру и выкрала ключи у Лилии Ясногородской именно она. Саму же Захаржевскую она видела только на фотографии в квартире гражданки Краузе, куда приходила к своему любовнику Генералову, и приняла её за свою счастливую соперницу — со всеми вытекающими. Что же до комиссионного магазина и истории с милицейской «Волгой», то о них говорит весь город, а Катька приплела их сюда для пущей убедительности. Сурово отчитав её, следователь велел ей подписать протокол и вызвал конвой.

    Оставшись с Генералом один на один, Никитенко резко сменил тон, распорядился принести в кабинет чаю с лимоном и вынул из портфеля бутерброды с ветчиной и домашнюю ватрушку, которыми щедро поделился с Генералом. Они быстро пришли к полному взаимопониманию и выработали джентльменское соглашение. Показания Генералова по самому факту квартирной кражи являются исчерпывающими и чрезвычайно помогли следствию. Это будет учтено на суде. Однако в его показаниях относительно подготовки преступления есть элемент неправды, вызванный, следует заметить, благородным побуждением взять на себя часть вины своей сожительницы Мальцевой, бывшей, как следует из её же показаний, истинным организатором преступления, в котором всем остальным отводилась роль простых исполнителей. За это выгодное для самого же Генерала изменение показаний, следователь изымает из дела все гипотезы своего несколько увлёкшегося предшественника, как построенные на заведомо ложных измышлениях гражданки Мальцевой. Далее, ни с какой Татьяной Захаржевской Генералов не знаком, а только видел её фотографию у гражданки Краузе. Слова «Таня — это моё личное дело» следователь из протокола попросту вычеркнул. Потом они согласовали текст малявок, которые будут переданы Фиме, водиле, Фургону и Вобле. А потом, на новом листочке, Генерал перерисовал план квартиры Ясногородских по образцу того, что находился в деле, после чего оригинал был изъят, а новый план приобщён к делу. На прощание Генерал, глядя следователю прямо в глаза, спросил:

    — А письмо-то прощальное можно написать?

    — Кому?

    — Ну, как это — кому? Той, кого знаю только по фото.

    — До завтра советую воздержаться, — сухо сказал следователь. — Я вызову вас для дачи письменных показаний.

    Новый следователь не поленился съездить на Гражданку и душевно поговорить с Марией Францевной Краузе. Сначала Маша перепугалась, потом обрадовалась, что её Танечка, оказывается, ни в чем не виновата, а лишь была оболгана беспочвенно взревновавшей воровкой. Потом разговор вообще перешёл в неслужебное русло, и следователь вместе с протоколом, в котором, в частности, говорилось, что квартира была сдана гражданину Генералову после непродолжительного уличного знакомства, увёз с собой записочку с Машиным домашним и служебным телефонами и пометкой «Завтра в шесть у «Баррикады»».

    Дело довольно быстро передали в суд. Учитывая чистосердечное признание всех обвиняемых, их активную помощь следствию и отсутствие гражданского иска, суд проявил большую гуманность. Гражданка Мальцева, как организатор преступления, была приговорена к четырём годам лишения свободы. Гражданин Генералов получил три года, увы, строгого режима как рецидивист. Такой же срок схлопотали и прочие исполнители (Фургон с Воблой — условно, как ранее не судимые несовершеннолетние), а водила, которого научили выставить себя полнейшим идиотом, пожелавшим подзаработать на перевозке утренних туристов, и вовсе отделался какими-то исправительными работами с удержанием двадцати процентов.

    А вместо Тани в места не столь отдалённые отправилась… мадам Ясногородская. Это был самый гениальный ход следствия. Александра Марковна, то ли по жадности, то ли по глупости, то ли из расстроенных чувств, признала своими все предъявленные ей вещи, включая и валюту. Возник большой конфуз. Презумпция невиновности на данный случай не распространялась, поскольку наличие инвалюты в личной собственности гражданина СССР уже содержит состав преступления. Свыше ста рублей по курсу — срок автоматически. Следователь Никитенко, препроводив потерпевшую в КПЗ, направил несколько орлов в управление торговли — пошуршать бумажками и поговорить с людьми. Сослуживцы, справедливо опасаясь за собственное благополучие, продали мадам Ясногородскую с потрохами, попутно навесив на неё и несколько собственных собак. Обыск, как-то миновавший квартиру Краузе, был с блеском проведён в квартире Ясногородских. При этом было вскрыто ещё два тайника с ценностями.

    На заседания суда потерпевшую приводили под конвоем, и ничего вразумительного она сказать не могла. Через полтора месяца суд в том же составе заслушал дело Ясногородской и на сей раз проявил принципиальность и строгость. Александре Марковне влепили двенадцать лет с полной конфискацией имущества. Отобрали и квартиру. Лиля, не ходившая в школу с начала учебного года, с одним обшарпанным чемоданчиком уехала к тётке на север. Никитенко получил повышение и благодарность с занесением в личное дело.

    — Ах, Адочка, вы не меня благодарите, — экспансивно заявил после пятой или шестой, а может оыть и десятой рюмки дядя Кока. — Вы вот его благодарите, он ваш истинный благодетель. Это ж гений, премудрый змий… Ахметыч, улыбнись!

    — Не слушайте его, Ариадна Сергеевна, — сказал Шеров, всё же улыбнувшись. — Я никакой не змий, а самый обыкновенный советский человек, разве что привык смотреть на вещи трезво.

    Они вчетвером сидели за отменно сервированным столом в гостиной Захаржевских. Раскрасневшаяся Ада, ни на полрюмки не отстававшая от дяди Коки, с обожанием смотрела на него блестящими глазами. Таня, перехватившая из ослабевших маминых ручек жезл хозяйки, проворно меняла приборы, уносила опустевшие блюда и бутылки и приносила с кухни новые — салаты, закуски, горячее… В промежутках она садилась и молча слушала, потягивая шампанское.

    Шеров вкушал медленно, с достоинством, на виски, коньяк и вино особенно не налегал и в разговор вступал не слишком часто. Тане он показался человеком интересным.

    После жаркого Ада поднялась, грациозно покачиваясь, и заявила, что приготовлением кофе займётся сама, поскольку только она знает секрет, способный сделать этот напиток совершенно божественным. Дядя Кока немедленно вызвался ей помогать.

    Таня осталась с Шеровьш один на один. Взгляды их встретились.

    — Таня, — сказал Шеров. — У меня для вас есть письмо. От Генералова. Если очень хотите, можете его взять и прочесть.

    — Зачем? — сказала Таня. — С этим, скорей всего, покончено.

    Шеров одобрительно кивнул.

    — Вы, Таня, поразительно умная девушка. Если в юности не научиться сбрасывать с себя груз прошлого, с годами это становится всё труднее, поверьте мне.

    Он встал и пружинистой походкой подошёл к окну.

    — Лето проходит, — задумчиво произнёс он. — Сейчас, должно быть, очень хорошо где-нибудь на природе…

    — Вадим Ахметович, — тихо и твёрдо сказала Таня. — Я вам обязана очень многим. Переяславлев уверяет Аду, что вы поступили так исключительно из дружеских побуждений и совершенно бескорыстно. Так не бывает. Назовите вашу цену. Я вполне платежеспособна.

    Шеров смотрел на неё, не говоря ни слова.

    — Десяти тысяч хватит? — настаивала Таня.

    Он пожал плечами.

    — Наверное. И как скоро вы можете со мной… расплатиться?

    — Когда вам будет угодно.

    — Тогда жду вас завтра в одиннадцать утра на выходе из метро «Парк Победы». Успеете?

    — Да.

    — Только постарайтесь не опаздывать. У меня много дел… О, вот и кофе. Какой аромат! Ариадна Сергеевна, вы просто волшебница…

    Вечером Таня созвонилась с Машей Краузе, с утречка заехала к ней на Гражданку и забрала кой-какие свои вещички, попросив Машу убрать в кладовку остальное — своё и Генерала. Без одной минуты одиннадцать она сошла с эскалатора на станции «Парк Победы». Шеров стоял у разменных автоматов с журналом в руках.

    — Вы точны, — сказал он. — Пойдёмте.

    — Куда? — спросила Таня.

    — В мою машину. Там нам никто не помешает. Надо же… оприходовать сумму. — Он усмехнулся.

    Шагах в тридцати от входа стояла голубая «Волга» с чуть тонированными стёклами. Когда до неё оставалось шагов десять, из машины вышел огромный мощный мужчина с нерусским, непроницаемым лицом. Он напомнил Тане Гойко Митича в роли Чингачгука — только постарше и помассивней. Мужчина распахнул перед ними заднюю дверцу, а когда они сели, обошёл машину кругом и уселся на водительское место.

    — Здесь вообще-то стоять не полагается, — сказал Шеров. — Джабочка, отъедем немножко.

    Машина остановилась в тихом переулке. Шеров повернулся к Тане и протянул руку:

    — Давайте!

    Он вскрыл все четыре пачки и тщательно пересчитал все купюры. Таня с улыбкой следила за ним. Возможно, она в нем ошиблась. Такое крохоборство не вписывалось в её представления о Шерове.

    Тот отсчитал последнюю купюру, аккуратно вложил деньги в надорванные банковские упаковки, достал из кармашка переднего сидения плотный пластиковый пакет, положил в него деньги… и протянул пакет Тане. Она отвела его руку.

    — Это всё ваше, — сказала она.

    — Моё, — согласился Шеров. — И из своих денег я выплачиваю вам аванс.

    — За что?

    — За ответственную и перспективную работу, которая, не сомневаюсь, придётся вам по вкусу.

    — Мне, знаете ли, не хочется повторять прошлых ошибок.

    Маленький недоверчивый зверёк в ней хотел огрызнуться. Однако теперь она была осторожнее. Нельзя кусать спасающую руку. Но — ухо держать востро, не расслабляться ни в коем случае. Мало ли чего взамен своей доброты потребует?

    Шеров улыбнулся.

    — Неужели я похож на Володю Генералова?

    — Нет.

    — В отличие от гражданина Генералова, я чту уголовный кодекс и того же ожидаю от своих людей.

    — Я уже ваш человек?

    — Для меня — да… Джабочка, поехали!

    — Куда? — спросила Таня. Она его пока изучала.

    — Хочу показать вам ваше будущее рабочее место и подробно обсудить с вами наше… трудовое соглашение.

    «Волга» покатила на юг, а потом на восток по проспекту Славы.


    * * *

    III


    В десятый класс Таня Захаржевская пришла совсем обновлённым человеком. Она вернулась в спортивную школу, стала действительно заниматься с Машей русским языком и литературой, готовиться к вступительным экзаменам. Вспомнила старую затею — записалась в автошколу ДОСААФ и весной получила водительские права. Это обстряпал Шеров. Она ещё не совсем для себя понимала, как ему всё удаётся. По документу выходило, что она постарше, чем есть. Медали она не заработала — сказались четвёрки, полученные за девятый класс. Тем не менее блестяще сдала экзамены в университет и, преодолев конкурс (формально восемь человек на место, реально, для слабого пола — сорок восемь), стала студенткой филологического факультета.

    Вадим Ахметович Танин выбор одобрил. Работа на ранчо требовала много времени и сил, но высшее образование получить всё же следовало. На филфаке же главное — чтобы не было проблем с языком. А с языком у Тани проблем не было. Английским с раннего детства занималась с дочерью Ада, прекрасно им владеющая. И в школе этому предмету уделяли большое внимание. Книги, журналы, пластинки с песнями английских исполнителей Таня доставала через Никиту, через дядю Коку. А когда на горизонте появился Шеров, стало и вовсе вольготно — любые новинки можно было заказать прямо по каталогу. Так что больших затруднений учёба не предвещала.

    Никакой тайной жизни у неё не было — если не считать зимних каникул, которые она провела вовсе не в лыжном лагере, как сказала Аде, а совсем в другом месте, входя в курс новых служебных обязанностей, к которым она должна была приступить в полном объёме осенью.

    В конце августа поздравить новоиспечённую студентку и её маму пришли Переяславлев и Шеров. Они долго беседовали с Адой. При разговоре присутствовала и Таня, которая привела несколько очень уместных аргументов, в конечном счёте и убедивших Аду. Таня собрала вещички и уехала вместе с мужчинами.

    На картошку с сокурсниками она не поехала — принесла в деканат вполне убедительную медицинскую справку и путёвку в санаторий по профилю заболевания. Её отпустили. Ни в какой санаторий она, естественно, не поехала.

    На дальнем, «дачном» краю симпатичного городка Отрадное Кировского района Ленинградской области, километрах в двух от железнодорожной станции Пелла, стоял, несколько на отшибе, очень любопытный домик, скорее даже особнячок из белого кирпича, с красным карнизом по периметру, красной черепичной крышей, с башенками, эркерами и витражами в некоторых окнах. Судя по количеству окон, в нем было не меньше двенадцати комнат или, может быть, комнат шесть и огромная бальная зала. Располагался он на пологом склоне, среди редких крупных сосен, на дальнем от дороги конце обширного участка, обнесённого невысоким бетонным забором. Никаких посадок на участке не было, если не считать декоративного кустарника и большой клумбы непосредственно перед домом. Рядом разместился хозяйственный блок, соединённый с домом коротким переходом, а ближе к дороге, чуть в сторону от ворот стоял большой гараж, машины на три, к которому вела бетонированная дорожка. Эти сооружения были выполнены в более функциональном стиле, нежели сам дом, но из того же белого кирпича и с такой же черепичной крышей. Получался единый ансамбль.

    Надо сказать, что на этом конце Отрадного похожих особнячков белого кирпича с гаражами имеется несколько штук, и этот, хоть и был пошикарнее прочих, совсем уж из ряду не выбивался — не Зимний дворец всё же.

    Записан дом был на Кугушева Джабраила, инвалида труда, а проживал он там круглый год совместно с женой, бессловесной восточной женщиной, имя которой знали разве что в паспортном столе. Жили Кугушевы уединённо, с соседями не общались. Жена выходила из дома редко и только по магазинам, где она показывала продавщице большой список продуктов, выполненный каллиграфическим почерком, и, получив по этому списку то, что в магазине имелось, без слов расплачивалась и, взвалив на плечи тяжёлый мешок, уходила. Сам Джабраил то мотался в город на своей голубой «Волге», то занимался работами по дому и по участку. Хозяин он, судя по всему, был отменный. Хотя он в Отрадном почти не показывался и никогда ни с кем не заговаривал, все его знали и уважительно побаивались. Такому отношению способствовала и внешность — он был огромен и могуч, с крупным мясистым лицом кавказского типа (будучи на самом деле касимовским татарином). На этом лице совершенно бесстрастное выражение сочеталось с тяжёлым, жутким взглядом. Те немногие из соседей, у которых хватало смелости обратиться к нему с какой-либо хозяйственной просьбой — ну там, насос одолжить или уголька немного, — всякий раз получали искомое, но повторно обращаться не спешили. Как-то раз один отпетый пропойца попробовал выклянчить у Кугушева на водку, но получил в ответ такой взгляд, что чуть не остался заикой навсегда.

    И всё же жизнь в доме протекала достаточно бурно. Там почти постоянно находился кто-то ещё — то один, а то и несколько сразу. Одни приезжали в красивых автомобилях, другие добирались со станции пешком, третьих привозил Кугушев. Кто-то оставался всего на несколько часов, некоторые жили неделями. Народ к Кугушевым приезжал разный, судя по виду — из всех пятнадцати союзных республик, а бывало и вовсе иностранцы. Генералы и большие начальники, и обыкновенные граждане. То всю ночь напролёт горел свет, играла музыка и до соседей доносились отзвуки шумного веселья, то было тихо, как в склепе. Народу какое-то время было любопытно, но стоило лишь взглянуть на Кугушева, и всякое любопытство пропадало. Потом попривыкли, и постепенно любопытствовать перестали. Живут себе люди — и живут, никого не трогают. И милиция ими не интересуется.

    Особенно часто наезжал и дольше всех жил один благообразный товарищ, явно высокопоставленный, хотя не старый ещё и не солидный фигурой. Но постоянно в доме обитали одни Кугушевы.

    Но вот по осени поселилась там совсем молодая, хотя и заметно самостоятельная краля, яркая, рыжая, приметная. На дочку не похожа — то ли племянница, то ли полюбовница, то ли жена вторая, молодая. Кто их, этих мусульман, разберёт, тем более Джабраила? Когда она проходила по Отрадному от станции к дому, — а случалось это нечасто, только в ненастье, потому что обычно краля ездила в новеньких жёлтых «Жигулях», — все мужчины от мала до велика смотрели ей вслед, а самые отчаянные пытались даже познакомиться. Но тут всё получалось настолько глухо, что забеспокоившиеся было отрадненские женщины не только успокоились, но и несколько обиделись — что ж эта фифа совсем их мужичков не замечает?

    Тане было не до них. У неё было много, очень много дел, и если бы не железная самодисциплина, она просто не успевала бы одновременно учиться в университете и работать у Шерова, который ни малейших проколов не потерпел бы. Недаром же он платил ей отменное жалование, не считая купленного лично для неё автомобиля, полного пансиона, — и ещё какого! — неограниченных сумм на представительские расходы, за которые, правда, приходилось отчитываться, и, говоря в целом, такого качества жизни, о котором какая-нибудь Ясногородская не могла и мечтать в свои самые золотые годы.

    Гипотетический некто, знающий о прошлых приключениях и наклонностях Тани, мог бы подумать, что столь щедро оплачиваемая работа заведомо предполагала какой-нибудь жуткий криминал, чреватый и т. д. Такого некто ожидало бы жуткое разочарование. При всей своей специфичности, Танина работа и времяпрепровождение в целом ничего преступного в себе не содержали.

    Масштабная и разнообразная деятельность Вадима Ахметовича Шерова предполагала постоянные разъезды и многочисленные контакты с самыми разными людьми. Стремясь во всем к максимальному порядку и рациональности, он давно уже определил для себя несколько географических участков, в которых сходились линии его интересов и пересекалось наибольшее число нужных ему контактов. Помимо, естественно, Москвы, это были Узбекистан, Закавказье, Украина, Восточная Сибирь и Ленинград. Проще всего было с Узбекистаном — там в его распоряжении всегда была роскошная правительственная вилла, где он мог совершенно беспрепятственно вести свои дела. В других местах Шеров организовал себе резиденции или, как он сам называл их, ранчо. Кавказские дела он решал на таком ранчо в живописных окрестностях Кутаиси, украинские — в курортной деревеньке под Львовом. Имелось ранчо и в Отрадном, откуда до Ленинграда было всего минут двадцать на автомобиле, а покой и благодать — почти как в глухой деревне. Каждое ранчо обслуживали два специально отобранных человека, на одного из которых оно и было на всякий случай оформлено. В Отрадном это были супруги Кугушевы.

    В последнее время интересы Вадима Ахметовича в северной столице, Эстонии и на Кольском полуострове существенно расширились. Появились выходы на Финляндию. И ранчо в Отрадном следовало активизировать.

    Джабраил был идеальным охранником — и дома, и лично хозяина, — шофёром, мастером па все руки по части мелких починок и всяких домашних приспособлений. Его жена, голоса которой никто не слышал, а имени никто не знал — вслед за Джабраилом все называли её просто Женщина, — стирала, прибирала, готовила со сноровкой и безропотностью автомата. В безграничной преданности обоих Вадим Ахметович не сомневался. И всё же этого было мало. Ранчо, при всём его комфорте, не хватало стиля, класса, изыска. Короче, не хватало очаровательной «хозяйки», способной принести всё это с собой. Специфика ранчо требовала от подходящей кандидатуры особого комплекса свойств и талантов. И всё это Шеров обнаружил в Тане, когда, повинуясь своему сверхъестественному чутью, взялся за совершенно, казалось бы, неинтересное для него дело о квартирной краже. Особенно сильное впечатление на него произвело то, что Таня, явно будучи с Генералом в самых близких отношениях, умудрилась остаться непорочной, о чем свидетельствовал приобщённый к делу протокол медицинского осмотра. Это, по мнению Шерова, говорило об исключительном хладнокровии. Окончательно же его убедило предложение Тани оплатить его услуги, и оперативность. Ей не хватало только одного — профессионального опыта. Но, как и Таня, Шеров умел не спешить. Отвозя её на ранчо в первый раз, он уже знал, что везёт туда будущую «хозяйку». Точно так же и Тане подсказывало внутреннее чутьё, что её ждёт новая полоса в жизни, и жадный ум улавливал знамения иных приключений.

    Так Таня стала вершиной «отрадненского треугольника» Шерова.

    Она быстро приучилась вставать в шесть часов утра, облачаться в спортивный костюм, совершать пробежки по парку и минут тридцать-сорок разминаться с Джабой, обучавшим её боевым искусствам. Потом Джаба шарковал её ледяной водой в специально оборудованном подвале. За завтраком — кофе, сок, поджаренный хлебец, а остальное по желанию — они согласовывали планы на день, Таня делала пометки в блокнот. Примерно без десяти восемь она садилась в свои жёлтые «Жигули» и отправлялась в город — на занятия и по текущим делам: забрать из кассы билет для отбывающего гостя, загрузиться продуктами на базе, заказать вечернее платье в ателье. Да мало ли? Вернувшись, она оставляла машину на попечение Джабы, вставала под циркулярный душ, наскоро обедала и садилась за телефон.

    При зачислении в штат Шеров выдал ей совершенно поразительный документ — алфавитно-тематическую картотеку. В ней было всё, что могло потребоваться «хозяйке»: адреса и телефоны ресторанов, театров, билетных касс, магазинов, оптовых баз и т. д., вплоть до главврача больницы Свердлова и заместителя начальника управления УВД — на всякий случай. На каждой карточке, рядом с названием учреждения, стояло два-три телефонных номера, в порядке предпочтения, с фамилией, именем и отчеством соответствующего служащего, а напротив — координаты лица, от имени которого делается звонок, дабы обеспечить неукоснительное и своевременное выполнение просьбы.

    Типичный звонок выглядел так:

    — Иван Иванович (Софья Полуэктовна)? Здравствуйте, я от Абрам Семёновича (Фаддея Философовича)… Будьте любезны, оставьте два билета на «Красную Стрелу» (выставку сокровищ Тутан-хамона, промышленную ярмарку, посещение спецраспределителя, соколиную охоту) на восемнадцатое… На фамилию Захаржевская (Гусев, Пелтонен, Травоядзе)… Когда подъехать? Завтра в шесть к пятому окошку? А в четыре нельзя?.. Спасибо вам огромное.

    Картотека была уникальной и по своей внутренней структуре. Вадим Ахметович, большой поклонник научной организации труда и лично профессора Гавриила Попова, устроил её на перфокартах для электронно-вычислительных машин, с перфорацией по верхнему и нижнему краю. Бумажное пространство между каждой дырочкой и краем карты по специальной системе либо вырезалось, либо оставлялось на месте. Это позволяло производить классификацию и отбор по множеству факторов, как систематических, так и сопутствующих. Для этого достаточно было лишь проткнуть вязальной спицей кипу карточек сквозь соответствующую дырочку и приподнять спицу. Ненужные карточки оставались на месте, а нужные поднимались вместе со спицей. Шеров, чья собственная картотека хранилась у него в кабинете, доступ куда не разрешался никому, как-то показал ей, что умеет делать с карточками он. Попросив Таню придумать что-нибудь специфическое, он взял не одну спицу, а три, поднятые карточки отложил в сторону, оставшуюся стопку проткнул уже по нижнему краю — и на столе осталась лежать одна-единственная карточка: салон красоты с сауной и фитобаром, который можно бесплатно посетить в ночное время по звонку из секретариата Союза архитекторов. Именно эту невозможную комбинацию и заказала Таня. До такого высшего пилотажа ей было далеко. Это не с шушерой блатной водиться. Впрочем, связей этих она окончательно не потеряла. Для братвы вроде как затихарилась, но пацаны казались ей сейчас сосунками, и заботы их — мелочными.

    Основная ее работа только начиналась. Повесив трубку и записав результаты переговоров в свой деловой блокнотик, она делала несколько упражнений на растяжку и дыхание, потом садилась перед большим зеркалом и начинала прихорашиваться, тщательно продумывая туалет, духи, макияж, прическу. Про себя она думала, что знает уже почём фунт лиха, побывав в камере. Больше никого внутренне не винила. Ни Генерала, ни Аду. Мать её тяготила, поэтому работа у Шерова сначала была отмазкой, чтобы пореже бывать дома. Почуяла она и свою красоту. Вставала, ослепительно улыбалась в зеркало и спускалась к гостю или гостям.

    Дальше никакого жёсткого ритуала не было. С одним гостем нужно было говорить об искусстве, с другим — о проблемах автомобилизма, с третьим — о здоровье любимой тёщи. Одного потчевать коньяком с осетриной, другого — зелёным салатом. Одного держать весь вечер за руку и загадочно улыбаться, с другим — танцевать до упаду. С одним нужно было по пунктам обсудить всю культурную программу, на другого — обрушить её каскадом как бы нежданных удовольствий. Когда гостей было несколько, застольное их общение нужно было цементировать собою, придавая отработанной Шеровым деловой связке — гости никогда не оказывались вместе случайно — новое, неформальное качество. Тут очень выручала Танина «взрослость». Вопрос о её возрасте даже не возникал, никому из гостей и в голову не приходило держать её за малявку.

    Или же, если это предполагалось культурной программой, Таня забирала гостя (гостей) и везла в город — в ресторан, в театр, на теплоходную прогулку, на экскурсию, на конференцию, на приём.

    Когда Шеров останавливался на ранчо, гости бывали почти постоянно. Но он мог и позвонить откуда-нибудь и распорядиться принять такого-то и такого-то так-то и так-то. Инструкции по деловой части каждого визита он оставлял Джабраилу, по культурной — Тане.

    Выдавались и такие дни, — в среднем, неделя в месяц, — когда никаких гостей не было вовсе. Тогда, чтобы избежать досужей скуки, Таня погружалась в учёбу, навёрстывая упущенное, много читала классики (тем более что и по программе полагалось), отрабатывала с Джабраилом приёмчики или играла с ним же в нарды. Жизнью своей она была совершенно довольна.

    Между гостями она не проводила никаких различий, сверх тех, что были оговорены Шеровым заранее. Чёткая расстановка придавала уверенности в себе. Работа есть работа. Однако же гости держались по-разному. Большинство вело себя по-джентльменски, опасаясь чем-либо обидеть Таню — ведь тем самым они как бы наносили обиду и Шерову, а это было бы чрезвычайно неблагоразумно. Иные же, — а среди гостей бывала публика самая разная, — превратно истолковывали Танино радушие, дружелюбие и шарм и начинали, что называется, клеиться. Иным достаточно было лишь вежливо, но твёрдо указать на ошибочность их расчётов, другим приходилось намекать на вероятное недовольство Вадима Ахметовича, а один раз пришлось обратиться за помощью к Джабраилу. Тот поговорил с зарвавшимся гостем, и его аргументы оказались, по всей видимости, очень убедительны — гость оставил всяческие поползновения.

    Иногда Шеров собирал у себя узкий круг питерских друзей, человек восемь-десять, включая жён и подруг. В частности, неизменно приезжали Переяславлев с Адой. На этих встречах Таня могла присутствовать или нет — по желанию. В рабочем качестве она была здесь не нужна. В других случаях женщин среди гостей почти не было. Три дня прожила одна полная дама с Украины, с которой Тане пришлось целыми днями таскаться по антикварным магазинам и соответствующим законспирированным (естественно, не для Шерова) специалистам-надомникам. Столько же прогостила некая бойкая особа из Сибири — точнее её чемоданчик, поскольку сама она днём моталась в Питер, появлялась вечером, а на ночь уезжала снова. Остальные гости были исключительно мужчины.

    Это порождало некоторые проблемы. Общество блистательной, но принципиально недоступной Тани удовлетворяло многих из них, как говорится, полностью, но не окончательно. Некоторые цепляли себе подружек в ресторане, а то и просто на улице. И тащили на ранчо. Это уже было плохо — один раз гость утром хватился бумажника и часов, да так и не нашёл; как-то перепившая дамочка устроила скандал и набила гостю морду; другая в той же кондиции разбила два бокала из богемского хрусталя и заблевала персидский ковёр. В хороших домах так не полагается. А что делать? Таня могла повелеть гостям не трогать себя, но не могла приказать им стать монахами…

    Особенно ей не понравилось, когда какой-то гость с Севера, выйдя вечером прогуляться, вернулся с девочкой из местной сберкассы. Нет, та не буянила и ничего не стащила, но очень уж внимательно разглядывала интерьеры. Совсем нехорошо.

    Самым частым посетителем их ранчо был весьма привлекательный и относительно молодой господин из Латвии. Этого плечистого светлоглазого блондина с аккуратными усиками звали Антон Ольгердович Дубкевич, и являлся он своего рода «полномочным представителем» Вадима Ахметовича по Балтийскому региону. В первые два приезда Дубкевич показался Тане человеком высокомерным и замкнутым: никакой культурной программы не захотел, за ужином не проронил ни слова, а потом и вовсе перестал выходить, будто намеренно избегая Таню.

    В третий раз он приехал с земляком, весёлым круглолицым толстячком. Толстячок тут же потребовал, чтобы его называли просто Юликом, и от имени обоих попросил Таню поводить их по городу и отобедать с ними в каком-нибудь хорошем ресторане с варьете. Дубкевич начал было отнекиваться, но толстячок так обиделся, что пришлось ехать и Антону Ольгердовичу. В ресторане Юлик, притомившийся от экскурсии, сквасился и закемарил. Таня, привычная к таким поворотам, вызвала знакомого метрдотеля и попросила перенести обед в «малый банкетный зал». В этом закрытом для простой публики укромном кабинетике на шесть персон Юлик пристроился на диване и тут же захрапел, а раскрасневшийся Дубкевич, приняв ещё две рюмочки для храбрости, принялся с нехарактерной страстностью изливать на Таню свои чувства.

    — Только не подумайте, что я проявляю какую-то нелояльность по отношению к Вадиму Ахметовичу… — раз в десятый повторил он и замолк.

    — Я так и не думаю. Тем более что с Вадимом Ахметовичем у меня отношения сугубо деловые. Контракт.

    — О, контракт! — Дубкевич заметно оживился. — Тогда, может быть…

    — Нет. Условия контракта как раз исключают всякого рода неслужебные отношения.

    — Но если когда-нибудь потом… Я могу надеяться?

    Таня повела плечами.

    — Надежда умирает последней. Дубкевич взял её за руку, поднёс к губам.

    — Спасибо вам, Танечка. Спасибо за надежду… Только пусть этот разговор останется между нами…

    — Естественно.

    Таня улыбнулась и лукаво подмигнула ему. Боже мой, какой трус, слизняк…

    Тут заворочался и встрепенулся толстячок Юлик, и общение приобрело иной характер, весёлый и несколько фривольный. Таня заключила с Юликом пари, что в течение часа добудет обоим гостям классный свежачок. Они подъехали к центральному переговорному пункту, что под Аркой, и Таня моментально высмотрела среди многоликой публики двух зарёванных цыпочек лет по семнадцать, явно не питерского вида. Она подсела, сочувственно поинтересовалась… Обычная история — у Нади с Галей украли сумочку, а в ней и деньги, и билеты домой. Отдохнули, называется! Таня утешила их, увела из зала… На ранчо девочек славно накормили, ещё лучше напоили, а потом Таня, успевшая совершенно очаровать Надю с Галей, увлекла их за собой в страстный танец и первая, подавая пример, сбросила с себя жакет, а за ним и юбку… Потом рижане поливали всю троицу, визжащую от восторга, шампанским, а на всё это с отеческой улыбкой поглядывал Вадим Ахметович. Потом кавалеры на руках разнесли обнажённых дам по опочивальням. Разница заключалась лишь в том, что рижане донесли Надю и Галю непосредственно до постелей, а Шеров сразу за дверью поставил Таню на ноги, и она побежала в душ.

    У неё с Папиком был свой интим, особенный… Уезжая через два дня, рижане подарили Тане тысячу рублей, а девочки прожили на ранчо ещё неделю, перейдя от рижан к не менее весёлым омичам. Когда всё же пришёл миг расставания, Галя и Надя рыдали, обнимались и целовались с Таней, клялись, что ни за что не останутся жить в ненавистной Полтаве, непременно переберутся в Ленинград и будут часто-часто навещать свою самую дорогую подругу в её замечательном доме. Утешало их то, что они увозили с собой много дорогих подарков.

    Всё это было замечательно, но в силу своего неуёмно-деятельного характера и пытливого ума Таня не могла выполнять свои функции в режиме ограничения. Она была терпелива, не проявляя инициативы, но в исполнении поручений босса достигла того уровня мастерства, когда можно рвать заведённую рутину обязанностей. Выйдя на новый уровень компетентности, она автоматически выходила и на новый уровень свободы.


    * * *

    IV


    У Тани давно уже выработался свой подход к решению проблем — не дёргаться, не зацикливаться, не хвататься лихорадочно за первые попавшиеся варианты, не суетиться. А определить для себя веер самых приемлемых решений, приглядеться, спокойно подождать подходящего случая, — а тогда уже действовать решительно, чётко, сочетая импровизацию и сценарные заготовки.

    А случай возникнет обязательно — надо только уметь его увидеть.

    Летом Таню направили на языковую практику в «Интурист». Выбрала она стандартные двухнедельные туры средней престижности — группы по пятнадцать-двадцать штатников, неделя в Ленинграде, неделя по Руси. В Танины обязанности входили экскурсии по городу и окрестностям, присутствие на всех мероприятиях, улаживание конфликтов, ведение расчётов по туру, светское общение, ответы на вопросы — и плотная слежка за туристами на предмет нелояльного, аморального и просто нестандартного поведения. Всё это удивительно напоминало её работу у Шерова, и Таня справлялась блистательно, вызывая удивление и зависть коллег, профессиональных тургидов. Она пасла группу на протяжении тура, встречая её в Пулково и провожая там же. После каждой группы Таня сдавала два отчёта — финансовый и политический, получала зарплату и два-три дня отдыха, после чего в назначенный час приходила в центральный офис на Исаакиевской и отправлялась за новой группой.

    Селили туристов в «Советской», возле Балтийского вокзала. За Таней и её сменщицей Людой был на лето закреплён в той же гостинице номер 808, уютный, одноместный.

    В первый же день работы Таня обратила внимание на молоденьких, хорошо одетых и довольно симпатичных девочек, которые стайками или поодиночке отирались у входа, курили на лавочках в скверике перед гостиницей. Такие же девочки, только посмазливее и понаряднее, попадались и в холле, и в ресторане, и в кафе на этажах. Таня стала запоминать их повадки и лица, приглядываться. Естественно, она с первой минуты поняла, кто это такие, — и у неё начал складываться план. Но прежде надо было кое в чем разобраться и кое-что уточнить.

    Как-то, возвращаясь с группой из Павловска, Таня приметила крепких молодых людей, которые подходили к девочкам, перекидывались какими-то фразами, крепко брали их под локоток и уводили внутрь гостиницы. Таня отвела своё стадо в ресторан, но ужинать не осталась, отправилась в кафе на втором этаже. Там она взяла чашку кофе, села за столик у окна, положила перед собой расчётную книжку и листок бумаги и углубилась в бухгалтерию, изредка поглядывая в окно.

    Минут через пятнадцать из гостиницы почти одновременно выбежали десятка два девочек, молча и поспешно разбрелись, явно в расстроенных чувствах. Ещё через десять минут к входу подъехал автобус без окошек, и те же крепкие молодые люди стали выводить и сажать в него оставшихся девочек. Одни садились понуро и покорно, другие вырывались и что-то доказывали. Автобус отъехал.

    От внимания Тани не ускользнуло, что некоторых особенно стильных и приметных девочек в этот вечер у гостиницы не было. Никого из них она не увидела и внутри. Это подтверждало кое-какие Танины предположения.

    Другая Танина группа состояла из трёх пожилых супружеских пар, одиноких старушек, старичка, двух уродливых перезрелых девиц и Джонни — бородатого разбитного мужичка, коммерсанта из Айовы, который уже в аэропорту начал оказывать Тане усиленные знаки внимания. Таня пошла на контакт, за ужином позволила ему немного порезвиться под столом с её ножкой и даже кивнула, когда он, склонившись к её уху, шёпотом пригласил её после ужина в свой номер на рюмочку мартеля.

    В его номере Таня не спеша и с удовольствием выпила полбокала мягкого и ароматного коньяку, а потом дружески, но твёрдо разъяснила Джонни, что входит в её профессиональные обязанности, а что не входит. На прощание она намекнула ему, что проблема его мужского одиночества при желании вполне разрешима. Расстались они лучшими друзьями. Вечером, когда группа возвратилась из Кировского театра, Джонни подошёл к девушке, курившей у выключенного фонтана, обменялся с ней несколькими фразами и, взяв её под руку, гордо направился в гостиницу. В холле он встретился с Таней. Она подбадривающе подмигнула ему. Девушка была из тех, кто в прошлый раз с плачем выбегал из гостиницы.

    Джонни был откровенен с Таней, и она посоветовала ему не экономить на интимных услугах во избежание дурной болезни, кражи или неприятностей с гостиничной администрацией. И порекомендовала обратить внимание на холлы, кафе, ресторан. Приведя новую подругу в номер, следует сразу же отправить её в душ, а самому подальше припрятать кошелёк, оставив лишь заранее оговорённую сумму.

    Через день, за ужином, Джонни подсел к молоденькой пышной блондинке в роскошном вечернем платье, которая потягивала через соломинку пепси-колу. По пути он оглянулся на Таню. Та еле заметно кивнула — эту блондинку она давно заприметила и даже знала, что её зовут Анджела.

    Джонни вступил с Анджелой в разговор. Минуты через три она встала и плавной походкой покинула ресторан. Джонни допил коктейль, принял от невозмутимого бармена нераспечатанную бутылку «Мартини», расплатился и вышел.

    Таня встала. Пора действовать. Ах, как сладок ты, охотничий азарт!

    Она вышла в холл гостиницы, миновала стойку администрации, улыбнувшись знакомой дежурной, и направилась в дальний конец к телефонам-автоматам.

    Порылась в сумочке, нашла монетку, опустила, набрала номер.

    На стойке администрации оглушительно зазвонил телефон. Дежурная сняла трубку.

    — Старшую, — сухим, начальственным голосом сказала Таня. — Кто у вас там сегодня, Зуева?

    — Д-да, — сказала дежурная. Таня краем глаза увидела, как она, прикрыв ладонью трубку, крикнула:

    — Наталья Семеновна, вас! Возьмите трубочку.

    — Слушаю, — раздалось в трубке через несколько секунд.

    — Северо-западное управление, капитан Медникова, — безапелляционно произнесла Таня. — В двадцать один ноль-ноль силами городского УВД и нашего управления в вашем учреждении проводится оперативное мероприятие. Прошу оповестить персонал, сохранять полное спокойствие и оказывать всяческое содействие…

    — Какое, простите, мероприятие? — спросили на том конце.

    Таня ждала этого вопроса. Она моментально сменила чеканный бюрократический тон на бабски-раздражительный:

    — До чего вы, женщина, непонятливые! Русским языком вам говорят — на блядей облава!

    — Так ведь была уже…

    — То было профилактическое мероприятие Ленинского райотдела, — с прежним металлом в голосе проговорила Таня.

    — А т-теперь? — голос в трубке дрогнул.

    — Полномасштабная операция, — сказала Таня и незаметно нажала на рычаг телефона. Продолжая что-то говорить в трубку, она покосилась в направлении администраторской. Из двери позади стойки вышла представительная, похожая на народного депутата женщина и что-то взволнованно и тихо стала говорить дежурной.

    Этот ход Таня рассчитала во всех подробностях. В сущности, неважно, примут ее звонок за чистую монету или нет. Она внутренне ликовала в предощущении глупых физиономий, когда сообразят, как их провели… Ну, не поверят, начнут выяснять про Северо-западное управление и капитана Медникову — вечер, никого на месте нет… А вдруг правда? А вдруг, сохраняя инкогнито, позвонил и предупредил «наш человек в Гаване», в существовании которого Таня нисколько не сомневалась? Даже если тот, а скорее всего та, на кого в конечном счёте и был рассчитан звонок, решит, что это провокация, она обязательно известит своих девочек — как говорится, лучше перебдеть, чем недобдеть.

    Таня взглянула на часы. Три минуты девятого…

    Звонки по номерам начнутся, скорее всего, через полчаса, чтобы красотки, которые уже при деле, успели хоть что-нибудь заработать… А теперь ей самой надо бы поспешить.

    Подойдя к дверям комнаты Джонни, Таня прислушалась. Шум воды. Это хорошо.

    — Кто? — крикнул по-английски раздражённый голос.

    — о Джонни, это Таня! Срочно! Чрезвычайное происшествие! — крикнула она в ответ.

    — Иду!

    В дверях появился сердитый Джонни, ещё в брюках.

    — Какого чёрта… — начал он.

    Таня вытащила его в коридор и зашептала:

    — Облава! В гостинице полиция и КГБ! Твою девочку посадят в тюрьму, а тебя вышвырнут из страны и сообщат в госдеп!

    — Что-о?! — заревел Джонни. Таня поспешно зажала ему рот рукой.

    — Тише! Доверься мне. Возьми пиджак и деньги, спускайся в бар и посиди там. Я останусь с девочкой, а когда они придут, скажу, что это моя кузина, или ещё что-нибудь. Мне они поверят…

    — Но я… я заплатил вперёд…

    — Не беспокойся. Через полчасика позвонишь снизу в номер, и я скажу, были они или нет. Если всё будет нормально, ты поднимешься. Я уйду, а ты получишь своё. Во второй раз они не заглядывают.

    Джонни облегчённо выдохнул.

    — Таня, я твой должник. Ты только скажи…

    — Потом сочтёмся. Поспеши!

    Через две минуты из ванной вышла распаренная, благоухающая Анджела, обёрнутая в белое махровое полотенце.

    — Джо-онни, — промурлыкала она, обернулась — и застыла в полном изумлении.

    На кровати вместо Джонни она увидела совершенно голую рыжеволосую красотку со смутно знакомым лицом. Та нежно ей улыбалась и шептала:

    — Ну, иди же ко мне, моя сладенькая!

    Таню заносило чёрт знает куда. Она это понимала, но как хотелось приколоть дурёху!

    — А… а Джонни?

    — Он скоро придёт. Мы с Джоником взяли тебя на пару. Сначала я, потом он… Господи, что она несёт?!

    — Я коблих не обслуживаю. — Анджела глянула волчицей.

    Тут Таня побледнела. Знакомое чувство обожгло, как пощёчина. Змеиным шёпотом она произнесла:

    — Не груби, солнышко. Три счётчика. Джоника на пятнашку зарядила?

    — На двадцатку…

    — Грины по три сдаёшь? — решила поломать её Таня.

    — По четыре…

    — Ой, врёшь, сладенькая… Но на первый раз прощаю — такая ты пампушечка! Смотри сюда.

    Рыжая потянулась, достала со столика сумочку и извлекла оттуда четыре хрустящих новеньких пятидесятки.

    — Хороша икебана? Твоя будет — и Джоник добавит, само собой… Теперь иди ко мне, моя богинечка…

    В раже своём готовая на всё, пошла ва-банк, забыв про омерзение, которое только что испытывала от этой шлюшки.

    — Я… я не умею…

    — А тут и уметь ничего не надо. Брось полотенчико, ложись сюда и прикрой глазоньки… Я покажу тебе кусочек рая…

    Телефонный звонок был громким и противным.

    — М-ням, — сказала Анджела, не выпуская из пухлых губ Танину грудь, и махнула свободной рукой — мол, ну его!

    — Возьми трубку, сладенькая, — сказала Таня, чуть отодвигаясь, — наверное, что-нибудь важное.

    Или Джоник.

    Анджела выпустила Танину грудь, поцеловала её в губы и, присев на кровати, взяла трубку.

    — Хэлло! — сказала она. Лицо её тут же изменило выражение. Она слушала внимательно, испуганно, изредка вставляя:

    — Да… да… поняла.

    Бросив трубку, она молча кинулась одеваться.

    — Что случилось, кисонька? — лениво спросила Таня.

    — Одевайся скорее, — взволнованно проговорила Анджела, безуспешно пытаясь натянуть трусики — обе ноги она просунула в одну, как бы это сказать… штанину, и теперь трусики упорно не лезли выше колен.

    — Эй, порвёшь, — предупредила Таня. — В чем дело-то?

    — Менты идут по всем номерам… Большая облава!

    — Ну и что?

    Анджела изумлённо взглянула на безмятежную Таню.

    — Чего ты испугалась, глупенькая? Мы сейчас спокойненько оденемся, сядем за столик, выпьем вина, поболтаем. А шмон придёт — так что с того? Имею я право после трудового дня посидеть с подружкой в собственном номере?

    — Но номер-то не твой!

    — И что? Мы пиджачок Джоника в шкаф повесим, а если спросят, я скажу, что поменялась номерами с туристом — на уличный шум жаловался.

    Видя, что Анджела смотрит по-прежнему встревоженно и удивлённо, Таня пояснила:

    — Я ведь здесь на совершенно законном основании. Работаю в «Интуристе», живу здесь с группой… Ну, наливай, что ли, подруженька, если оделась уже. Или нет, причешись сначала.

    И Таня не спеша стала одеваться.

    Уже сидя за столом и разглядывая на свет бокал с тёмно-красным «мартини», Таня спросила:

    — Кто звонил-то?

    — Мадам, — сказала Анджела и тут же раскашлялась, поперхнувшись.

    — Кто такая, как зовут?

    Таня уже стряхнула с себя наваждение. Голос стал жёстким и требовательным.

    Анджела посмотрела на неё с невыразимой мукой.

    — Так ты легавая?

    — Неужели похожа? — Таня улыбнулась и поняла, что дамочка сломалась.

    — Нет.

    Анджела решительно тряхнула головой; Испугалась. Таня заметила страх, промелькнувший в глазах девушки.

    — Ну вот видишь. А мадам мне нужна по делу. Интересному делу.


    * * *


    Она играла с Анджелой, как кошка с мышонком.

    Розовым мышонком…

    — Ой, расскажи!

    — Попозже. Сначала про мадам.

    — Зовут её Алевтина Сергеевна. Она в верхнем ресторане работает, метрдотелем. Строгая такая, партийная, ни за что не скажешь…

    — И у неё все девочки под началом?

    — Ты что, только самые клёвые! — Анджела самодовольно улыбнулась. — Пятерых я знаю, а других только так — по лицам. Многие по вызову приезжают…

    — Она сейчас работает?

    — Каждый вечер. А что?

    — В общем, я останусь тут Джоника караулить, а ты допивай, сходи к своей Алевтине Сергеевне и скажи ей, что я жду её ровно в одиннадцать в дальнем правом холле второго этажа. Там, где большой аквариум, знаешь?

    — Знаю. А если она не захочет?

    — Тогда скажи ей, что всю телегу насчёт облавы пустила я.

    Анджела посмотрела на Таню с каким-то даже благоговением.

    — Ну, ты даёшь!

    — Не даю, а беру, — уточнила Таня. — Всё, что мне надо. Ну, иди, только обязательно потом возвращайся, а то Джоник расстроится. И денежки не забудь…

    Анджела встала, протянула было руку к лежащим на углу столика деньгам, но на полпути отвела её. — Не возьму, — тихо и хрипловато сказала она. Таня поднялась, подошла к Анджеле, прижала к себе и поцеловала. Языком она раздвинула ей губы и просунула язык глубже в рот. Анджела ответила тем же. Поцелуй получился страстным, но недолгим. Таня разжала объятия и отошла на полшага.

    Неожиданно для себя девица отъехала умом. Это было видно по растерянному виду и блаженным глазкам. Как в народе говорят, попробуешь пальчика — не захочешь мальчика. Взяв со стола салфетку, Таня кинула её Анджеле.

    — Губки оботри, солнышко.

    Пока Анджела вытирала губы и заслезившиеся глаза, Таня вынула из сумочки ещё шесть пятидесяток и добавила их к четырём.

    — Посмотри на меня, — сказала она Анджеле. Та посмотрела.

    — Здесь пять сотен, — продолжила Таня. — Они твои. Купи себе что-нибудь хорошее — от меня. Если не возьмёшь, я обижусь. Это не плата за услугу.

    Анджела кинулась к Тане с объятиями. Та мягко, но решительно отстранила её:

    — Иди. И сделай всё, как я просила. Ради меня. Анджела пошла к дверям. На пороге она остановилась, раскрыла сумочку, достала из неё двадцатидолларовую бумажку и положила на резную консоль.

    — Я не приду, — сказала она. — Не могу сегодня…

    — Понимаю, — сказала Таня. — Ступай. Я навру ему что-нибудь.

    Она не стала дожидаться Джонни. Раз до сих пор не позвонил, значит, нашёл другое развлечение. А если даже и нет — утром можно объясниться.

    Таня вышла из номера и захлопнула дверь. В коридоре, по пути в свой номер, она столкнулась с Джонни. Он шёл в обнимку с двумя пьяными финнами, размахивая ключами. Из кармана у него торчала непочатая литровка «Столичной». Финны тоже были не пустые.

    Джонни тупо уставился на неё, но тут же расплылся в улыбке.

    — О, мисс Танья! — радушно проревел он. — Это мои друзья! Мир-дружба! Пойдёмте с нами, а?

    — В другой раз, Джонни!

    Джонни посмотрел на неё с пьяной обидой, но, моментально забыв о ней, подхватил новых друзей, и все трое, гогоча, двинулись к нему в номер продолжать веселье.

    Таня вошла к себе, захлопнула дверь, направилась в ванну и вымыла лицо тёплой водой с мылом.

    Потом посмотрелась в зеркало.

    — Партийная, говоришь? — пробормотала она. Она не стала подкрашивать губы. Раскрыв стенной шкаф, она сняла с вешалки строгий серый пиджак и юбку к нему. Одевшись, она положила в карман ключ, зажигалку и пачку сигарет, взяла со стола недочитанный английский детектив и, захлопнув дверь, направилась к лифту.

    Таня села на диванчик в холле с аквариумом, раскрыла книжку и стала читать.

    — Таня?

    Таня подняла глаза. Перед ней стояла подтянутая женщина средних лет в строгой гостиничной униформе. Бесцветные волосы уложены в высокую причёску. Узкие, поджатые губы. И ледяные глаза.

    — Да, это я.

    Обе одновременно достали из карманов одинаковые сигареты — длинноствольный «Уинстон» — одновременно протянули друг другу, посмотрели на пачки, и одновременно расхохотались.

    Алевтина Сергеевна плюхнулась на диван рядом с Таней.

    — Ну, рассказывай, темнилка рыжая!

    После нескольких удачных проб деловое сотрудничество стало регулярным. Анджела, ставшая кем-то вроде связной между Таней и Алевтиной Сергеевной, привезла заграничную папку с твёрдыми пластмассовыми корочками. В этой папке было в алфавитном порядке подколото тридцать шесть тонких прозрачных папочек со своего рода «личными делами»: имя или псевдоним, возраст, основные антропометрические характеристики (рост, вес, объём груди, талии, бёдер, длина ноги в шаге, размер одежды и обуви), главные ролевые характеристики («гаврош», «тургеневская девушка», «поэтесса-интеллектуалка», «генеральская жена», «африканская страсть», «невеста-девственница», «вокзальная», «пастушка», «эсерка Каплан», «Снежная королева», «партайгеноссе» и так далее, включая даже «мясника»), любимые позы и виды соитий, индивидуальный прейскурант на основные и дополнительные услуги и телефон диспетчера Оксаны Сергеевны. Это была родная сестра Алевтины, жившая на алименты от мужа — полковника милиции. Таня эту сестру не видела ни разу, хотя по телефону общалась регулярно. В некоторых делах имелись особые отметки типа «храпит», «спиртного не давать!», «забывшись, кусается», «ценности прятать от греха!».

    К каждому делу прилагался стандартный набор цветных фотографий: лицо крупным планом и пять в полный рост — одна в одежде и четыре без оной — вид спереди, вид сзади и две произвольные, наиболее эффектно подчёркивающие искусство фотографа и прелести модели. Потом, когда некоторые фотографии изрядно затрёпывались, Таня придумала делать новые прямо на ранчо. Джабраил, мастер на все руки, наловчился щёлкать девочек не хуже анонимного фотографа Алевтины.

    Этот бесценный альбом Алевтина составила специально для Тани, почувствовав, видимо, что с появлением «темнилки» её собственный бизнес выходит на качественно иной уровень.

    Изучив папку, Таня вынула из неё одно дело — Анджелы, «начинающей актрисы». Его она не станет показывать никаким гостям, а прибережёт для личного пользования.

    Папка лежала прямо в гостиной, и Таня охотно показывала её всем гостям. Они смотрели, как правило, делали свой выбор, вместе с Таней составляли график и приблизительную смету. Потом Таня звонила диспетчеру, оставляла заказ и согласовывала технические детали. Иногда требовалось внести изменения. Скажем, кто-то мог заболеть, влипнуть в неприятность с милицией — такое изредка случалось, — или отправиться с надёжным клиентом в путешествие. Тогда Таня обсуждала изменения с гостем и только после этого делала повторный звонок.

    Девочки добирались автобусом, электричкой или приезжали на такси. Иногда их привозил на «Волге» Джабраил. Сначала безмолвная Женщина отводила их в Танин кабинет, где Таня проводила с ними предварительную беседу о нюансах предстоящей работы и давала на подпись заранее составленный счёт в двух экземплярах. Этот счёт Таня всегда составляла с десятипроцентным люфтом, чтобы сразу пресечь всякие споры и разногласия. И только потом девочки вместе с Таней шли к гостям. Покидая ранчо наутро, а то и через день-два, они забирали с собой один экземпляр счёта, который затем передавался Алевтине, а второй Таня складывала в особую коробочку — Папику к оплате.

    Девочкам гости не платили ничего. Выпрашивать у них что-либо запрещалось категорически под угрозой колоссального штрафа или увольнения — здесь вам не гостиница. Таня об этом даже не напоминала, уповая на доходчивость наставлений Алевтины. И действительно, ни одного такого случая замечено не было. Очень часто гости делали девочкам подарки по собственной инициативе. Это не возбранялось.

    Собственно оплата услуг Таню не касалась совершенно. Некоторые гости оставляли деньги Папику или, в его отсутствие, Джабраилу. В других случаях Папик брал все расходы на себя. Раз в месяц Таня суммировала накопившиеся счета, заносила итог в специальную графу домашнего гроссбуха и показывала Папику или Джабраилу. Джаба приносил соответствующую сумму денег, складывал в портфель и ехал в город, на квартиру диспетчера. Там его ждала Алевтина. Она пересчитывала деньги, сверяла сумму по тем счетам, которые хранились у нее, и забирала деньги, выдавая Джабраилу расписку, которую Джабраил привозил и отдавал Папику. Девочки получали зарплату непосредственно у Алевтины. И никто, кроме Тани и Алевтины, не знал, что пять процентов комиссионных со всей суммы откладывались на счет Тани, и она могла получить их у Алевтины по первому требованию и без всякой расписки.

    Эта схема начала работать в сентябре. Папик узнал о ней в начале августа, когда Таня привезла очередную группу в Москву и в свободный вечер, предварительно созвонившись, приехала к нему на квартиру. Тогда он отмолчался, но судя по тому, что уже в сентябре удвоил ей жалование, а с октября накинул еще, Танину инициативу оценил очень положительно.

    Раз в месяц к Тане приезжала Анджела, но ее визиты на ранчо были преимущественно деловые. Она привозила от Алевтины новые «личные дела», изымала дела уволившихся по состоянию здоровья, семейным обстоятельствам (т. е. удачному выходу замуж, как правило, за иностранца) или, наоборот, в связи с переходом на другую работу (в большинстве случаев, принудительную). Они ужинали с Джабраилом или с гостями, которым Таня представляла Анджелу как свою подругу. Потом, по указанию Тани, Женщина стелила Анджеле постель на диванчике прямо в Таниной спальне. Естественно, как только Женщина закрывала за собой дверь, Анджела перепрыгивала в Танину широкую кровать. Ночь принадлежала только им.

    К особам с нетривиальной половой ориентацией Таня себя не причисляла, и памятная постельная сцена, с которой, собственно, и началось знакомство с Анджелой, была с ее стороны сугубо деловой авантюрой. Ну, и любопытство, конечно — хотелось лично испытать, что это за «розовая любовь», о которой столько читала у Жаклин Сьюзен. Однако теперь Таня была вынуждена признаться себе, что «это дело» оказалось несравненно приятнее и волнительнее, чем стриптизы перед Генералом или игры с Папиком. Главным образом, из-за пьянящего привкуса крайности, недозволенности. До чего же сладко постоянно переступать через грань — а без этого до чего серо и скучно!

    Утром Таня подвозила Анджелу до метро, а сама ехала дальше, в университет. Жизнь была прекрасна и удивительна. Но это ещё прелюдия, цветочки. А ягодки, конечно, впереди.

    Глава четвёртая

    НЕБО В АЛМАЗАХ

    (27 июня 1995)


    Когда неделю назад Иван Павлович вместе с обычными рекламными листовочками вынул из ящика явно нездешнее послание от неведомых Розенов, он был крайне озадачен. Случайная ошибка исключалась — на конверте стоял его адрес и фамилия, которая повторялась и на самой карточке. Всю ночь гадал, что бы это значило, и под утро нашёл единственное относительно достоверное объяснение.

    Как-то ещё в начале зимы в лениздатовском буфете к нему подсел чуть-чуть знакомый молодой литератор по фамилии Дресвистов — Иван Павлович произведений его не читал да и не мог читать, поскольку они нигде ещё не публиковались — и сообщил, что намеревается издавать альманах современной некоммерческой литературы на паях с какой-то международной еврейской организацией. Первый выпуск планируется, естественно, пробным, и никто никаких денег не увидит, зато и за публикацию платить не надо, и во всем мире прочтут, и вообще какая баснословная реклама за бесплатно. Иван Павлович не очень понял, при чём здесь он и какое отношение к евреям имеет сам Дресвистов — юноша облика явно славянского и даже деревенского. Но тот с такой горячностью заговорил о грядущих благах, о поездках, круизах, пальмах, ананасах и международных премиях, что Иван Павлович размяк, повёз Дресвистова к себе на Охту, напоил чайком и отдал ему свой двадцатилетней давности непристроенный рассказ про художника-авангардиста, у которого жена ушла к майору Финансову.

    Рассказ, откровенно говоря, был так себе, хотя с другой стороны, коммерческим его никто назвать не рискнул бы. Дресвистов, человек дела, тиснул рассказ, как и обещал, и даже выдал Ивану Павловичу два экземпляра альманаха — серой тетрадочки в шестьдесят страниц на туалетной бумаге. Представлены в нем были авторы, из США, Израиля, России, Латвии и Украины. Никого из них, кроме себя, Иван Павлович не знал. Вещицы были всё больше какие-то странненькие, так что даже юношеский опыт Ивана Павловича на их фоне поражал зрелостью взгляда и основательностью письма. Должно быть, кто-то там, за бугром, скорее всего, этот самый Розен, прочёл-таки это нелепое издание и, выделив нечто, не лишённое таланта, решил побеседовать с молодым автором и даже чем-нибудь М поддержать. Неплохо бы материально, конечно, но на это Иван Павлович особо не рассчитывал. Вот я если бы он был юношей или евреем… Однако ни закрашиватъ седину, ни надевать на шею магендовид Иван Павлович не собирался. Несолидно для русского писателя! Вот побеседовать — отчего бы не побеседовать? На всякий случай Иван Павлович заблаговременно положил в сумку «представительский набору, два номера «Искусства кино» с его статьями (в примечаниях упоминались и сценарии И. П. Ларина), затрёпанную книжечку «Участковый Тарасова», сборник «Рассказы ленинградских писателей 1983 года» и самое кассовое своё произведение — повесть «Падлам», опубликованную шесть лет назад в «Неве», тут же экранизированную (продюсер оказался жуликом, фильма так никто и не увидел, а Иван Павлович получил только грошовый аванс и много попорченных нервов), и выдержавшую с тех пор три переиздания. Подумав, он присовокупил несколько небольших рукописей — стихи, мистическую мелодраму «Коридор зеркала», фрагменты начатого во студенчестве и оставшегося незаконченным романа «Поступь слонам». Это на случай, если речь пойдёт о высоком искусстве.

    Перепроверив содержимое сумки, Иван Павлович сунул в карман ключи и пачку «Беломора» и вышел из квартиры.

    На Заневском бодрость оставила его. Захотелось обратно, на тахту, к телевизору. Начинался рабочий день, на остановках толпились люди, другие спешили на площадь, к метро. Иван Павлович закурил и двинулся туда же, но не на метро, а дальше, к мосту.

    С каждым шагом чуть-чуть прибывали силы. На мост он ступил уже выпрямившись, твёрдым шагом, а с моста сходил уже чуть не вприпрыжку. По Неве гулял свежий ветерок, погожее утро улыбалось.

    Где-то возле Полтавской он почувствовал, что устаёт, что путь впереди неблизкий и часть его можно бы и проехать. Он втиснулся в подошедший троллейбус, некоторое время притирался, стараясь поудобнее разместиться в объёме, выпавшем на его долю, и лишь затем смог обратить внимание и взор на окружающее.

    За окном плыл Невский, неузнаваемо изменившийся за последние годы — и особенно на уровне первых этажей, что, собственно, и мог видеть притиснутый к компостеру Иван Павлович. Новые вывески, новые лавки, кафе, новые люди, не очень понятные Ивану Павловичу… Впрочем, попадались и другие, из его времени — а в троллейбусе и вовсе ехали только такие. Троллейбус — это вообще вне перемен в течение жизни, это для каждого — постоянное. У кого-то состарилась мама, дети подросли и разлетелись в дальние края, внуки народились, зять десять лет деньги копил, да так квартиру и не купил, брата убили в Цхинвале, племянник женился и развестись успел, и снова жениться… а троллейбус всё катит, как в шестидесятые, в семидесятые, в восьмидесятые — те же маршруты, та же публика, те же контролёры. Меняется лишь плата за проезд.

    У Литейного люди схлынули у передних дверей, и на секунду, пока не зашли новые пассажиры, там стало свободно, даже пусто. Взгляд Ивана Павловича упал на открывшуюся заднюю стенку водительской кабины — и он вдруг вскрикнул. Стоявшие рядом взглянули удивлённо и встревоженно, дружно отодвинулись на шажок. Но ему не было до них никакого дела…

    То ли водитель — или его напарник — был большим эстетом и любителем недавней старины, то ли наоборот, нисколько не интересовался художественным оформлением кабины и сохранил его в том виде, в каком получил от предшественника, — это ведь неважно. В любом случае прямо на Ивана Павловича с так хорошо знакомого ему, чуть выцветшего календаря пятнадцатилетней давности смотрели те самые, неповторимые, бездонные, получившиеся на фото аквамариновыми глаза. Из прошлого обращалось к нему лицо с нежным овалом, пухлые, чуть приоткрытые губы, слегка вьющиеся чёрные волосы. Сомнения не оставалось — это была она. Она… Всё то немногое, что осталось в этой жизни, отдал бы, лишь бы не знать этого лица, не видеть никогда, не вспоминать — или же иметь перед глазами каждый день и час — но живое, любящее, любимое…

    Он рванулся к выходу, но поднимающиеся в троллейбус люди затолкали его обратно с обычными в таких случаях репликами:

    — Спать меньше надо!

    — Ишь, залил глаза с утра пораньше!

    И далее в том же духе. Иван Павлович не реагировал, будто и не слышал, лишь сгорбился весь и упорно выворачивался спиной к кабине. Возле «Елисеевского» он сошёл и, не разбирая дороги, засеменил прочь — куда угодно, забыв обо всём, лишь бы подальше от этого троллейбуса, от старого календаря, от этой мучительной красоты и мучительных воспоминаний…

    …Если бы он очнулся на несколько секунд позже, катастрофа была бы неизбежна. Первым пришло осознание вкрадчивого женского голоса:

    — Сто пятьдесят и?..

    — Извините, — срывающимся голосом пролепетал Иван Павлович. — Я передумал. Мне, пожалуйста, кофе и… стакан пепси-колы.

    Буфетчица безропотно налила требуемое и молча вынула из кулака Ивана Павловича деньги. Зажав в дрожащих руках чашку и стакан, Иван Павлович двинулся к дальнему столику. Тяжёлая сумка соскользнула с плеча и повисла на локте. Иван Павлович поставил кофе и пепси на стол, плюхнул сумку под стол и тяжело опустился в кресло.

    Надо же! Надо же! А впрочем, календарь тогда нашлёпали миллионным тиражом, и ничего, в сущности, нет сверхъестественного, что… Ладно, будем считать, что ничего не было, что всё как всегда. Только вот руки дрожат…

    Часы над стойкой показывали самое начало десятого. От угла Большого и Второй линии, где он сейчас находился, оставалось пройти весь Васильевский остров. Времени более чем достаточно. Идти медленно, дышать поглубже, не думать о… Но как не думать, когда стоит лишь закрыть глаза, и лицо с этого календаря светится на изнанке век! Всё. Всё. Довольно.

    Иван Павлович нарочито медленно допил кофе и поднялся…

    (1976)


    * * *

    I


    Проводив глазами Павла, оттаскивающего на перрон последнюю коробку, Таня села в машину и завела мотор. Надо было спешить. Папик особо подчеркнул, чтобы сегодня к ужину не опаздывала — можно подумать, у неё есть обыкновение опаздывать! А по дороге надо забрать билеты для Розен-кранца, засвидетельствовать почтение Терентию Ермолаевичу из Охотничьего треста, договориться с ним насчёт вертолёта для большого волчьего поля, уточнить день, потом забросить мамочке Адочке голландский стиральный порошок…

    Таня ехала по заснеженному городу, и мысль её непрестанно возвращалась к Павлу. Поди же ты — заскочила случайно в факультетский буфет, увидела его, и чуть ноги не подкосились. Почудилось, будто это Генерал. Со спины та же крепкая, поджарая фигура стайера, тот же стриженый тёмно-русый затылок, а когда он начал разворачиваться и показал профиль, сходство сделалось совсем полным. Однако анфас это был совсем другой человек — чертами вроде и похож на Генерала, разве что лоб повыше, но выражение, тональность лица… И всё-таки где-то она видела это лицо, определённо видела. И только когда подошёл Ванечка Ларин, сначала к ней, а потом и к тому парню, Таня определённо вспомнила: Павлик Чернов, Поль, брат Никиткиной одноклассницы Леночки Черновой, которую все звали Ёлкой, признанный предводитель «мушкетёров» — тех же Никитки, Ванечки Ларина, Ёлки и примкнувшего к ним Леньки Рафаловича, Елкиного Ромео… Надо же, какой стал — вылитый Марлон Брандо в молодости, брутальный персонаж. Наверное, девочки направо и налево штабелями падают…

    В свою компанию Никита её не приглашал. Интереса к «мушкетёрам» Таня брату не показывала никогда, но тянулась всей душой в их благородный круг. Однако братец был ревнив, и Таня понимала, что её туда он не допустит.

    Павел же всегда был особенный. Наслышанная о нем ещё в школе, она в его присутствии приосанивалась, повышала голос, чтобы заметил. Потом, из-за Генерала, и думать забыла. И вот надо же, встретились…

    Очень хорошо, что рядом с ними тогда оказался Ванечка, собрат-филолог. Таня была, пожалуй, единственной из признанных факультетских красавиц, которая не только не убегала, завидев Ларина, но и вполне дружески с ним общалась. Объяснение тому было простое: любовью к ней Ванечка переболел ещё в школе и теперь держался с ней настолько спокойно, будто она в его глазах утратила не только красоту, но и половые признаки вообще. Для него она была «сестрёнка настоящая», поскольку всегда одалживала на бутылочку-Другую, а долга никогда не спрашивала.

    Как-то раз, уже изрядно под газом, он выцыганил у неё целый червонец и в приливе чувств назвал её «братком». Таня притворно нахмурилась и отвела руку с червонцем в сторону.

    — Да ты, Ларин, уже назюзюканный сверх меры. Какая я тебе «браток»?!

    — Настоящий! Сестрёнка-то, даже самая клёвая, больше трехи не даст.

    Таня рассмеялась и подарила Ванечке второй червонец, призовой.

    И вот теперь это чудо в перьях женится, а Павел специально заехал за ним на факультет, чтобы отовариться к свадьбе в обкомовском распределителе и отвезти продукты на черновскую дачу, где, собственно, и будет гулянка. Не её, конечно, дело, но лично она таким, как этот Ванечка, вообще запретила бы жениться. Ох, и нахлебается с ним его будущая жена, как её… Татьяна. Тёзка.

    Иное дело Павел… Хоть времени у неё было впритирку, неожиданно для самой себя предложила подбросить их до распределителя, а потом и до Финляндского. Хотелось ещё хоть полчасика побыть с ним рядом… Теперь она с ним на равных. Не сомневалась, что сейчас-то уж он её заметил. Волнение накатило легко и приятно. «Чистый он, как прозрачный, — подумала Таня. Захотелось умыться самой, вывернуть себя наизнанку, ополоснуть в прохладных струях дождя и ни о чем не помнить, не думать. Всё забыть. Что было и что будет. Сейчас, через час, к вечерочку, поздней ночкой…

    Поставив машину в гараж, Таня побежала в подвал под циркулярный душ. В шкафчике, где она держала шапочку и полотенце, её ждала записка. «22.30. № З». Таня прочла, вздохнула и встала под душ. Сегодня Папику хочется любви…

    Ужин она организовала так, чтобы сытые и умиротворённые гости начали часам к десяти позёвывать и искать повода удалиться на покой. Что ж, покой так покой. Не считаться с волей гостя — не в правилах этого дома. Пожелав всем спокойной ночи, Таня зашла к себе, переоделась в халат и тихо спустилась в подвальный этаж, где были оборудованы душевая и сауна. В предбаннике она сразу жб подошла к особому вишнёвого дерева шкафчику, в котором находились наряды весьма своеобычные.

    Таня отобрала из них те, которые соответствовали «номеру три»…

    Посреди выложенной голубой кафельной плиткой комнаты на биде восседал Шеров в разодранной телогрейке и немереных линялых ситцевых трусах, спущенных на колени. Под белой задницей журчала вода. Таня подошла к нему, упёрла руки в бока и заорала благим голосом:

    — Ты чё расселся, дармоед!

    — Ну шо ты, любонька, хай подымаешь? — Изо рта разило крутым перегаром.

    — Нажрался, кобелина!

    Ей хотелось расхохотаться, но это не входило в условия. Попервой, едва захихикав, она получила такую отповедь, что помнила каждое его слово. Хоть и казался тогда пьяным, на деле было всё не так. Науку эту усвоила, но и обиды своей не забыла.

    — Лапушка… — осоловело заплетался языком босс. — Иди что покажу… Она подошла ближе.

    — Чё ты показать-то можешь?

    — А ты?

    Руки его развязали штрипки на байковом халате больничного покроя. Халатик распахнулся, открыв глухой блёкло-розовый бюстгальтер, прячущий Танину грудь. Застёжки из белых пуговиц. Простёган белой суровой ниткой. Длинные салатного цвета панталоны были ей совсем не по размеру. Болтались чуть не до колен. В таком обличье можно увидеть старую торговку на одесском пляже, которая одновременно работает и загорает. Бельё фирмы «Сто лет Коминтерну». Шерова же это чрезвычайно возбудило.

    — У-у, кобель!.. — сокрушённо покачала головй на это зрелище Таня и, нагнувшись пониже, медленно закрутила кран биде. Босс с размаху, по-хозяйски, шлёпнул её по заду.

    — Тьфу ты, лошак скаженный! — сплюнула она и, прихватив шланг, тонкой струйкой воды остудила его плоть.

    Папик затрясся, сполз на пол. Взяв шефа под мышки, Таня поволокла его на выход,

    На этом её роль заканчивалась: кульминировать Папик предпочитал в одиночку. Так что любовь получалась стерильная, можно сказать, целомудренная. Другой Вадим Ахметович не признавал. Надо полагать, смолоду приучился, используя его же выражение, «минимизировать негативные последствия». Как то дети, дурные болезни, лишние эмоциональные и материальные обязательства, душевный дискомфорт и пустую трату времени. Теперь по-настоящему уже и не может, наверное, да и не хочет, привык. А что — весело и необременительно, и можно отыгрывать роли, на которые в жизни ни за что не подписался бы. Таню же такое положение вещей устраивало идеально…

    Через минут двадцать, совершенно трезвый, он варил ей кофе, как истый дамский угодник после интимной близости.

    — Папик, я замуж хочу, — неожиданно для себя сказала Таня.

    Шеров выпрямился и вопросительно пocмотpeл на неё.

    — Замуж вообще или замуж конкретно?

    — Замуж конкретно.

    — М-да, — сказал он. — Не ожидал, хотя ситуация классическая. Что ж, отвечу тоже по классике: «Когда бы жизнь семейным кругом я ограничить захотел…»

    Таня с улыбкой поцеловала Шерова в лоб. Ну и самоуверенность!

    — Папик, милый, ты-то тут при чём?

    — Тогда кто же?

    Она рассказала ему всё то немногое, что знала про Павла.

    — Да, — сказал он, немного подумав. — Неожиданно, но очень перспективно. Сын того самого Чернова, обкомовского? Ты уверена?

    — Господи, да я ж у них в доме бывала. Давно, правда.

    — А осилишь?

    — Или! — Таня весело подмигнула.

    — Чем, говоришь, он занимается?

    — Павел? Камнями какими-то. Геолог. Могу разузнать поточнее.

    — Разузнай, пожалуйста… А вообще так у нас с тобой получается: замысел твой я одобряю, но отпустить тебя в ближайший год-два не могу. Ты мне здесь нужнее.

    — Возьми замену.

    — Кого?

    — Анджелу, например. Шеров поморщился.

    — Это после тебя-то?.. Хотя некоторые задатки в ней есть… Что ж, начинай потихонечку вводить в курс дела. Я через годик проэкзаменую, и если справится — отпущу тебя.

    — А если его за этот год у меня уведут?

    — Это уже твои проблемы. Постараешься — не уведут.


    * * *

    II


    Направленность научных изысканий Павла Дмитриевича Чернова определилась благодаря случаю, совершенно анекдотическому.

    Он тогда только что закончил университет и работал на ставке «мнс-бс-бз» (младший научный сотрудник без степени и без звания) в лаборатории, возглавляемой молодым доктором наук Кухаренко. Лаборатория занималась физическими характеристиками промышленных минералов и была загружена множеством заказов от самых различных ведомств. Работы было невпроворот, графики жёсткие, зарплата мизерная, но Павла всё это устраивало — живя в доме, мягко говоря, обеспеченном и не собираясь пока что обзаводиться собственной семьёй, материальных забот он не ведал, да и потребности его были невелики. Работая у Кухаренко, он набирался бесценного опыта, создавал прекрасный задел на будущее — и ещё ему очень нравилось то, что лаборатория относилась к числу очень немногих советских научных учреждений, где действовал только «гамбургский счёт». Здесь не задерживались ни дураки, ни имитаторы кипучей деятельности, мастера завиральных планов и блистательных отчётов, ни те, кто стремился выдвинуться в науке за счёт активной работы по линии месткома или парткома, связей или личного обаяния, ни «местоимения» — люди, замордованные жизнью, распростившиеся со своим профессиональным достоинством или изначально его не имевшие и приходящие на работу только просиживать штаны. Таким здесь очень быстро становилось неуютно, и они спешили подыскать себе какое-нибудь менее обременительное местечко. Не менее важным для Павла было и другое обстоятельство: в лаборатории не придавалось абсолютно никакого значения тому, что он сын «того самого» Чернова. Как-то раз он вышел в коридор покурить и наткнулся на Кухаренко. Вид у шефа был сердитый и озабоченный.

    — Вот что, Чернов, — сказал Кухаренко, — мне только что звонили из АХУ, к ним поступили шайбы, которые мы заказывали ещё в прошлом квартале. Паньшин в командировке, лаборант загрипповал. Так что придётся тебе съездить, получить по накладной. Срочно.

    Стеклянные шайбы для электронной микроскопии были предметом дефицитнейшим, и Павел знал, что получить их надо обязательно сегодня. Он тут же надел пальто и отправился на трамвай.

    По пути в АХУ — Административно-хозяйственное управление Академии наук — он заглянул в гастроном и купил две бутылки портвейна. При общении с хозяйственниками это могло очень пригодиться. Такого рода операции он проводил, пересиливая колоссальное внутреннее отвращение, и смирял себя лишь тем соображением, что от его чистоплюйства может пострадать важное дело.

    Выстояв очередь в отделе снабжения, Павел сунул в окошко свою накладную.

    — Гражданин, вы что, с Луны свалились? — спросила раздражённая тётя в окошке.

    — Это что-то меняет? — в свою очередь спросил Павел. — Мне бы шайбы получить…

    — Как идиоты, честное слово! И каждому надо объяснять! — взбеленилась тётя и добавила фразу, ставшую девизом советского сервиса:

    — Вас много, а я одна!

    Павел только усмехнулся. Хамство такого рода — так сказать, функциональное — давно уже не вызывало в нем ничего, кроме жалости к хаму.

    — Если угодно, считайте меня идиотом, — сказал он. — Только объясните, что здесь не так.

    — А то не так, что с января месяца мы принимаем заявки только с отметкой нашего ВЦ! — пролаяла тётка.

    — М-да, — задумчиво сказал Павел. — И последний вопрос: что такое ВЦ?

    — Ну точно, идиот, — констатировала тётка. — ВЦ — это вычислительный центр.

    — Понял. И зачем это надо?

    Тётка всплеснула руками.

    — Да накладную же обсчитать! Финансовый документ!

    И в сердцах захлопнула окошко.

    Павел отошёл, развернул накладную, прочитал и расхохотался. Там было написано: «Шайба стеклянная стандартная, Д — 28 мм, 100 шт. Цена 1 шт. 1 р.

    Итого 100 (сто) рублей 00 коп.».

    Он было сунулся обратно в окошко, но передумал. Эта тётя вряд ли поверит, что сто на один можно умножить без машины.

    Где находится ВЦ, Павел узнал без труда, зато на сами поиски ушло без малого полчаса. Павел мотался по извилистым коридорам старого здания, где для того, чтобы попасть в желанный полуподвал, нужно было, пройдя полверсты с тремя поворотами по первому этажу, подняться на третий, спуститься на первый с другого конца, повернуть обратно, свернуть в восьмой коридор налево, спуститься в подвал, пройти до двери с надписью «Посторонним вход воспрещён» и подняться на полэтажа.

    Оказавшись у двери с красной табличкой «ВЦ АН», из-за которой слышалось зловещее гудение, Павел постучал. Никакого ответа. Он постучал ещё и ещё раз. Никого. Он дёрнул за ручку и вошёл.

    Взору его открылась картина чуть не инфернальная. В удушливой смрадной жаре по обе стороны в бесконечность уходили громадные, до потолка панели с бесчисленными кнопками, индикаторами и мерцающими разными цветами огромными электронными лампами. Панели дрожали, скрипели, визжали, внутри что-то гудело, ухало и стрекотало. Где-то вдали послышался лёгкий взрыв и звон разбитого стекла. Одна из панелей мигнула и погасла. Последовал громкий страдальческий стон:

    — Опять! Ну сколько можно!..

    Промелькнула тень в развевающемся халате, послышались звуки какой-то возни, неотчётливое, но явно нецензурное бормотание. Что-то треснуло, из-за поворота вылетел сноп искр вместе с обрывком громкой фразы:

    — …твою мать! Ну и хрен с тобой! Потом наступила относительная тишина. Павел подал голос:

    — Эй!

    — Кого ещё там черти носят?!

    Прямо на Павла нёсся высокий очкарик с всклокоченной бородой в мокром рабочем халате. Когда очкарик приблизился, Павел увидел красные, воспалённые глаза и ощутил характерный алкогольный, точнее, похмельный выхлоп.

    — Ну что за мандрапа-пупа? — крикнул встрёпанный очкарик.

    — Да вот, — Павел протянул накладную. — Снабженцы к тебе послали. Поставь отметочку.

    Очкарик обалдело посмотрел на Павла и выразительно покрутил пальцем у виска.

    — Ты что, чувак, с дерева упал?

    — С Луны свалился, — сказал Павел, вспомнив разговор с тёткой из отдела снабжения.

    — Оно и видно, — сказал встрёпанный более спокойным тоном. — У нас очередь на машинное время знаешь какая… В общем, иди откуда пришёл…

    — Вот как? — Павел посмотрел на собеседника особым «удавьим» взглядом, который в критических ситуациях получался у него не хуже, чем у отца. Научиться такому взгляду невозможно; Павел его унаследовал.

    Очкарик заметно смутился.

    — Да я не в том смысле… Иди обратно в отдел снабжения. Там в сорок пятом кабинете есть такой Филимон Лукич. Оставь у него бумажку, недели через три отметочка будет…

    — Когда? — недоверчиво спросил Павел.

    — Ну, может, через две. Раньше никак нельзя. Как нам тут БЭСМы поставили, эти ахушники окончательно аху — я извиняюсь — ели. Всё своё говно шлют нам на обработку, а у нас по институтам загрузочка будь здоров, и своя тематика имеется… Работаем в три смены, машины не выключаем сутками, пропади они!

    И он в сердцах пнул по ближайшей железной панели.

    — За что ж так-то? — спросил Павел.

    — А ты знаешь, что это за хренотень? — злобно спросил очкарик. — Сплошная кибернетика с математикой, а сокращённо — кебенематика! Одних ламп тысячи три, значит, раз в два дня, по теорверу, одна из них даёт дуба. И стоп машина. Запускай программу по новой. А если она длинная — значит ещё сутки долой, это как минимум… Короче, ты меня понял. Дуй к Лукичу и раньше двадцать пятого не приходи…

    Павел вздохнул. Он знал, что не только к двадцать пятому, но и к завтрашнему дню на складе не останется ни единой шайбы.

    — Слушай ты, пень, — беззлобно сказал он, протягивая бумажку. — Вникни в содержание, сделай, что надо, а за мной не заржавеет.

    Он расстегнул портфель и показал горлышко бутылки. Взъерошенный математик взял бумагу, не сводя глаз с портфеля.

    — Ты не сюда смотри, ты туда смотри, — сказал Павел, грозя пальцем.

    Очкарик, нахмурив лоб, стал изучать бумагу.

    Потом он тряхнул головой, хихикнул, убежал куда-то вместе с накладной и через минуту вернулся.

    — Вот тебе штамп. Иди получай свои хреновины. А я сейчас программу на твою заявочку составлю. Запущу вне очереди, чтоб никто не придрался…

    — Зачем?

    — Должна ж быть перфокарта и распечатка с машины. Для отчёта. Мы с ней на пару шустро работаем. Часика за три справимся.

    — Сто на один умножить? За три часа?

    — Ага, и получить девяносто девять и три в периоде. Принцип цепей. Техника, что ж ты хочешь?

    — Я? Хочу технику потолковей… В общем, я пошёл шайбы выколачивать, а на днях, если позволишь, загляну к тебе. Что-то меня твоё хозяйство заинтересовало. Держи гонорар…

    Через два часа, собрав пять требуемых подписей, Павел стоял перед кладовщиком, который придирчиво изучал накладную.

    — Непорядок, — сказал наконец кладовщик. — Вот тут не по форме. И тут: «За Сметанина Коммод».

    — Сметанин в отпуске, — сказал Павел, успевший поднабраться кое-каких сведений.

    — Не знаю, не знаю, — заявил кладовщик. — Мне не докладывались.

    — У меня и другой документ есть, — сказал Павел и вытащил вторую бутылку.

    Так он заполучил дефицитные шайбы, знакомство с программистом Шурой Неприятных и тему для серьёзных размышлений…

    Потом Павел занимался своей текущей работой, Другими делами, но исподволь всё возвращался к сцене в вычислительном центре, вспоминал собственные слова: «Хочу технику потолковее». То он ловил себя на том, что смотрит на физические свойства разных минералов с позиции того, нельзя ли их каким-то образом использовать в микросхемах или в чем-то подобном, чем можно заменить вакуумные лампы, то вдруг, гуляя по парку, с удивлением слышал собственный голос, повторяющий:

    «Может, не кремний, не металлы а, скажем, углерод». Однажды ему приснилось, что он раскрывает толстую книгу, на переплёте которой написано:

    «Сверхпроводимость».

    Постепенно эти разрозненные сигнальчики свелись в некую предварительную гипотезу. Павел обложился специальной литературой, кое-что просчитал, прикинул. Гипотеза стала обретать чёткость.

    Весной он подал. документы в аспирантуру — почему-то Горного института. Летом, во время отпуска, он увязался в экспедицию, проводимую одним из заказчиков лаборатории Кухаренко по кимберлитовым брекчиям Якутии.

    Его потянуло на алмазы. Коллеги недоумевали: предмет, невероятно притягательный для обывателя, но для серьёзного учёного — очень так себе.

    Получив заявление Павла об увольнении, Кухаренко вызвал его на ковёр. Разговор в кабинете продолжался четыре часа, потом они вместе вышли на улицу и незаметно отмахали полгорода, споря, махая руками, вворачивая в беседу такие термины, что прохожие озирались на них с некоторой опаской — уж не с Пряжки ли сбежали милостивые государи?

    Прощаясь возле Витебского вокзала, Кухаренко сказал:

    — На мой взгляд, ваши шансы на успех примерно один к четырём. Я бы на такое соотношение не пошёл. Вы, судя по всему — другое дело. Дерзайте.

    И крепко пожал Павлу руку.

    Вступительные в аспирантуру Павел сдал легко, почти незаметно для себя. На новом месте его вновь обдало позабытым душком, липким и неприятным: его вновь воспринимали исключительно как сына «того самого» Чернова. Противно, конечно, но по большому счёту не так уж важно — людей, так его воспринимавших, он уважать не мог, а стоит ли брать в голову, как тебя воспринимают те, которых ты не уважаешь? Более того, этот нюансик даже помог ему — он в мгновение ока обзавёлся идеальным научным руководителем. То был седовласый почтенный академик, всё время которого уходило на всяческие симпозиумы, президиумы, коллегии и, эпизодически, на собственно науку. Своим аспирантам он предоставлял полную свободу, ничего им не навязывал, работ их не читал. Защищались у него все — тупицам «помогали» подчинённые академику научные работники.

    По этой же причине у Павла там не появилось новых друзей, даже приятелей, за одним, пожалуй, исключением. Здесь был случай даже забавный — Малыхин, комсомольский вожак откуда-то с Урала, явно рвался зацепиться за город и за институт, сделать хорошую карьеру. Он с первых дней начал обхаживать Павла, набиваясь ему в друзья. Это было так очевидно, так наивно и простодушно, что Павлу сделалось даже смешно — и он чуть-чуть допустил к себе Малыхина и изредка захаживал к нему в общежитие перекинуться в картишки или выпить винца и послушать малыхинские излияния по части организации безоблачного будущего. Первый раз это было накануне Нового года, второй раз — в конце февраля, через месяц после исторической свадьбы Ванечки Ларина у них на даче.

    Ещё студентом этот Малыхин каждое лето наведывался на разработки уральских самоцветов, чемоданами вывозил оттуда яшму, орлец, малахит, реализуя их здесь по каким-то своим каналам и получая неплохой приварок к стипендии. Потом у него вышла какая-то неприятность, и с очередных гастролей он вернулся с пустым чемоданом и побитой рожей. Впрочем, унывал он недолго, распродал оставшийся запасец и переключился на другой регион. Взяв себе тему по памирской хрусталеносной зоне, он свёл знакомство с ребятами из душанбинского треста «Самоцветы» и уже два лета выезжал туда в поля. Таким образом он убивал сразу двух зайцев — набирал научный материал и разживался материалом для коммерции. На смену уральским камням пришли лалы, турмалины, топазы, благородная шпинель и гранаты.

    Во время второго визита Павла, как раз, в день стипендии, Малыхин с гордостью слегка подвыпившего человека продемонстрировал ему свою действительно небезынтересную коллекцию. Был среди них один не очень броский камешек, голубой, мутноватый, с трещинками, при виде которого у Павла участился пульс. Он сразу понял, что это за камень, но для проверки легонько провёл им по другим камням, по лежавшему рядом стальному ножу. Алмаз.

    Тот алмаз, который Павел держал в руках, явно относился к числу технических и в ювелирном смысле ничего ценного собой не представлял. Но ювелирные достоинства интересовали Павла в последнюю очередь. Цвет! Изменение цвета, как правило, показывает наличие, пусть самое ничтожное, какой-то примеси. А это может дать самое неожиданное изменение физических характеристик. В том числе и тех, которые больше всего интересовали Павла.

    — Ну что? — самодовольно спросил Малыхин. — Понравился алмазик?

    — Занятная штучка, — ответил Павел со всей небрежностью, которую мог осилить. — Тоже оттуда?

    — Ага, — сказал Малыхин. — Прихватил из любопытства.

    — Одолжишь покрутить? — тем же тоном спросил Павел.

    — Зачем одалживать? Дар-рю! — великодушно заявил Малыхин. — У меня таких ещё штук несколько. Хоть все бери. Русскому человеку для друга ничего не жаль.

    — Ну я не именинник и не девица, чтоб мне подарки делать, — сказал Павел. — Ты коньячок употребляешь?

    — Я-то? — Малыхин лукаво усмехнулся. — Хороший, под хорошую закусочку, с хорошим человеком. Павел вздохнул.

    — Ладно, — сказал он. — Одевайся. Что тут поблизости есть из приличного? «Фрегат»? «Лукоморье» ?

    Малыхин сморщился.

    — О чём ты говоришь? Какое, к чертям, «Лукоморье»? Сейчас ловим тачку, я тебя в такое место отвезу — закачаешься!

    — В какое?

    — Увидишь. Как говорится, бензин ваш — идеи наши. Если только сегодня Петрович у дверей — мы увидим небо в алмазах…

    В ресторанах Павел бывал нечасто. Несколько раз в студенческие годы, отметить конец сессии или начало учебного года, потом на паре банкетов по разным поводам, на свадьбе у приятеля — и всё. Это была не его стихия. Зато Малыхин чувствовал себя, как рыба в воде. Петрович, оказавшийся на службе, мгновенно распахнул перед ним дверь, кинув в очередь алчущих:

    — У товарищей заказано!

    За это Малыхин что-то сунул в выставленную ладошку, и они с немного смущённым Павлом прошествовали в гардероб и далее в зал, встретивший их раскатом балалаек, звоном посуды и нестройным гулом голосов.

    — А-ля рюс. Уважаю! — сказал Малыхин, садясь за свободный столик. Несмотря на очередь за дверями, таких столиков было довольно много.

    Они заказали коньяку, салат, осетрины на вертеле. Малыхин продолжал что-то говорить, но Павел не слушал его. Ему стало скучно. В немилом месте, с немилым человеком, под немилую музыку… «Я готов отдать весь «а-ля рюс», особенно в ресторанном варианте, за…» — неожиданно подумал он. За что же? Ну, хотя бы за «Полёт валькирий».

    — Павел? Вот не ожидала…

    Милей этого голоса в природе быть не могло. Он поднял голову, и глаза подтвердили: она.

    С той встречи в январе он не виделся с Таней Захаржевской, но образ её преследовал его весь месяц, возникая, по большей части, неожиданно, в те минуты, когда он вовсе не думал о ней.

    Несколько раз ему виделся один и тот же сон: он катит с высокой крутой горы, лыжи легко и уверенно несут его, скорость нарастает, ему жутко и весело. А впереди и внизу маячит её зимняя джинсовая куртка, а над курткой — копна медных волос. Она не оборачивается, но знает, что он сзади, и машет ему палкой, зовя за собой. Он отталкивается сильней, всё набирает скорость, но расстояние не уменьшается, и всё не кончается склон. Наконец он отрывается от поверхности и летит, летит — сначала вверх, а потом вниз. Ниже, ниже и быстрее. Тает свет, и перед ним распахивается густеющая чернота, в которой всё ярче светятся её волосы. «Обернись же, посмотри на меня!» — без слов молит он. И вот она поворачивается, и золотое, нестерпимо яркое сияние её глаз ослепляет его. Он вскрикивает — и просыпается…

    Он ругал себя, что в тот раз не договорился с нею о встрече, не узнал, как можно разыскать её. Один раз он позвонил на квартиру Захаржевских и спросил Таню. Подошла её мать, сказала, что Таня там почти не бывает, и поинтересовалась, кто спрашивает и что передать. Отчего-то Павел смутился, как школьник.

    — Я вообще-то Никиту разыскиваю, — сказал он, представившись. — Потерял, понимаете, его московские координаты. Вы не подскажете, как с ним связаться?

    Ещё прежде, на каникулах, он несколько раз пытался вывести Ника на разговор о Тане — исподволь, как бы в развитие какой-нибудь другой темы. Ему очень не хотелось раскрывать перед Таниным братцем свою в ней заинтересованность.

    Ник, обычно такой словоохотливый, отмалчивался либо ограничивался короткими, туманными и совсем не добрыми намёками, что побуждало Павла незамедлительно сменить тему.

    Ванечка Ларин, напротив, охотно говорил о Тане, к которой относился с явной симпатией. Но, как выяснилось, знал он о ней немногим больше Павла, да и не особо интересовался — у него была своя Таня. И какая!.. С тех пор как молодожёны уехали с дачи в Солнечном, Павел с ними больше не встречался. Всё не получалось…

    — Да вот, приятель затащил, — сказал он, как бы оправдываясь и указывая на Малыхина. Тот сидел, радостно вытаращив глаза.

    — Меня, можно сказать, тоже, — с улыбкой сказала Таня. — Перебирайтесь за наш столик. А то там такая тоска.

    Она щёлкнула пальцами и бросила подошедшему официанту:

    — Их заказ принесите вон на тот столик. Туда же ещё один стул.

    Малыхин с Павлом послушно двинулись вслед за её шуршащим вечерним платьем к угловому столику, за которым сидели сухопарый средних лет гражданин с козлиной бородкой и хорошенькая пухлая блондинка чуть постарше Тани, с кукольным курносым личиком и алым капризным ртом. Таня подошла к человеку с бородкой и что-то сказала ему на ухо. Тот поднял голову, посмотрел на Таниных спутников и развёл руки в стороны.

    — Милости прошу, как говорится. Друзья Тани — наши друзья! — Его противному скрипучему голосу плохо давались радушные интонации. — Бадан Станислав Андреевич, начальник главка, — представился он.

    — Наш гость из Киева, — добавила Таня. — А это моя подруга Анджела.

    — Начинающая актриса, — уточнила Анджела и хихикнула.

    — Чернов Павел Дмитриевич, геолог, — с лёгким кивком ответил Павел, невольно пародируя речь Бадана. — А это мой коллега, Малыхин Геннадий… как тебя по батюшке?

    — Можно просто Гена, — отчего-то краснея, пролепетал Малыхин.

    Судя по всему, за этим столом мероприятие было в самом разгаре, хотя квадратный мельхиоровый поднос с богатыми закусками — икра, сёмга, крабы — ещё отнюдь не опустел. По кивку Бадана официант принялся разливать по рюмкам водку, раскладывать снедь на чистые тарелки. Павел заметил, что Таня отодвинула рюмку и налила себе фужер фруктового напитка.

    — Я за рулём, — сказала она, поймав на себе его взгляд.

    — Ну, со знакомством! — проскрипел Бадан, потирая сухие ладошки…

    «Странная компания, — подумал Павел, когда в нем улеглась горячая волна, поднятая первой рюмкой. — А впрочем, что мне до них? Главное — она здесь». Он отрезал кусочек рыбы и стал жевать, не сводя глаз с Таниных рук…

    — Танцевать хочу, — через некоторое время заявила Анджела. Бадан косо посмотрел на неё. Малыхин икнул, деликатно прикрыв рот салфеткой.

    — Разве под это танцуют? — тихо спросил Павел у Тани. Балалаечники вовсю наяривали «Ваньку-ключника».

    — Ты здесь первый раз? — удивлённо спросила Таня. — Тут через дверь другой зал, там вполне современная музыка. И никаких «вишен в саду у дяди Вани».

    — Ты же знаешь, я этого не люблю, — между тем выговаривал Анджеле Бадан.

    — Ну, папочка, ну один разик, — не унималась Анджела. — Вон, кто-нибудь из мальчиков меня пригласит…

    Малыхин, ловя момент, проворно вскочил, хотя тут же пошатнулся.

    — Вы позволите? — обратился он к Бадану. Тот посмотрел на него, на Анджелу и махнул рукой:

    — Только два танца, поняла?

    — Спасибо, папочка!

    Анджела расцеловала Бадана и подхватила Малыхина.

    — Я бы тоже размялась, — сказала Таня, — Ты как?

    — Я плохо танцую, — грустно сказал Павел. — Но люблю.

    — Так пошли. Здесь главное — чтобы хотелось.

    Она взяла Павла за руку, и через короткий коридорчик они вышли в большой зал, где гремела музыка и отплясывали весёлые люди.

    — Давай же! — Выведя его на край танцевального пятачка, она положила ему руку на плечо.

    Он взялся ладонью за её талию, и они закружились.

    «Какая крепкая талия! — подумал он. — Как у балерины. Какие плавные и точные движения. Какая соразмерность частей и гармоничность целого какой гениальный дизайн…»

    О, как прекрасны ноги твои в сандалиях, дщерь именитая! Округление бёдер твоих как ожерелье, дело рук искусного художника… Голова твоя на тебе, как Кармил, и волосы на голове твоей, как пурпур; царь увлечён твоими кудрями. Уста твои как отличное вино.

    «Отчего у меня под ногами плывёт и качается пол? Я же почти не пил ничего…» Они возвращались, и вновь приходили потанцевать, и Бадан с Малыхиным, разрезвившись, выпивали за кацапско-хохляцкую дружбу, за погибель мирового империализма и сионизма, подпевали «Калинке» и сами некрасивым дуэтом исполняли «По-пид горою, по-пид зелёною». И надутая Анджела отпаивалась шампанским, как водицей, а потом рыдала у Тани на плече и уверяла, что все мужики — сволочи. И Бадан наскакивал на Павла молодым петушком, бия себя в грудь и визгливо отстаивая своё право «оплатить за всё». И под руки пришлось оттаскивать от жёлтых «Жигулей» и запихивать в такси пьяного Малыхина, который всё порывался продолжить увеселения в компании «другана Станьки и зашибенных фемин»…

    Но всё это была хмарь, бесовщина, круги на воде. Лишь в самом центре существовала незыблемость, не правдоподобно чёткая и насыщенная цветом — её лицо.

    Как ты прекрасна, как привлекательна, возлюбленная, твоей миловидностию!


    * * *

    III


    Встречались они нечасто. У обоих было много работы. Обычно Таня сама звонила Павлу, заезжала за ним домой или в институт, и они убегали в театр, на выставку — мартовская погода не манила на лоно природы. Иногда звонил он, но ни разу не заставал Таню дома. Он разговаривал с Адой Сергеевной и через неё передавал Тане предложение следующем свидании.

    Приехал на гастроли гремевший в те годы театр на Таганке. Дмитрий Дормидонтович отдал свои билеты Павлу. Но накануне спектакля Таня позвонила и сказала, что пойти никак не сможет. Ёлка, вообще не любившая театр, идти отказалась. Павел всё же пошёл, а второй билет продал первому же ловцу лишних билетиков — плотная толпа желающих начиналась за несколько кварталов до дворца культуры, где проходили спектакли.

    Давали «Десять дней, которые потрясли мир» по Джону Риду. Не Бог весть какой интересный материал, но, как говорили все, Любимов сотворил из него нечто потрясающее.

    Даже билетёры были переодеты красногвардейцами, а контрольные ярлычки они накалывали на штыки винтовок, как пропуска в Смольный в кинофильме «Ленин в Октябре». Протягивая свой билет, Павел поморщился: если такой реализм будет и в гардеробе, то не экспроприируют ли пальто?

    Первое действие Павел зевал и ёрзал в кресле. Спектакль напомнил ему постановку гоголевской «Женитьбы», описанную у Ильфа и Петрова. Появление легендарного Владимира Высоцкого, весьма колоритно исполнившего давно известную Павлу песенку про толкучий базар, немного его оживило, но потом опять пошла пламенная тягомотина, и Павел твёрдо решил на второе действие не оставаться.

    Когда перед антрактом дали свет, он огляделся и замер. В левой ложе сидела Таня и оживлённо беседовала с каким-то лысым дядей в импортном бордовом костюме.

    В нём всё вскипело. Не разбирая дороги, он устремился в гардероб, набросил на себя пальто и, не застёгиваясь, пошёл через фойе на выход.

    — Привет.

    Она смотрела на него со спокойной улыбкой, в руке у неё дымилась сигарета.

    — Ты… — сказал он и замолчал, не зная, что сказать дальше.

    — Я на работе, — сказала она. — Сопровождаю делегацию. Извини, что не объяснила.

    Он криво усмехнулся.

    — А тогда, в ресторане, тоже была делегация?

    — Тогда меня упросила Анджелка. Ей не хотелось ужинать наедине со своим Козловым.

    — То есть с Баданом?

    — Какая разница? С козлом, одним словом… «Мальборо» хочешь?

    — Где ты работаешь? — жёстко спросил он.

    Таня прищурила один глаз, щёлкнула замком сумочки и извлекла вишнёвого цвета корочки с золотым гербом.

    — Не знаю, обязана ли я отвечать на твой вопрос, но отвечу, потому что тоже люблю во всем ясность. Смотри.

    Она вложила ему в руку раскрытое удостоверение.

    «Министерство культуры РСФСР. Ленинградское областное управление. Захаржевская Татьяна Всеволодовна. Старший референт». Её фотография. Внушительная подпись. Печать.

    — Но… но ты же ещё студентка.

    — Совмещаю. Я не из ленивых.

    — Прости меня… Дай-ка сигарету.

    Они курили и молчали. Для него это было молчание покоя, почти коматозного. Отток адреналина. Он смотрел на неё и понимал, почему молчит она — просто потому, что выдалась минутка, когда можно обойтись без слов.

    «Если она может так молчать со мной, значит…» Дали звонок. Таня выбросила окурок и обернулась к Павлу.

    — Пошли досматривать шедевр?

    Конечно, если бы в ложе рядом с нею… и потом, после спектакля… Но там у неё — работа, и мешать нельзя.

    — Нет, — сказал он, — не хочется. Позвони мне завтра.

    — Послезавтра, — уточнила она и вздохнула. — Я бы тоже ушла, но…

    — Понимаю, — сказал он. — Послезавтра. Вся ты прекрасна, возлюбленная моя, и пятна нет на тебе.

    Когда Павел в первый раз «покрутил» на своей аппаратуре алмазики из коллекции Малыхина, он решил, что технику просто зашкалило. Такое случается. Он всё проверил, на всякий случай повторил замеры на других приборах. Нет. Ещё при первом взгляде на эти камешки интуиция подсказала ему, что тут возможно что-то интересное, но чтобы такое!

    Это могло означать… Что? Новую эру в электронике? Устройство размером с мизинец, начинённое «алмазными» микросхемами, вместо сотни пирамид Хеопса, носящих ныне название ВЦ? Третью промышленную революцию?

    Спокойствие, только спокойствие, как говорил Карлсон. Пик, у подножья которого он оказался, выше Эвереста, и вершина его теряется в заоблачных высях. И каждый шаг наверх может оказаться последним. Значит, по крайней мере первые шагов пятьдесят — по поверхности, что уже видна отсюда, — надо просчитать с точностью до миллиметра.

    Точнейший химический анализ — раз. Детальнейшая характеристика месторождения — два. Параметры работы в электроцепи, схемы и компоненты — три. Воздействие сред, особенно низкотемпературных — четыре. Пять. Шесть. Семь.

    И каждое из этих «раз-два-три» развернёт свой веер «раз-два-три», а те «раз-два-три» дадут обильные побеги «а-б-в» и так далее. Сад двоящихся дорожек. Или десятерящихся?

    Как говорят американцы: «One thing at a time».

    Всё по порядку. Сначала химия. Потом — пробить командировочку на Памир. Действуй, Чернов!

    За ночь южный ветерок разогнал дождевые тучи, и в лужах весело поблёскивало утреннее солнышко. Павел встал, потянулся, посмотрел на часы. Половина седьмого. Душ, завтрак, а вместо пробежки — пройтись до института быстрым шагом, и скорей в лабораторию…

    Он допивал кофе, когда на кухню выплыла непричёсанная Лидия Тарасовна в полосатом халате и с вечной «беломориной» в зубах. Как всегда, при виде матери настроение у Павла упало на несколько градусов.

    — С добрым утром, ма, — сказал он подчёркнуто весело. — Кофеёк на плите. Не курила б ты натощак.

    Лидия Тарасовна смерила сына привычным холодно-обиженным взором и произнесла сипло:

    — Поздравляю, сынок. — Тон у неё был такой, что Павел внутренне съёжился, ожидая продолжения типа: «Растили тебя, кормили-одевали, здоровье положили, а ты…»

    — Что случилось, ма?

    — И ты ещё спрашиваешь?

    «У всех дети как дети, а ты… — мысленно продолжил Павел. — Опять ария на тему «Мысли только о работе, а на дом родной забил?» Больше вроде упрекнуть не в чем. Хотя когда её это останавливало?»

    — Ты со своими камнями совсем утратил нормальные жизненные мерки… — изрекла она.

    «Начинается».

    — …и нормальные человеческие свойства.

    «Приехали».

    — Ты даже спрашиваешь меня, с чем я тебя поздравляю. Хотя кому, как не тебе… Ты хоть знаешь, какое сегодня число?

    — Ну, десятое.

    — Не «ну, десятое», а десятое апреля.

    — И что? — Он ещё произносил этот вопрос, а ответ уже пришёл сам собой. Господи! Сегодня же его собственный день рождения! Двадцать пять лет. Четвертак разменял. Однако… Да, так поздравить может только родная мать…

    — Вспомнил наконец? И какие же у тебя на сегодня планы?

    — Вообще-то я в институт собирался, поработать надо. А вечерком приду, посидим, отметим…

    — А в институт для чего? Замок целовать?

    — Зачем замок?

    — Затем, что сегодня воскресенье. Нет, ты положительно моральный урод.

    — Положительно моральный — уже не так плохо.

    — Не издевайся над матерью! Конечно, никого из друзей ты не пригласил. Откуда у такого друзья? И те, что были, давно поразбежались. Может быть, удосужишься позвать хотя бы ту девушку, что заезжала за тобой на автомобиле? Как её… Таня. Она производит неплохое впечатление.

    «Ого! И не припомню, чтобы она о ком-нибудь так лестно отзывалась. Тем более за глаза».

    — Боюсь, что она не сможет. Она очень занятой человек.

    — Ну, как знаешь. Только потом, когда на старости лет останешься совсем один, пеняй на себя. — Она выразительно посмотрела на сына и продолжила совсем другим тоном:

    — Отец на сегодня заказал проднабор. Подвезут к трём. До шести делай что хочешь, но в шесть ноль-ноль чтобы был за столом.

    Она отправилась, а Павел налил себе ещё кофе, выпил, быстренько переоделся в уличное и вышел из дому. Институт закрыт — что же, он просто прогуляется, приведёт в порядок мысли и чувства, а часиков в девять непременно позвонит Аде. Вдруг Таня всё же сумеет выбраться? Чем чёрт не шутит?

    Свершилось чудо — Таня оказалась не только дома, но и свободна. Ровно в назначенный час она явилась в неброском, но элегантном и дорогом светло-сером костюме-тройке с плиссированной юбочкой до колен. Образ молодой и преуспевающей бизнес-дамы из какого-нибудь американского фильма. Посмотрев на неё, Павел тихо охнул и помчался переодеваться в выходной костюм.

    Танин подарок, который она вручила Павлу пройдя в его комнату, был удивительно созвучен тому облику, который она приняла сегодня: массивные серебряные запонки, булавка для галстука и чёрная с серебром авторучка — подарочный гарнитур от Кельвина Кляйна из Нью-Йорка в добротном футляре тиснёной кожи.

    — Ты сошла с ума, — сказал Павел, целуя её в щёку и ошалевая от аромата духов. — Это подарок для миллионера.

    — Если бы мир был устроен как следует, мы оба были бы трижды миллионерами. Не запрещай мне исправлять ошибки мироздания.

    — Ну погоди же. Не ты одна имеешь на это право. На твой день рождения…

    — Ты опоздал, радость моя. Он был ровно неделю назад.

    — И ты ничего мне не сказала? — с упрёком спросил он.

    — Я его не отмечаю с десятого класса.

    — Почему?

    — Не люблю считать годы. Да и некогда.

    — Тогда… тогда позволь мне сделать мой подарок сегодня!

    Он рванулся к своему столу и достал из верхнего ящика тряпичный мешочек, в котором лежал самый крупный из малыхинских алмазов — единственный, который Павел не стал использовать для опытов. Он дрожащими пальцами развязал шнурки и вытряхнул камень Тане на ладонь.

    — Какой интересный! — сказала Таня. — Что это?

    — Вся моя жизнь, — серьёзно ответил Павел.

    — Как в кощеевом ларце, в хрустальном яйце?

    — В некотором роде.

    — Спасибо. Выходит, теперь твоя жизнь принадлежит мне? — Таня положила камень обратно в мешочек и завязала шнурки. — Отвернись на секундочку, — сказала она Павлу.

    — Всё, — через несколько мгновений сказала она. Павел повернулся. Она застёгивала верхнюю пуговицу на блузке. — Буду носить у сердца. — Павел шагнул к ней, крепко обнял, прижался губами к её губам.

    Её губы ответили — сильно, страстно, требовательно. Она прильнула к нему всем телом, и мир поплыл у него перед глазами.

    — Таня… Таня… — шептал он.

    — Потом, милый, после. — Она сделала шаг назад, уходя из его объятий. — Посмотри, я не очень растрёпанная?

    — Нет.

    — Теперь три глубоких вдоха — и пошли к твоим. Неудобно, ждут ведь виновника торжества.

    И они прошли в гостиную, где был накрыт праздничный стол. Таня оказалась единственной гостьей, и постепенно внимание всей семьи переключилось на неё, как на единственного свежего человека. Она держалась непринуждённо, остроумно и почтительно отвечала на вопросы, которые задавала преимущественно Лидия Тарасовна, сама рассказала несколько интересных историй и вскоре прочно взяла в руки все нити застольной беседы. Таня не отказалась от пары бокалов сухого вина — сегодня она приехала на метро.

    Лидия Тарасовна была очарована ею. Дмитрий Дормидонтович, посидевший с семьёй полчасика, а потом удалившийся к себе в кабинет, своего впечатления особо не выказал, но Павел понял, что впечатление это вполне благоприятно. Ёлка, мрачноватая поначалу, постепенно отошла и активно включилась в дамский диалог матери и Тани. Павел чувствовал, что сестра благодарна Тане за её появление — Лидия Тарасовна (между собой, а то и при отце, Павел и Ёлка никогда не называли её «мамой», а только «мадам» или «оне») все торжества в узком семейном кругу превращала в сущий ад, но при гостях преображалась волшебным образом, особенно если гости эти ей чем-то приглянулись.

    Павел провожал её до метро самым кружным путём. Постоял с ней возле станции. Невзирая на её возражения, спустился и поехал вместе с Таней. Выйдя, довёл её до самого дома…

    — Извини, — сказала она, — я не могу пригласить тебя к себе. Уже поздно.

    — Конечно, — сказал он. — Я, наверное, и не стал бы подниматься. Это было бы… не правильно.

    — Ты прав.

    Она поцеловала его в губы и легонько оттолкнула от себя.

    — Иди же… Стой. В метро уже не успеешь. У тебя есть на такси?

    — Есть.

    — Правда?

    — Да. Я хочу видеть тебя. Завтра. Каждый день.

    — Завтра я не могу.

    — Когда же?

    — Пока не знаю. Я позвоню тебе.

    Конечно, ни на какое такси у Павла не было, — забыл кошелёк, а в карманах бренчала только мелочь, — и он пошёл пешком через весь ночной город и добрёл к себе на Чёрную Речку только под утро. Спать он не ложился вовсе и уже к восьми утра был в институте — бодрый, свежий, счастливый, готовый к трудам.

    Она не позвонила. Ни завтра, ни через день, ни через неделю. Он, должно быть, совсем надоел Аде своими звонками. Апрель был ужасен, и Павел спасался только работой, стараясь как можно меньше бывать дома. На первомайские праздники он уехал в Солнечное и заперся там на даче, обложившись расчётами и выкладками. Точно так же он поступил и на День Победы. К исходу мая он почти перестал возвращаться в город, благо дела уже не требовали постоянного его присутствия. Ада позвонила ему прямо на дачу.

    — Павел, здравствуйте, я звоню по поручению Тани. Она просила извиниться перед вами. У неё была срочная дальняя командировка, и она там заболела…

    — Что, что с ней? Скажите!

    — Нет, не волнуйтесь, теперь уже всё в порядке. Только из-за болезни она задержалась, смогла прилететь только на полдня и снова уехала.

    — Куда? Надолго?

    — За границу. До конца июня. Понимаете, это её первая заграничная поездка…

    Павел застонал.

    — Вы… вы ей передайте… Впрочем, нет, не надо, я сам ей напишу.

    — Напишете?

    — Да. Я скоро улетаю. В экспедицию на Памир.

    — Надо же! Ну счастливого вам пути и счастливого возвращения. Мы обе будем ждать вас.

    — Спасибо.

    Павел повесил трубку.


    * * *

    IV


    На ранчо всё шло тихо-мирно, своим чередом. Но в конце апреля появился гость, которому суждено было стать последним для Тани.

    Это был высокий, толстый, седой и очень вальяжный грузин лет шестидесяти. Он прибыл в отсутствие Шерова, которого на ранчо ожидали со дня на день. Получив предварительные указания от хозяина, Джабраил распорядился принять гостя по высшему разряду.

    Гость привёз с собой бочонок великолепного полусладкого вина и несколько бутылок коньяка с рельефным позолоченным профилем Шота Руставели. Этот двадцатипятилетней выдержки коньяк прославился тем, что никто и никогда не видел его на прилавках какого бы то ни было советского магазина.

    Тане он велел называть его «дядей Афто», от похода в Эрмитаж и театры отказался, альбом с девочками просмотрел с интересом, но от их услуг тоже отказался, зато с удовольствием прогулялся с Таней по островам, подёрнутым первой нежной зеленью. Обедал и ужинал он на ранчо.

    На второй вечер, когда они остались в гостиной одни, он накрыл руку Тани своей большой волосатой ладонью и выразительно посмотрел в глаза. Таня приготовилась дать вежливый отпор, но по интонациям дяди Афто поняла, что дело тут совсем в другом.

    — Знаешь, дэвочка, — сказал он. — Моя дочь Нино вышла замуж за мингрела, рыжего, как пламя, и подарила мне внучку Кэтэван, по-русски Катя. Ты, дэвочка, очень похожа на мою Катю. Когда я тебя увидел здесь, моё старое сердце заныло. Я не понимаю, объясни мне, ты — жена Вадима?

    — Нет.

    — Ты любишь его?

    — Нет. Я у него работаю.

    — Извини, но разве это работа для хорошей девушки? Тебе нужно найти порядочного, надёжного человека, выйти за него замуж и подарить ему много красивых и умных детей…

    В голосе дяди Афто была какая-то магическая сила, которой Таня не могла противостоять; у неё язык не поворачивался сказать этому старому прохвосту, что это не его ума дело.

    — У меня есть жених, — тихо сказала она. — Это очень хороший человек.

    — Если он хороший человек, зачем он мирится, что ты здесь? Зачем не заберёт тебя?

    — Он не знает, что я здесь работаю. И вообще, дядя Афто, я не понимаю, чем так плоха моя работа. Я то же самое делала на каникулах в «Интуристе», а когда получу диплом, наверное, уйду туда совсем. Уверяю вас, я не ложусь под гостей — это в мои обязанности не входит…

    — Мне жалко тебя, дэвочка.

    Таня обозлилась — как смеет этот жирный ворюга жалеть её! — но виду не подала. Дядя Афто с грустью посмотрел на неё и переменил тему разговора. Он так интересно рассказывал про старый Тбилиси, что Таня уже через две минуты совершенно забыла про свою злость.

    Утром, когда дядя Афто ещё спал, Джабраил задал Тане особенно крепкий душ Шарко и уже на самом исходе процедуры сказал:

    — Сегодня в город не едешь. Хозяин звонил — он ждёт вас с Афто на пикник, часам к двенадцати. Повезёшь его к озеру, сразу за озером свернёшь налево, на просёлок, проедешь километра два. Я там буду ждать.

    — Почему не едешь с нами?

    — Я пораньше поеду. Шашлык готовить надо.

    Утро было тёплое, ясное, с обещанием погожего, почти летнего дня. Таня с удовольствием попила кофейку и позволила себе побездельничать в ожидании пробуждения дяди Афто. Шеров время от времени устраивал такие «завтраки на траве», подбирая какое-нибудь живописное местечко. Там всегда бывало весело, а шашлыков, равных тем, которые на таких пикниках мастерил Джабраил, вероятно, не существовало в природе.

    Дядя Афто проснулся не в очень хорошем настроении — ломило спину, давала о себе знать много испытавшая печень. Но, глядя на розовое, оживлённое лицо Тани, слушая её весёлый голос, рассказывающий об ожидающих их умопомрачительных шашлыках на лоне весенней природы, и сам постепенно приободрился, помолодел и принялся рассказывать о традициях шашлычного стола. Он продолжал рассказ и сидя рядом с Таней в жёлтых «Жигулях».

    Промчавшись по шоссе, они сразу за озером свернули на глухой просёлок. Проехав по ухабам километра три, Таня с облегчением увидела на обочине тёмную фигуру Джабраила.

    — Вот и Джаба, — сказала она дяде Афто. — Дальше, наверное, пойдём пешком.

    Она притормозила возле неподвижного Джабраила. Дядя Афто не по годам проворно выбрался из машины, обошёл её спереди и, повернувшись к Джабраилу спиной, галантно нагнулся перед Таниной дверцей, намереваясь распахнуть. Она не успела даже взяться за ручку — в секунду лицо дяди Афто страшно перекосилось, побагровело, руки его стремительно взметнулись к горлу, он выгнулся, отпустив дверцу и отступив на шаг от машины.

    Этот стоп-кадр будет стоять перед глазами Тани до конца дней. Дядя Афто, в последнюю секунду спинным мозгом почувствовавший опасность и успевший-таки просунуть пальцы под велосипедную цепь, которую накинул ему на шею Джабраил. Сведённое судорогой предельного усилия лицо Джабраила. Мужчины стояли совершенно неподвижно, вжимаясь в землю ногами, чтобы не потерять равновесия. Вся сила рук Джабраила шла на то, чтобы сжимать цепь, а Афто не мог вытащить из-под цепи руки, иначе тут же был бы задушен. Глаза обоих выкатывались из орбит.

    Слабо понимая происходящее, она дёрнула за ручку, чтобы бежать от этих застывших лиц. Потыкала, всхлипывая, открыть не сумела. Обмякла в полной безысходности от того, что деваться некуда. Она почти явственно услышала в голове негромкий щелчок — и тело перестало подчиняться парализованному разуму, перешло в автономный режим. Таня нашарила под водительским сиденьем монтировку, переползла к незащелкнутой правой дверце, по следам дяди Афто обошла капот и обрушила монтировку на голову старика.

    Гори всё синим пламенем. Он рухнул, будто подкошенный. Джабраил на мгновение выпустил цепь, чтобы не упасть рядом с Афто, пошевелил занемевшими пальцами, наклонился и уже беспрепятственно сдавил цепью шею Афто. Тот дёрнулся и замер. Лицо его мгновенно почернело, изо рта вывалился толстый язык.

    Джабраил отпустил цепь, выпрямился, посмотрел на лежащего Афто, снова нагнулся и, ухватив труп под плечи, стащил с просёлка.

    — За ноги бери, — прохрипел он, обращаясь к Тане, которая замерла с монтировкой в руках. — Яма близко.

    Таня, двигаясь как робот, подошла и взялась за лодыжки Афто.

    Вдвоём они оттащили покойника метров на пятнадцать в лес, к свежевыкопанной яме, у края которой торчали из кучи земли две короткие сапёрные лопатки. Они сбросили Афто в эту яму.

    — Помогай, — сказал Джабраил, взявшись за лопатку. — Быстро надо.


    * * *


    Но она не могла. Едва успев добежать до кустов, она грохнулась на колени, зажимая рот от подступившей рвоты. В голове металось: «Не тварь дрожащая, а право имею!» и ещё почему-то: «Зачёт, зачёт…»

    Когда вернулась, вскопанный участок ничем не отличался от окружающей земли, не успевшей просохнуть после зимы. Танины джинсы и высокие замшевые ботинки, лицо и руки были перепачканы землёй и блевотиной.

    — Иди, — сказал Джабраил. — Оботрись какой-нибудь тряпкой в машине и поезжай. Я следы уберу.

    Таня безмолвно вышла к просёлку, села в машину и поехала на ранчо… Оставив машину возле ворот, она ворвалась в дом, чуть не сбив с ног открывшую ей дверь Женщину, взлетела по лестнице к себе в спальню и, как была, рухнула поперёк кровати, перепачкав белоснежное покрывало.

    Тело её несколько раз дёрнулось в рыданиях, а потом она то ли потеряла сознание, то ли заснула.

    Она не знала, сколько времени провела в забытьи. За окном был ещё день — тёплый, почти летний. Она с омерзением скинула с себя грязные ботинки, джинсы, свитер и в одном бельё устремилась в душ. По дороге ей никто не встретился.

    Отмывалась она долго, тщательно, горячей водой и мылом. Когда наконец вышла и стала вытираться, сообразила, что переодеться ей не во что. Она распахнула особый шкафчик, после некоторого раздумья остановилась на богато расшитом халате турецкого султана. Закрывая дверцу, она отчётливо поняла, что больше никогда не раскроет этот шкафчик.

    Сегодня перевёрнута ещё одна страница жизни. Зачёт сдан.

    Поднявшись на второй этаж, она услышала приглушённые голоса, доносящиеся из-за чуть приоткрытой двери в конце коридора. Из кабинета Шерова.

    Таня влетела в кабинет, ринулась мимо стоящего Джабраила прямо к письменному столу, перегнулась через стол и влепила Шерову оглушительную пощёчину.

    Голова его дёрнулась, но он тут же вернул её в исходное положение и, скорбно улыбнувшись, подставил Тане другую щёку.

    — Бей, — сказал он. — Ты имеешь право.

    Занесённая рука Тани остановилась на полпути.

    — Джабочка, — сказал Шеров. — Придержи-ка её. Только нежненько.

    Джабраил подошёл к Тане сзади и заключил её в железные объятия.

    — Выслушай меня, — сказал Шеров. — Так было надо. Получилось так, что или он — или я. Пришлось идти на крайние меры. Ты не представляешь, кто такой оказался этот Афто…

    — Да насрать мне на вашего Афто! — взорвалась Таня. — Делайте с ним что хотите! Зачем вы меня-то за болвана в эти игры посадили?!

    Шеров переглянулся с Джабраилом.

    — Понимаешь, так тоже было надо, — сказал Шеров. — Если бы мы тебе рассказали, Афто определённо заподозрил бы неладное. Нюх у него был собачий. А ты молодец! Ах, какой молодец!

    — А вы — два козла вонючих! — с жаром сказала Таня.

    — Очень может быть… А вот тебе надо отдохнуть. Хорошо отдохнуть… Джабочка, открой-ка ей ручку до локтя.

    Шеров встал, подошёл к тумбочке, достал оттуда железную коробку и извлёк из неё полиэтиленовый шприц и ампулу с тёмно-красной жидкостью. Таня забилась в руках Джабраила, но тот держал крепко. Пальцы Шерова нащупали вену на локтевом изгибе и ловко ввели шприц. Таня перестала сопротивляться.

    — Это… это яд? — упавшим голосом спросила она.

    Шеров улыбнулся.

    — Танечка, ты нас за каких-то негодяев держишь. Ты погоди, сейчас тебе будет так хорошо…

    И действительно, секунд через десять комната наклонилась и нежно-нежно отплыла куда-то вдаль. К Тане приблизился висящий над столом Шерова пейзаж с лесной дорогой. Она воспарила над своим телом и плавно опустилась на тёплую, мягкую дорогу. Над ней шумели вековые дубы, играя тенями листьев на её прохладной коже. Она сделала один лёгкий шаг, другой, потом обернулась и посмотрела вверх. Половину неба занимало колеблющееся в дымке лицо Шерова.

    — Папик! — блаженно простонала она. — Я тебя люблю! Ты убил меня…

    Джабраил растерянно сжимал в руках обмякшее тело Тани.

    — Джабочка, отнеси её, пожалуйста, на кроватку, — сказал Шеров. — Пусть девочка отдохнёт хорошенько. Я с ней потом поговорю.

    Таня проспала двое суток. Когда она открыла глаза, у изголовья сидел Шеров и нежно держал её за руку.

    — Проснулась, хорошая моя? — спросил он. — На-ка.

    Он поднёс к её губам стакан с какой-то мутной жидкостью.

    — Не очень вкусно, но надо выпить, — сказал он.

    Таня послушно выпила горьковатую, но не такую уж противную жидкость. Почти мгновенно с глаз её сошла пелена, сознание сделалось ясным и чрезвычайно активным. Она приподнялась и села.

    — Ты сделала для меня больше, чем можешь представить себе, — сказал Шеров. — Я твой Должник. Как минимум, ты заслужила хорошую премию и длинный отпуск. Вот, — сказал он, протягивая ей конверт.

    Таня раскрыла конверт. В нем лежала нераспечатанная пачка денег, заграничный паспорт на её имя, билет на самолёт до Одессы и путёвка в круиз

    «Одесса-Ленинград» вокруг Европы.

    — Теплоход отходит двадцать восьмого мая, — сказал Шеров. — Варна — Стамбул — Афины — Неаполь — Рим — Мальта — Марсель — Барселона — Лиссабон — Гавр — Париж — Гавр — Лондон — Копенгаген — Гамбург — Стокгольм — Хельсинки — Ленинград. Всего двадцать четыре дня. Придётся тебе сдавать сессию досрочно. Впрочем, у тебя почти месяц на подготовку. Потом можешь отдыхать на своё усмотрение. Раньше пятнадцатого августа я тебя не жду. А это твои отпускные.

    Он протянул ей ещё одну пачку.

    Таня положила деньги и всё остальное на подушку, выпрыгнула из постели и закружилась по комнате, увлекая за собой Шерова. «Имею право. Имею право на всё!»

    — Папик, хочу шампанского! — смеясь, заявила она.

    — Что ж, прошу в гостиную. Потом переодевайся, собирай вещички, и Джаба отвезёт тебя к матери. Поживёшь пока дома.

    — Так надо?

    — Так надо. Пошли пить шампанское.


    * * *

    V


    Павел Чернов, Малыхин и крепкий белобрысый усач млели на брезентовых шезлонгах на белом галечном берегу возле облепиховой рощи и смотрели на грязно-молочные воды пограничной реки Пяндж, с равномерным шумом проносящиеся перед ними.

    — Всё же благодать тут у вас, капитан Серёга, — громко, перекрывая шум, сказал Павел. — Воздух свежий, вроде и жара за тридцать, а незаметно совсем — ветерок. Зелень какая-никакая.

    — Летом оно ничего, — согласился усатый. — Туристочки-альпинисточки, Гармчашма с ваннами, танцы на веранде. А зимой — хоть волком вой. Холодрыга не хуже Сибири, ветрище, как в трубе. Халатники — и те по своим кибиткам сидят, носу не высовывают. Солдатушек в наряд поднимать — так сердце кровью обливается… Эй, Сидоров, шевелись давай, а то командир от жажды дохнет!

    К ним шустро подбежал солдатик в шортах и поставил у ног каждого по уже откупоренной влажной бутылке пива из тех, что охлаждались в ледяной воде у края речного берега.

    — А на фига ж вам тут, Серёга, стараться? — подал голос Малыхин. — Кому на хрен нужна такая граница и такая заграница?

    — Большому начальству, кому ж ещё? Даже местные, из отряда, понимают — когда у чечмеков Навруз или ещё какой праздник, предупреждают, чтобы не препятствовали воссоединению, так сказать, семей. А тут все друг другу родственники — вот и гуляют туда-сюда. Это только нашему брату, русскому, нельзя. Один шоферюга в Поршневе напился, полез в Пяндж искупаться, вылез не на том берегу, так домой возвращался через Кабул, Москву…

    — Хорошо ещё, что не через Магадан, — вставил Малыхин.

    — Это вполне мог бы. Какая-никакая, а граница. Не балуй.

    На другом берегу к самой реке подкатил армейский джип. Из него вылезли трое афганцев в шароварах и круглых шапках в сопровождении смуглого вислоусого офицера в белой форме. Заметив людей, сидящих в шезлонгах, афганцы заулыбались, замахали руками, что-то бесшумно закричали.

    Капитан Серёга мгновенно поднялся, надел фуражку, сложил ладони рупором и заорал:

    — Здорово, засранцы!

    С того берега ещё оживлённее замахали руками, потом все дружно поклонились, сели в джип и уехали.

    — За что ж ты их так? — отсмеявшись, спросил Павел.

    — А засранцы и есть! Тоже мне, воинство Аллахово! У нас-то тут уж на что раздолбайская служба, а там и вовсе никакая. Они же сами говорят: на что нам границу охранять, если её за нас шурави охраняют. У них там каждому новобранцу по пять патронов выдают на два года службы, так они их в штаны зашивают, чтобы не потерять. Как службу кончил — так сдать обязан все пять, а не то — сто палок.

    — Шариат! — глубокомысленно заметил Малыхин.

    — Ладно, тут ещё хоть какая-то жизнь пограничная идёт. По крайней мере начальство рядышком, скучать не даст. А вот у Володьки Селихова на двенадцатой и вовсе смех: с нашей стороны на сто вёрст голые горы, с ихней на двести. Наряды в основном своих же солдатиков отлавливают, которые нажрались до посинения и не в ту степь укандехали… Вот дальше, на Кызыле, уже плохо — Китай. Там на заставе в прошлом году один сержант до того от бдительности свихнулся, что свой же пост перестрелял, а потом сам застрелился. Так что ещё порадуешься, что тут тебе Афган, патриархальная идиллия-дебилия — добрый шах, счастливый народ, могучий старший брат под боком… Не, ребята, вам бы точно к Володьке на Харгуш смотаться, вот где лафа. На архаров бы с «газиков» поохотились, рыбалку знатную организовали, хошь с динамитом, хошь по-культурному… А пейзажи там какие — прямо лунные! Здесь, конечно, тоже красиво, но всё же чувствуешь, что на Земле ещё. А там как на другой планете.

    — Может, через годик, — сказал Павел. — Свои дела я здесь сделал, командировка кончается. Домой пора, к родным микроскопам!

    — Завтра едешь?

    — Завтра.

    — С транспортом определился?

    — Нет пока. Ну да отловлю кого-нибудь. Барахлоо мне потом Малыхин довезёт, а образцов у меня килограмм на двадцать, не больше. Справлюсь.

    — А то смотри, у нас как раз на завтра прапор и ещё трое из хозчасти в Хорог за продуктами командированы. Могут и тебя прихватить.

    — А что, это выход. Спасибо.

    — Тогда уж и я смотаюсь, — сказал Малыхин. — Тебя провожу, погуляю малость, ребят с базы проведаю, поварёшка там у них симпатичная опять же…

    Все засмеялись.

    — Лады, — сказал, поднимаясь, капитан Сере-га. — Вы тут отдыхайте, а нам с Сидоровым пора служить Советскому Союзу… Пивко мы вам у бережка оставим. И не забудьте, ровно в семь жду к себе на отвальную. Не придёшь — кровно обидишь, Догоню и зарежу!

    Все снова засмеялись.

    — Согласен. Только при условии, что я тебя s Питере ответно принимаю.

    — Договорились… Сидоров, за мной!

    Отвальная получилась в украинском духе: сало с помидорами, галушки, вареники с вишнями. Было много водки. Как только кончалась бутылка, хмурый косоротый прапорщик жестом фокусника извлекал из своего бесформенного и безразмерного портфеля новую. Павел быстро запьянел и осоловел от обильной, вкусной еды, извинился перед хозяйкой, разбитной и пухлой хохлушкой, и отправился на боковую в специальную светёлку для гостей, где им с Малыхиным было заблаговременно постелено. Он тут же заснул, крепко, без сновидений, и не знал, что все прочие ещё долго пили и закусывали, потом уселись играть в домино «на интерес» — проигравший должен был пролезть под столом и при этом трижды прокукарекать. Его даже не разбудили громкие взрывы смеха, когда очередную партию проиграла хозяйка, которая сразу же после похода под стол как-то резко посуровела и заявила, что ей с капитаном пора спать. Капитан Серёга покорно поплёлся умываться, а Малыхин перемигнулся с прапорщиком, и оба ретировались в запасную пустую каптёрку, где до самого утра тихо квасили «под лунный свет».

    Павла разбудила капитанша и пригласила к столу доедать оставшееся после вчерашнего. К концу завтрака явился жёлтый, трясущийся Малыхин, наотрез отказался от еды и сообщил, что пора ехать. На дороге уже стоял ГАЗ-51 с крытым кузовом, в который трое солдат загружали всякое хозяйство, в том числе и собранные Павлом образцы. За рулём, как истукан, сидел небритый и неприветливый прапорщик.

    — Дав-вай садись в кабину, там трясёт меньше, — просительно и виновато глядя на Павла, сказал Малыхин.

    — Да ладно тебе! Сам садись — тебе нужнее.

    А я уж по-простому, с народом.

    Малыхин для виду ещё немного повыпендривался, но было видно, что ему очень хочется в кабину. На том и порешили.

    Павел порекомендовал солдатам закрыть на кузове тент сзади, но открыть спереди, а самим сесть на переднюю лавку лицом вперёд, как это делают геологи. Сам он залез в кузов последним, на прощание помахав рукой капитану и капитанше. Взревел мотор, и машина рывком стронулась с места.

    Ехать до Хорога было километров сорок пять, но это были, что называется, «весёленькие километры». Памирский тракт, тянущийся здесь вдоль русла Пянджа и вдоль афганской границы, являл собой узенький, осыпающийся серпантин с коварными разворотами, резкими подъёмами и спусками. Места, где трасса не зажималась с одного бока отвесной скалой, а с другого не поджималась столь же крутым обрывом, можно было пересчитать по пальцам. Ведьмин язык дороги то подрезало крутыми обрывами, то перекрывало оползнями и камнепадами. Вместо дорожных знаков почти на каждом километре красовалось нечто экзотическое про родную компартию: «Шаъну шараф ба КПСС» или: «Плани панчсоларо пеш аз мухлат ичро мекунем». Может, про пятилетку?

    Сначала дорога шла поперёк устья горной речки, впадающей в Пяндж. Ещё выше, не доходя до тракта, речка разбивалась на тысячи ручейков, образуя островки, отмели, подпитывая рощицы арчи, ивняка, облепихи и шеренги светлых пирамидальных тополей, выстроившихся вдоль трассы и своими корнями скрепляющих её основание. Это был спокойный, благодатный участок. Дорога могла расшириться до трёх полноценных рядов. На таких отрезках шофёры обычно навёрстывали упущенное время.

    Прапорщик дал по газам, машина тряско и весело помчалась. Подставив лицо встречному ветру,

    Павел смотрел на дорогу. Он прощался с этим ни на что не похожим краем ровно на год. За неполный месяц, присоседившись к отряду душанбинского треста «Самоцветы», в который ввёл его Малыхин, давно уже свой здесь человек, он излазал всю хрусталеносную зону Памира, изучил — со своей позиции — знаменитые пещеры Марко Поло. На неделю ушёл в глубь массива, куда, можно сказать, не ступала нога человека, в сопровождении двух ишаков и колоритнейшего местного старичка, носившего четыре шапки одновременно и почти не умевшего говорить по-русски, зато прекрасно знавшего горы и своих покладистых ишаков. В платёжной ведомости старичок был оформлен как «чабан А. Памиров» — документов с настоящими именем и фамилией у старичка не было, а ответить на вопрос, как его зовут, он никак не мог. Именно там, в самых безлюдных горах, в мраморных толщах, Павел нашёл наиболее интересные и перспективные образцы. Большая их часть ехала теперь у его ног в зелёном вьючном ящике, а несколько самых крупных и чистых голубых алмазов висели в кожаном мешочке на шее. Это была рекогносцировка. На следующее лето уже со своим отрядом, со своей машиной…

    Дорога резко вильнула вправо, обходя глубокое ущелье. Справа придвинулась стена. Левые колёса, повизгивая, сбрасывали мелкие камушки в пропасть. Прапорщик, сбросив скорость, повёл машину медленно, аккуратно, чётко попадая в колею, наезженную прошедшим транспортом. Солдатики притихли, как по команде развернулись лицом вперёд и сжали борт пальцами. Прошла минута, две, три. Машина уверенно ползла по кромке ущелья, и оставалось пройти ещё девять десятых этого неприятного участка. А потом опять тополя, белые кишлачки, прозрачные арыки, стройные, изысканно красивые памирки в расписных изорах и цветастых ярких платках — и так уже до самого Хорога… Напряжение ушло. Павел и солдаты ослабили хватку, а один и вовсе отпустил борт.

    — Закуривай, ребята, пока ветерка нет! По рукам пошла пачка уникальных местных сигарет «Ала-Арча» (табачное довольствие рядовых погранцов, а в магазине, если кому-то вдруг захочется — шесть копеек). Павел тоже закурил, задумался…

    На выходе из ущелья дорога расширялась, выравнивалась. Здесь уже не было нужды в черепашьем ходе. Из открытого окна кабины Павел услышал хриплый смех и обрывок фразы:

    — …ну чо, теперь с ветерком…

    И опять началась бодрая тряска, и огоньки сигарет посыпались искрами, и тем, кто в кузове, пришлось отложить перекур.

    От ущелья дорога плавным широким поворотом забирала вправо. ГАЗ уже выкатил на этот поворот, и тут Павел по какому-то еле заметному, но категоричному отсутствию смены ритма в машинном теле почувствовал, что… не впишутся… Нелепо… Совсем уже не опасное место, а не впишутся.

    — Э-э-э, — предостерегающе начал он. Колёса упорно несли вперёд, и он только успел крикнуть:

    — Прыгай! За мной!

    Он вскочил на борт уже заваливающейся носом вниз машины и резко оттолкнулся, стараясь взять как можно правее, чтобы не попасть под задние колёса.

    Под колёса он не попал, но и на дорогу приземлиться не удалось. Ещё на лету он увидел, как машина, нырнув, ушла в пропасть, как из кузова вслед за ним взмыл ещё кто-то…

    Павла волчком закрутило по обрывистому склону. Мир закружился, налился красным, как кинокамера в фильме ужасов, и померк…


    * * *

    VI


    Таксист помог донести чемоданы до самых дверей, за что был одарён ослепительной улыбкой и пятёркой сверх счётчика, и отчалил, премного благодарный. Таня вынула из кармана заранее приготовленные ключи — домой она позвонила прямо из порта, и никто трубку не взял — и открыла дверь.

    В прихожей на неё пахнуло ароматным, сладким дымом трубочного табака. Странно, Ада трубку не курит, дядя Кока не курит вообще. Может быть, погостить приехал кто-нибудь?

    Таня занесла в квартиру чемоданы и отправилась на розыски. В гостиной никого, в кухне тоже, только в раковине полно грязной посуды, на столе ополовиненный «Ленинградский набор» — коробочка с крохотными пирожными, — початая бутылка горького «кампари», стакан, на плите исходит последним паром раскалённый чайник. Она выключила газ, открыла форточку.

    — Эй, есть кто живой? — громко позвала она. — Чайник чуть не загубили!

    Ноль эмоций. В лавку, что ли, выскочили, раззявы?

    — Ну и фиг с вами! — сказала Таня и полезла под холодный душ, скинув одежду прямо в ванной.

    Остальное подождёт. Жарко!

    Душ здорово взбодрил её. Напевая и пританцовывая, Таня промчалась в свою комнату и принялась рыться в ящиках комода — подыскивала бельишко посимпатичнее. Вдруг отчего-то захотелось принарядиться, пусть даже никто и не видит…

    За спиной раздалось нарочитое покашливание и два-три хлопка в ладоши. Таня резко выпрямилась, развернулась, инстинктивно прикрывшись какой-то тряпочкой.

    На её тахте лежал совершенно голый Никита и гнусно ухмылялся.

    — Мне повизжать для порядку? — ангельским голоском осведомилась Таня.

    — Ты нэ пой, — с кавказским акцентом проговорил Никита. — Ты так ходы, ходы…

    — Нашёл Людмилу Зыкину! — Таня хмыкнула, нащупала в ящике другую тряпочку, кинула ему. — Прикройся, охальник. Смотреть противно!

    — Ой, цветёт калина в поле у ручья. Тело молодое отрастила я… — заголосил он ей в затылок. Она даже не заметила, как лихорадочно блестели его глаза, как он украдкой облизнул пересохшие губы…

    Надо же, вот уж кого не ожидала! За пять лет студенческой жизни братец, впрочем, как и она сама, не шибко баловал родной дом своими посещениями. На первых порах ещё наезжал — на зимние каникулы, на майские, а потом разругался с Адой и дядей Кокой, и как отрезало. Вещички с вокзала закинет, буркнет что-то взамен разговора и отчалит по друзьям или ещё куда. Главное, размолвка вышла из-за сущей ерунды. Точнее, из-за того, что старшие отважились наконец на то, что давно уже следовало бы сделать — с концами сдали папашу-маразматика в богадельню.

    Ещё учась в школе, она недоумевала, как может Никита, такой эстет и чистюля, ходить за старым идиотом, как нянька, выносить за ним горшки, менять вонючие подштанники, мокрые или обкаканные — старик, садясь на горшок, нередко забывал стаскивать перед этим трусы, а то и штаны. Дошло до того, что братец милый надумал вообще не поступать в свой распрекрасный институт — видите ли, матери одной будет со стариком не справиться. И соизволил отъехать в столицу только после многократных Адочкиных заверений.

    В институт он поступил, а в конце ноября, вернувшись с затянувшегося допоздна свидания с Генералом, Таня застала в доме большую перестановку. В гостиной на месте пожилого дивана образовалось антикварное бюро красного дерева с креслом, в бывшей Никитиной комнате вырос роскошный двуспальный гарнитур. Вещи брата перекочевали в полутёмную людскую, откуда начали уже потихоньку выветриваться ароматы академика. Ада, опустив глазки, поведала не особо любопытствующей дочери, что папе опять стало хуже, и его пришлось срочно положить в больницу. Ненадолго… Дядя Кока с Адой всю зиму сочиняли какие-то бумаги касательно Всеволода Ивановича, ездили по инстанциям. Таню они ни во что не посвящали, но очень скоро ей стало ясно, что Захаржевский В. И. едва ли вновь переступит порог своего дома. Кто бы возражал? А вот Никитушка отчего-то надулся. Даже с ней общаться перестал, хотя она тут ни с какого боку. Так только, здрасьте — до свиданья. Один раз, правда, по делу позвонил, прямо на ранчо, вскоре после того, как она с Павлом, считай, познакомилась. Денег попросил — другу на кольца, впопыхах забыли, перед самой свадьбой спохватились, а всю капусту уже на торжество выложили. Сначала она давать не хотела, перетопчутся как-нибудь, но узнав, что речь идёт о Ванечке Ларине, согласилась и даже решила про себя, что про долг этот якобы забудет. Не ради Ванечки, естественно. Ради Павла, принимавшего в этой свадьбе живое участие. Насколько она понимала этого человека, он непременно в голове отложит, какая она щедрая. Да и сумма довольно смешная — четыреста рваных. Можно и не вспоминать про отдачу.

    Вскоре на кухню притащился Никита, сел напротив, закурил, плеснул себе аперитива. Трусы напялил — и на том спасибо.

    — Хлебнёшь?

    — Не-а. Горькое, тёплое…

    — Есть и сладенькое, и прохладненькое.

    Он извлёк из холодильника литруху итальянского вермута, откупорил, посмотрел на Таню. Она кивнула.

    — Наливай… А по какому поводу гуляешь, да ещё в одиночку, если не ошибаюсь?

    — Не ошибаешься. Еле вырвался, приехал, понимаешь, с дружками оттянуться напоследок, да в городе нет никого.

    — Напоследок?

    — Свободу пропиваю, сестрёнка. Женюсь.

    — Поздравляю. — Таня сдобрила кислую интонацию лучезарной улыбкой и подняла стакан с вермутом. — Sei brav und gesund!

    Никитка залпом выпил полстакана неразбавленного кампари и поморщился.

    — Спасибо, сестрёнка, одна ты меня правильно понимаешь и пожелала самое то. Именно отвага и здоровье в ближайшее время понадобятся мне больше всего.

    Таня вопросительно посмотрела на него.

    — Сейчас сама увидишь, — сказал он, вышел, через минуту вернулся со стопочкой фотографий и положил перед ней.

    С верхней фотографии на Таню гестаповскими глазами смотрела молодая дама весьма своеобразной наружности — мощные челюсти, безгубый рот стянут в куриную гузку, нос тяжёлой каплей свисает с узкой переносицы, жидковатые волосы строго расчёсаны на косой пробор. Таня даже присвистнула.

    — На редкость удачное фото! Снимаю шляпу перед твоим героизмом.

    — Только шляпу? — с какой-то странной усмешкой спросил он и тут же поспешил добавить:

    — Ты не поверишь, но это действительно очень удачное фото. Ты остальные посмотри.

    Таня посмотрела и убедилась в правоте его слов.

    Никитина невеста была сфотографирована в разных позах и в разной обстановке — за письменным столом с книжкой в руках, на диванчике с бокалом шампанского в тощей руке, на Гоголевском бульваре, целомудренно держась за руки с Никитой, на пляже. И краше, чем на первой фотографии, не выглядела нигде.

    — Она у тебя пловчиха? — спросила Таня, показывая на пляжную фотографию.

    — Пловец, — серьёзно ответил он.

    — Это как понимать? Уж не на сексуальную ли ориентацию намекаешь?

    — Если бы… Пловец — это фамилия такая. — Ольга Владимировна Пловец.

    — Знаешь, — задумчиво проговорила Таня, — я бы на твоём месте взяла фамилию жены. Никита Владимирович Пловец По Мутным Водам. Тебе пойдёт…

    Он вспыхнул и тут же отвёл взгляд.

    — Побежит!.. Ладно, не сыпь мне соль на раны. Давай лучше ещё по одной.

    Таня прикрыла стакан рукой. Никита пожал плечами и налил себе.

    — Ты лучше расскажи, где ты такое сокровище откопал.

    — Где-где! В стольном граде, где ж ещё. В самом что ни на есть бомонде, в «хуй сосаети», извините за английский.

    Таня фыркнула.

    — Мерси, сосайте сами, вам не привыкать… Мне-то можешь про бомонд не заливать. Девочки там упакованные, как принцессы. Особенно те, на которых природа отдохнула. — Она ещё раз посмотрела на фотопортрет Никитиной невесты. А тут «человек работы Москвошвея». И микроскопа не надо.

    — В министерских кругах принято считать, что — скромность полезна для здоровья.

    — Хочешь сказать, что вот это — из мидовских кругов? Не поверю.

    — Количество министерств в нашем государстве рабочих и крестьян прямо пропорционально росту благосостояния народа.

    — Эк залудил, политинформатор хренов! Ну, и в каком же ведомстве такие пловцы произрастают?

    — Папочка наш, Пловец Владимир Ильич, имеет четверть века беспорочной службы в Минтопэнерго.

    — В Мин кого?

    — В Минтопэнерго, Министерстве топлива и энергетики СССР.

    — Министром?

    — Заместителем начальника канцелярии третьего отдела одиннадцатого управления третьего Главка.

    — Погоди, что-то я не догоняю… Бенефис-то в чем?

    — Элементарно, Ватсон. Все наши внешние ведомства — организации кастовые, закрытые. Человеку со стороны, если он не высокий партийный назначенец, в этой системе координат мало что светит. В лучшем случае выйдешь на пенсию советником посланника. Который всем советует, а его все посылают.

    — А если не со стороны?

    — В смысле?.. А, ты вот о чем… Пробовал, не вышло ничего. Невесты у них считанные, на свой круг запрограммированные… Да и в корень зрить надо, как Козьма Прутков советовал.

    — Поясни.

    — Видишь ли, так уж получилось, что реально всё благосостояние обожаемого фатерлянда строится на природных ресурсах, в первую очередь, топливных. Только ими мы торгуем без балды, только они приносят в казну настоящие денежки, которые и дают нам возможность худо-бедно поддерживать штаны и ещё прикармливать разных макак, назвавшихся марксистами-ленинцами. Надёжней этой кормушки не отыскать, как ни крути… А Владимир свет Ильич винтик в машине вроде бы и маленький, зато на самом нужном месте. Через его канцелярию все проводки по экспортным операциям проходят… В общем, мне уже намекнули, что через годик ждёт меня одно весьма хлебное местечко в очень цивильном зарубеже. Оленька как раз Академию народного хозяйства закончит, я на венском островке ООН отстажируюсь… Sounds good, isn't it?

    — Abso-fucking-lutely. Зашибись! Гудее некуда. То-то я смотрю, ты счастлив без меры.

    — Ну, матушка, за всё платить приходится.

    — И когда же грядёт радостное событие?

    — Послезавтра. Билет у меня на завтрашнюю «Стрелу». Гуманные Пловцы аж на неделю гульнуть отпустили. Но в час «икс» при полном параде явиться на эшафот…

    Никита налил себе ещё полстакана, выпил, судорожно заглотил пару крошечных бисквитов. Таня смотрела на него с лёгкой улыбкой.

    — Ада с дядей Кокой?.. Уже там?

    — Там-там. Контакты наводят со сватьями будущими, к свадьбе готовятся, вопросы всякие утрясают. — Он горько усмехнулся.

    — Выходит, у тебя теперь с ними мир?

    — Полный. Слияние в экстазе. Что было, то было, прошлого не воротишь. Да и не надо… Слушай, ты как хочешь, а я курну.

    — Так и я не против. «Мальборо» будешь?

    — Тут другое требуется… У меня табачок. — «Клан», женатый, между прочим.

    — Кто женатый?

    — Табачок. Я в него чёрненького немного всыпал. Утоли мои печали…

    Таня недоумённо посмотрела на брата.

    — Ну, под курочка, — пояснил Никита. — Неужели не пробовала ни разу?

    — Да как-то и не тянуло особо.

    — Надо же! А мне говорили, что в избранных кругах питерского студенчества сей пагубный порок в большом почёте.

    — Возможно. В этих избранных кругах я не вращаюсь.

    — А зря. Перспективно мыслить надо, дружбу культивировать. Это сегодня они томные оболтусы, а завтра сядут в начальственные кресла…

    — Спасибо, не интересуюсь.

    — Но карьеру без связей не…

    — А кто тебе сказал, что я хочу делать карьеру?

    — Тогда чего же ты хочешь?

    — Не знаю. Жить.

    — Просто жить?

    — Не просто, а на всю катушку. Брать от жизни всё, чего пожелаю, и, в отличие от некоторых, не целовать начальство в зад.

    Никита вскинулся.

    — А как?! — закричал он — Обнося богатенькие хатки? Помогая делягам половинить закрома Родины? Этак, знаешь ли, тебя скоренько научат скромности в желаниях.

    — То есть?

    — То есть загремишь так, что никакие дяди Коки отмажут.

    — Что это ты, братец, вдруг так забеспокоился? Боишься, как бы сестра тебе анкетку не попортила? А ты не боись — в мои планы такие варианты не входят. Только вот желательно, чтобы ты свои умозаключения о моей деятельности держал при себе.

    — Не дурак, тебе одной и говорю.

    — А раз не дурак, то и ладно. — Таня плеснула себе и Никите не успевшего потеплеть вермута. — Чтоб всё у нас хорошо было… Слушай, у тебя там по случаю моего приезда ничего пожевать не заготовлено?

    Оказалось, что заготовлено. Нашлась и жареная курица в духовке, и грибной салат, и баночка икры — и ещё штоф «Фрателли Герчи». Под это-то хозяйство Таня и изложила братцу своё предложение, ради которого собиралась сегодня же специально выехать к нему в Москву. Но вот не понадобилось.

    А предложение это было следствием очередного Таниного экспромта, сыгранного непосредственно в круизе. Ещё на паспортном контроле в одесском пассажирском порту Таня заметила одно знакомое лицо. Этот кряжистый чернокудрый мужичок с гордым именем Архимед несколько раз приезжал на ранчо вместе с Шеровым и относился к числу людей, наиболее приближённых к Вадиму Ахметовичу. Своего рода телохранитель, но и не только — Шеров нередко уединялся с ним в кабинете и обсуждал, судя по всему, вопросы довольно важные. Она тогда направилась было к Архимеду через весь зал, но тот как бы между делом отсигналил ей: мы пока незнакомы.

    Не успел скрыться за бортом родной берег, как к Тане начал клеиться довольно странный субъект — круглый, розовый, лысый дядечка лет сорока в тёмных очках и шикарном белом костюме. Дядечка благоухал коньяком, но кобелировал относительно интеллигентно, и Таня не стала посылать его куда подальше, а от нечего делать приняла его приглашение выпить по коктейлю в баре «Александра Пушкина». За коктейлем они разговорились. Таня узнала, что зовут этого мурзика Максимилианом, что его покойный папа был выдающимся архитектором, лауреатом множества премий, а сам Максимилиан работает в одном серьёзном учреждении, из тех, чьи названия не произносят вслух. Последним словам, произнесённым театральным шёпотом и с многозначительной оглядкой, Таня позволила себе не поверить — с работниками подобных учреждений она сталкивалась по работе в «Интуристе» и неплохо изучила их повадки. Максимилиан просто набивал себе цену. За вторым коктейлем последовал третий, а потом Максимилиан заказал целую бутылку экспортной водки и шампанского для отказавшейся от водки Тани. Закончились эти посиделки тем, что Максимилиана ещё за час до ужина пришлось отволочь в каюту, и в этот вечер он был уже не боец.

    Таня сама не сумела бы сказать, что побудило её продолжить это малоинтересное знакомство, но когда на второй день зелёный и дрожащий всем телом Максимилиан выполз к обеду и начал бубнить что-то невразумительное насчёт морской болезни, она ответила неотразимой улыбкой, предложила ему место за её столиком и угостила джином с грейпфрутовым соком. К вечеру он опять накачался в лёжку. На следующее утро, загорая в шезлонге около бассейна, Таня услышала, как Максимилиан противно канючит выпивку у красавца бармена, коротавшего нерабочие часы под ласковым черноморским солнышком. Бармен лениво и презрительно отбрёхивался, а потом пожал загорелыми плечами и молча нырнул в бассейн. Таня выждала, когда Максимилиан, помаявшись вволю и так и не заметив её, сокрушённо вздохнул и отправился несолоно хлебавши вниз. Таня, не особо спеша, догнала его, увлекла в свою каюту и налила стаканчик из своих запасов. Благодарность Максимилиана не знала границ, однако вскорости он запросил ещё. Таня ласково и твёрдо отказала, смягчив отказ напоминанием, что бар открывается через каких-то полчаса. По Варне они бродили под руку и заглянули не в один кабачок… Только через неделю Таня поняла, почему её безошибочная интуиция подвигла её возжахаться с этим деятелем. После дневной экскурсии по Неаполю их отвезли полюбоваться на шикарное, переливающееся неоном казино, подарили по красивой фишке и провели по игорному залу. Туристы блуждали между столами с изумлённо открытыми ртами. Кое-кто набрался смелости и сделал ставку на рулетке. Впрочем, выиграла только одна толстая тётя, ненароком поставившая на «нечет». Максимилиан же замер у стола с «трант-э-карант» и, напряжённо шевеля губами, следил за картами, веером вылетающими из ловких рук крупье. Лицо его сказало Тане всё, что нужно было знать.

    На теплоходе она не дала Максимилиану наклюкаться в баре, а, прихватив его вместе с бутылкой, отправилась на палубу. В умело направляемой Таней неспешной беседе под звёздами он поведал ей о своей роковой страсти, стоившей ему семьи, карьеры (с папиной протекции он начал трудовой путь заместителем директора Дома архитектора, ныне же является многолетним безработным, не попадающим под статью о тунеядстве только благодаря корочкам творческого союза), друзей, здоровья. От богатого наследства осталась только двухэтажная родительская дача в «боярской слободе», что в сорока километрах от Москвы на Можайском направлении — всё остальное давно спущено в карты или пропито с горя из-за проигрышей. За карточные долги ушла и шикарная папина квартира на Воробьёвых горах, а в круиз Максимилиан отправился на самый остаточек денег, полученных за обмен этой квартиры на блочную одиночку в Кузьминках.

    Этот жалостный рассказ настолько растрогал самого рассказчика, что он закончил его рыданиями на Танином плече. Нашёптывая ему что-то ласковое, Таня отвела его в каюту и уложила баиньки, а сама вернулась на палубу, чтобы подумать на свежем воздухе… Около полуночи она постучалась в каюту Архимеда.

    Туристам из СССР повезло: первые капли по-южному основательного летнего дождика застали их уже у трапа теплохода, так что прогулка по Ла-Валетте, главному средиземноморскому оплоту тамплиеров, не омрачилась ничем. Усталые туристы с большим аппетитом пообедали, а потом кто разбрёлся по каютам подремать под музыку дождя, кто перешёл в салон — почитать, поболтать, покатать шары на бильярде. Максимилиан радостно занялся лечением абстинентного синдрома — утром Таня не позволила ему ни капли. Таня сидела напротив, потягивая через соломинку лимонад. Когда Максимилиан вернулся с четвёртой порцией, он увидел в её руках карты: Таня раскладывала пасьянс. Стакан в его руках задрожал, и он поспешно поставил коктейль на столик.

    — Это у тебя что? — задал он поразительно умный вопрос.

    — Картишки. Пасьянс раскладываю от не фиг делать… На палубу не выйдешь, читать неохота, кино только в шесть… Может, в дурачка перекинемся? Я правда, в дурака не очень люблю.

    — А во что любишь? — сдавленным голосом спросил он.

    — Где хоть немного головой работать надо. Преферанс, на худой конец, кинг. В бридж давно научиться мечтаю. Поучишь?

    — Я… я не играю в бридж.

    — Какой же ты картёжник после этого?

    В глазах Максимилиана проступило страдание. «Только бы не расплакался, как вчера», — подумала Таня.

    — Ну… я… у нас больше в азартные играют. Банчок там, храп, три листика, девятка…

    — Это без меня, — сказала Таня и начала складывать карты.

    — Погоди, погоди, в преферанс-то я играю…

    — Что ж, тогда неси бумагу. Ручка у меня есть.

    — Как, «гусарика»? — разочарованно спросил Максимилиан. — Давай пригласим кого-нибудь.

    — Клич, что ли, кликнуть? — с усмешкой спросила Таня. — Начнём вдвоём, а там желающие найдутся… Ну что, «ленинградку»? По сколько? Только я на крутые деньги не играю, но и бесплатно не хочу: оба зарываться будем и игра некрасивая пойдёт.

    — По гривенничку за вист? — с надеждой спросил он.

    — По пятачку, но с тёмными.

    — Сдавай…

    Первым к ним подошёл Саша, знакомый стюард.

    — Вообще-то в салоне в азартные игры не полагается, — сказал он, убирая со столика пустые бокалы,

    — Так то азартные, а у нас коммерческая, — сказала Таня, показывая на пульку, нарисованнуюо на листочке. — Тогда уж скорее бильярд надо было убрать. Лучше присаживайся, третьим будешь.

    — Я на работе, — с явным сожалением сказал он. — Но вы играйте, пока моя смена.

    За картами Максимилиан совершенно преобразился — глаза заблестели, движения сделались проворными и точными. Колоду он тасовал и внахлёст, и ленточкой, и веером, лишь немного уступая в ловкости крупье из неапольского казино. Таня довольно быстро выпала в минус и внутренне приуныла — катает парнишка умело, как бы её затея боком не вышла.

    — А, Танечка, Максимилиан, никак пульку пишете?

    Это спросил Архимед, неспешно подошедший к ним с чашкой кофе в руке. С ними он, как и было условлено ночью, «познакомился» во время выхода на мальтийский берег.

    — Продуваюсь в пух, — шутливо посетовала Таня.

    — А что, может, и мне стариной тряхнуть, пока погода нелётная. Приглашаете?

    Максимилиан энергично кивнул, почуяв настоящего партнёра. Таня пожала плечами.

    — Ну, если деньги карман жгут. Это настоящий монстр, предупреждаю.

    — Однова живём. — Архимед махнул рукой и сел на свободное место. Максимилиан перевернул листочек и начал чертить пульку на троих. Таня остановила его.

    — Ты посчитай. Раз уж проигралась, надо платить. Я настаиваю.

    Максимилиан послушно посчитал. Танин проигрыш составил пять рублей восемьдесят копеек. Она Достала кошелёк, подошла к бару и вернулась с тремя «флипами» — лёгкими пенными коктейлями.

    — Я правильно распорядилась проигрышем? — обратилась она к Максимилиану.

    — А? Да-да, идеально… — рассеянно произнёс он, тасуя карты, и обратился к Архимеду:

    — Мы до вас по пятачку играли. Вы как?

    — Однако! — Архимед почесал в затылке. — Ну ладно, сдавайте.

    К ужину они с Архимедом проиграли на пару тридцать три рубля. По ходу игры они сидели и в большем минусе, порядка полусотни, но Максимилиан постепенно ослабил внимание, сделался благодушным и рассеянным и всё чаще отлучался к стойке за очередной порцией допинга. После ужина Таня решительно заявила Максимилиану:

    — Баста! С тобой играть — без штанов останешься…

    — Что было бы весьма увлекательно, — игриво вставил Максимилиан, после выигрыша пребывавший в мажорном настроении. — А может быть, всё-таки как-нибудь, а? Ну, пожалуйста, уж больно поиграть хочется.

    — «Гусарика» с Архимедом распиши. Он вроде не против.

    — Не против, — подтвердил Архимед. — Не люблю проигрывать. Жажду реванша.

    — Скучно вдвоём-то, — заметил Максимилиан. — Надо третьего искать… О, вон как раз тот парень идёт, который больше других возле нашего стола отирался… Молодой человек, можно вас?

    Тщедушный круглолицый паренёк в джинсовом костюме «Ли» обернул на него лицо былинного пастушка, озадаченно моргнул и подошёл к их столику.

    — Вы мне?

    — Да, вам. Я заметил давеча, что вы преферансом интересуетесь, — начальственно рокотнул Максимилиан.

    Паренёк моргнул ещё раз, покраснел и с трудом выговорил:

    — Ага…

    — Не откажетесь ли быть третьим? А то наша дама что-то притомилась.

    — Ну, можно вообще-то…

    — Только предупреждаю, господа картёжники, что в салоне через десять минут начнётся «Блеф» с Челентано, — вмешалась Таня. — Так что ищите себе другое пристанище, а я пошла место занимать.

    — Может, и правда лучше кино посмотрим? — обратился к Максимилиану Архимед.

    — Ну, Архимед, вы же обещали. Только мы с молодым человеком… Кстати, как вас?

    — Гоша.

    — Максимилиан Аркадьевич… Только мы с Гошей поиграть настроились…

    — Ладно, — вздохнул Архимед. — У меня каюта одноместная. Там удобно будет.

    Мужчины отправились на картёж, а Таня, с удовольствием посмотрев замечательную итальянскую комедию, сходила на танцы, прогулялась по палубе, прошлась пару раз по коридору мимо каюты Архимеда. За дверью было тихо.

    К завтраку не вышли ни Максимилиан, ни Архимед, ни Гоша.

    В двенадцатом часу Архимед показался на верхней палубе, где Таня принимала солнечные ванны, и устало плюхнулся в соседний шезлонг. Его смуглое лицо было пергаментно жёлтым, под глазами чернели круги.

    — Как оно? — осведомилась Таня.

    — На полторы сотни опустил меня, сучара. А Гошу на все три.

    — Это ж надо умудриться столько в преф сдуть. Вы что, по рублю за вист играли?

    — Под утро на «очко» перешли. Везунчик он, твой Максимилиан.

    — Кому везёт в карты… — Не договорив, Таня наклонила голову и поцеловала Архимеда в висок.

    — Ох, стиляга-динамистка… — Архимед вздохнул. — Пошли, что ли, по «хайнекену» вмажем с горя. Я угощаю.

    Последние десять дней круиза азартная троица резалась в карты едва ли не каждую ночь. Архимед с Гошей рвались отыграться, но всё больше проигрывали, хотя и не так крупно, как в первый раз. Максимилиан ходил бледный, но весьма довольный собой и почти трезвый.

    — Ну вот, — похвастался он Тане уже после Стокгольма. — Круиз, считай, уже окупил. То ли ещё будет, ой-ей-ей! — Он понизил голос. — В Хельсинки я устрою им тихую Варфоломеевскую ночь, а дома мы с тобой гульнём от души, эх, и гульнём же!

    — Ты, Максимилиан, особенно-то не зарывайся.

    Он махнул рукой и самодовольно хохотнул.

    — Да ну, чего там. Это ж лохи, караси, кость совсем не рюхают. Тыщи на три обую, чует моё сердце.

    В Хельсинки, где «Пушкин» стоял последнюю ночь круиза, чтобы утром взять курс на Ленинград, Гоша с Архимедом «обули» Максимилиана на двадцать шесть тысяч. Момент был загодя выбран Таней: она посчитала, что раньше этого делать не стоит — слабак Максимилиан мог в расстроенных чувствах сигануть за борт или рвануть на берегу в ближайший участок и попросить политического убежища. А так он до самого Ленинграда находился под неусыпным контролем Архимеда, который поддерживал его смертельно раненную душу в нужном тонусе, перемежая водочку с убедительными рассказами о том, что такое «счётчик» и как среди солидных людей принято поступать со злостными должниками. В последний час дошедший до полной кондиции Максимилиан был передан под опеку Тани, которая всячески утешала его и дала слово, что поможет ему расплатиться с долгом в течение тех четырёх дней, которые дали Максимилиану победители.

    — Дай Бог, если сумею тысяч двадцать пять набрать. Это же такие сумасшедшие деньги. Ума не приложу, как отдавать буду… У меня на книжке всего три четыреста, остальное придётся в темпе одалживать у друзей, родственников. Под покупку дачи.

    — Какой дачи?

    — Твоей, разумеется.

    — Но… но она стоит сорок тысяч как минимум…

    Таня печально улыбнулась.

    — Максик, милый, ну хоть режь, больше не наберу так быстро. Есть у меня, правда, один очень состоятельный знакомый, но он в отъезде, увижусь я с ним через месяц самое раннее.

    Максимилиан обхватил голову руками и застонал.

    — Через месяц уже пятьдесят набежит! Эти гниды мне счётчик включили — по куску в день! Таня вздохнула.

    — Ох, Максик, предупреждала я тебя — не послушался… Эй, а может кто из твоих подороже купит?

    — Какое там? У кого такие бабки есть, так те сейчас на курортах пузо греют! Мёртвый сезон.

    «Так я тебе и позволила по друзьям твоим бегать! Посидишь пока на дачке, Гоша за коньячком тебе бегать будет, а Арик пылинки сдувать. Хотел гульнуть — вот и гульнёшь напоследок», — подумала Таня, а вслух сказала:

    — Вот видишь. Соглашайся на мой вариант. Лучше не найдёшь.

    На самом-то деле ей нужно было не двадцать пять тысяч, а двенадцать — по шесть на брата. Во столько оценили свои услуги Архимед и Гоша, потомственный московский катала, пока малоизвестный в Троцком кругу, ибо ещё только начал набирать стартовый капитал — вещь архиважную для всякого солидного игрока. Одних шеровских «отпускных» на это хватало с избытком.

    От лишних подробностей этой истории она Никиту избавила, рассказав только, что познакомилась в круизе с одним богатым наследничком-пропойцей, который по дружбе предлагает выгодно купить дачу в престижном подмосковном посёлке. Брат слушал её, не перебивая, склонив набок голову и попыхивая трубочкой, а когда она замолчала, спросил:

    — При чём же здесь я?

    — Официально оформить покупку на себя может только москвич. У тебя же прописка есть?

    — Есть. Тестюшка будущий заблаговременно подсуетился, чтобы мне, значит, без затруднений на дунайский островок отбыть. После свадьбы будет у нас с Пловцом собственная малогабаритка в Бибирево.

    — А не мелко ли плаваете?

    — Чем богаты… И то спасибо, что двухкомнатная — на каждого по индивидуальной камере, хоть глаза друг другу мозолить не будем.

    — Совет да любовь! — Таня усмехнулась.

    — Ладно, хорош дыбиться. Ты лучше скажи, сестрица разлюбезная, я-то что с твоей покупки буду иметь?

    — Моё доброе расположение. Мало?

    — Маловато будет. Ещё?

    — А ещё прощу тебе четыре сотни, что Ваньке на кольца зимой занимал.

    — И только-то? Да что для такой лихой герлы-урлы четыре сотни?! Мелочёвка. Подмосковная-то чай подороже станет. Бывал я в тех палестинах, каждый домик там тянет не меньше полста тысяч.

    — Сколько тянет — не твоего ума дело. Говори, что тебе надобно? Деньжат подкинуть, что ли?

    — Да будет тебе. Советские дипломаты не продаются. Американку дашь?

    — Какую ещё американку?

    — Три желания. Исполнишь?

    — Смотря какие желания…

    — Нет уж, без условий. Любые. Не бойся, ничего особенно лютого не выдумаю, родную сестрёнку не обижу.

    — Как бы я сама тебя не обидела ненароком… Ладно, я согласная. Только мотри, Микита, Бог он таё…

    — Это ты чего? — вылупив глаза, спросил он.

    — Так, классику вспомнила. У Толстого так один шибко положительный дед Аким сына своего наставлял, тоже Никиту. Только плохо кончил тот Никита, не послушал мудрого старичка…

    Никита плавно выпустил в потолок колечко сладкого дыма.

    — Ну, не знаю, до сей поры кончал нормально. Народ не жаловался…

    Таня прыснула в кулак, Никита разлил вермут по стаканам…

    За час Таня успела сделать нужные звонки — по своим каналам заказала на завтра авиабилеты до Москвы, связалась с Архимедом. Тот сообщил, что дачка и впрямь очень дельная, порядок в ней наведен образцовый, личные вещи хозяина перевезены в Кузьминки, документы на продажу готовы, продавец не просыхает, приручен полностью и ни на какие фортели явно не способен; сказал, что подошлет Гошу с машиной прямо во Внуково, к самолету. Оставалось собраться, но это быстро. Теперь можно немного дух перевести…

    Она лежала на тахте и лениво потягивала Никитину трубочку. Сам он устроился поперек, положив голову ей на колени, и наигрывал на гитаре что-то лирическое. Таня хихикнула — ее начал разбирать «женатый» братский табачок.

    — Эй, новобрачный, сбацай повеселее. Про аллигатора знаешь? А рядом с ними, ругаясь матом, плывет зеленый…

    — Ой, не в жилу…

    — А что в жилу?

    — Похоронный марш в жилу. Сыграют мне скоро Мендельсона, а выйдет как бы Шопена.

    — Не нуди, братик, никто тебя на аркане не тянул.

    — Ах, что ты понимаешь? Повязать себя на всю жизнь с Пловцом, когда рядом такие красоты…

    Рука его вкрадчиво поползла вверх по гладкой Таниной ноге, забралась под халат…

    — Ты что, дипломат, на головку охромел?

    — Отнюдь. На голову — это возможно. А головка в норме. Хочешь, продемонстрирую?

    — У тебя Пловец есть, ей и демонстрируй. И ручонку свою поганую с моей орхидеи прочь. Не про тебя рощена.

    — Всем, значит, можно, а мне нельзя?

    — Это кому это «всем»? Mind your Russian, козлище. Фильтруй базар.

    — Прости, звездочка моя непорочная… А как насчет без орхидеи? Сулико, суасант-нёф, фелляция, прочие извраты с применением нехитрых подручных средств? А потом по бокальчику яду, как классические декаденты? О, тайну нашей пылкой кровосмесительной страсти мы унесем с собой в могилу…

    Он прильнул губами к Таниной коленке. Она засмеялась и легонько шлепнула его по затылку.

    — Эй, не балуй, а то сейчас некрофилией с тобой займусь!

    — Не займешься. На кого тогда дачку оформишь?.. Кстати, об американке…

    Он принялся оглаживать Таню по интимным местам. Она приподнялась и резким движением отбросила его руку.

    — Ты сначала американку заработай!

    Он отвернулся и пробубнил что-то неразборчивое.


    * * *

    VII


    И такого пробуждения у нее еще не бывало. Пудовые молоты ударяли в виски, во рту пылала раскаленная Сахара, подпихивая под сомкнутые веки горячий песок. Таня по миллиметру отворила глаза — и поспешно захлопнула: так резануло свирепое солнце. Заставив себя глубоко вдохнуть и прокатив волевую волну по одеревеневшим мышцам, она резко села. И тут же со стоном откинулась на подушку. Во второй раз она поднималась медленнее, аккуратнее, фиксируя каждое новое положение и приноравливаясь, сколько возможно. Вот опустилась нога, больно соприкоснувшись с пушистым ковролином. Вот пальцы сжались на кайме одеяла, по голым нервам послали сигнал плечу, и рука судорожно откинула одеяло. Еще два глубоких вдоха-выдоха — и Таня поднимается, но, не устояв, падает на колени, уткнувшись лбом в кровать. Пальцы бесцельно шарят по простыне. Еще вдох, еще попытка. Таня встает. Орут протестующие мускулы, но она сжимает зубы и делает шаг. Второй. На третьем шагу все тело раздирает внезапная боль, но в то же мгновение сознание словно вышибается в пустоту — и эта боль как бы происходит с кем-то Другим, а в ушах шелестят собственные иронические слова: «Но ведь ты же советский человек!»

    Благодаря этому невесть откуда взявшемуся отстранению, Таня смогла без особых приключений добраться до ванной, оказавшейся, к счастью, совсем рядом, и там придирчиво рассмотреть себя в зеркало. Лицо, конечно, оставляло желать лучшего и даже, по строгим Таниным меркам, не вполне заслуживало определения «лицо». Впрочем, принимая во внимание такое пробуждение, деформации были минимальными и, положа руку на сердце, заметными только ей одной. Но вот ниже картина оказалась довольно странной. От живота почти до колен — темная кровь, где пятнами, где подсыхающими струйками. «И ведь что характерно, — насмешливо подметило так своевременно обособившееся сознание, — выше пояса мы в маечке, а ниже — все голо, как в той песенке. И с кем же ты, мать, на сеновале кувыркалась?»

    На самом-то деле было не смешно. Гадко.

    Стыдно. И обидно. Украли последнее, что было. Вывозили оскверненное тело в ее же крови. Не смешно извиваться под душем, методом проб и ошибок подбирая наименее мучительную позу, не смешно раскорячкой возвращаться в малознакомую спальню, брезгливо перебирать запятнанное экс-белоснежное постельное белье, копаться в ворохе собственной одежки, безнадежно мятой и поспешно сброшенной на кресло у окна, спускаться по деревянным ступенькам, морщась при каждом) шаге, сжимая дрожащей рукой полированные перила. Мутило. Перед глазами появилось лицо дяди Афто.

    Утро помещицы…

    Внизу, в просторной, богато обставленной гостиной, стоял густой кислый дух вчерашней пьянки. Источник этого духа ничком валялся на ковре возле неприбранного дивана, дрожа затылком с реденькими взмокшими волосами. Должно быть, как вчера уронили, так и лежит… Мельком отметив это обстоятельство, Таня вышла в холл, открыла левую дверь и очутилась, как и предполагала, на кухне. Тут было прибрано и свежо: открытая форточка щедро подавала внутрь благоухание нагретого солнцем соснового бора. Хорошо-то хорошо, да ничего хорошего… Таня по-хозяйски открыла сверкающий белый буфет, отыскала хрустальную сахарницу и банку с молотым кофе, поставила на плиту турку…

    Вот так, значит… Конечно, целомудрие — не та штука, которой есть смысл гордиться в двадцать лет, и в принципе в список своих добродетелей Таня его не вносила. И сохранила, пожалуй, лишь потому, что мужчины в ее жизни — Генерал и Шеров — отличались некоторыми, скажем так, особенностями. Тем не менее кто-то должен за это поплатиться. Еще и потому, что с некоторых пор это не ахти какое достоинство приобрело для нее смысл и придавало уверенность…

    Кто? По большому счету, подозреваемый один, но, чтобы знать наверняка, не хватает решающих штрихов. Она их найдет. По голосу поймет, так ли… Значит, еще раз, что было вчера? Быстрый и плавный перелет в столицу, где в аэропорту их уже дожидался Гоша на родительской «Волге», поездка с ветерком по приветливому солнечному городу. Сначала на какое-то Алтуфьевское шоссе, где Никитка последние полтора года снимал квартиру на паях с приятелем-актером, находящимся сейчас в отъезде. Там они сбросили вещички, которые не имело смысла тащить на дачу, в том числе и бошевский кухонный миксер со множеством насадок — Танин подарок новобрачным, еще кое-что, перекусили на скорую руку и помчались на дачу.

    Дом пришлось осматривать наспех, но Таня с вервого взгляда поняла: это то, что надо. Не столь монументально, как у Шерова в Отрадном, зато изысканно и благородно. Несколько запущенный, но красиво поросший кустами участок, крутая, в немецком стиле крыша, высокое крыльцо. На первом этаже — просторный холл, вполне современная кухня и солидных размеров гостиная с витой лестницей на второй этаж, а там — галерея, две спальни, ванная в югославском кафеле… За домом хозблок — гараж на две машины, еще что-то там. А за оградой — ухоженный, чистый лес, одурело горланят птицы и детишки на невидном отсюда речном пляжике…

    Захватив Архимеда и бледного, провонявшего коньяком, но дочиста отмытого и выбритого Максимилиана, впятером помчались обратно в Москву, регистрировать куплю-продажу в нотариальной конторе и в главном управлении дачного треста, в ведении которого находился поселок. Нужные звоночки были сделаны заблаговременно, и приняли их оперативно, без проволочек, так что они не опоздали отметиться, что называется, и на местном уровне. В машине Максимилиан пару раз начинал было ныть, но Архимед быстро приводил его в чувство, давая глотнуть из объемистой алюминиевой фляжки, которую тут же отнимал, чтобы клиент не отрубался раньше времени. Добротно обработанный идеологически, в инстанциях Максимилиан вел себя исключительно прилично, бумаги подписывал четко и даже весело, как бы с чувством большого облегчения. Никита держался корректно, но как-то подавленно, изредка бросая на сестру непонятные взгляды…

    Сладив дело, все возвратились на дачу. Гоша с Архимедом задерживаться не стали и отвалили, получив с Тани причитающуюся сумму. Они предложили забрать с собой в город Максимилиана, который ревел белугой, не выпуская из рук пачку сотенных, что дали ему подержать на минутку. Но тут неожиданно проявил великодушие Никита — вот тебе и нужный щелчок, неспроста это — предложил, на правах нового хозяина, не мешать хозяину бывшему на всю железку отметить переход своей собственности в чужие руки.

    — А утречком мы с сестрицей в лучшем виде доставим его, болезного, в стольный Кипеж-град, — закончил он, отсалютовал изрядно окосевшему Максимилиану бокалом холодной водки, выпил и крякнул.

    Архимед с Гошей переглянулись и дружно пожали плечами.

    — Только в карты с ним не садись, — предупредил на прощание Архимед.

    По ласковому вечернему солнышку Таня отправилась изучать окрестности, а оставшиеся принялись с удвоенной энергией поглощать запасы экспортной «Столичной», которой в холодильнике оставалось ещё фугаса три. За этим занятием их и застала Таня, вернувшись с прогулки, которой осталась вполне довольна.

    — Холодненькой, с устаточку, а, мать? — радушно предложил Никита, завидев её на пороге. («И опять на него не похоже», — подумала Таня.) — Вот ещё!

    — Ну, тогда давай сооружу тебе фирменный коктейль «водкатини». Вроде на кухне я ликёрчик неплохой приметил.

    Он утопал на кухню, а Максимилиан принялся разглядывать Таню с такой надрывной тоской, что она не выдержала, досадливо поморщилась и вышла на крыльцо покурить. Потом вернулась, приняла высокий стакан, в котором пенилось что-то жёлтое и стучали кубики льда…

    Вот, собственно, и всё. Сразу вслед за этим настало омерзительное пробуждение в спальне на втором этаже. А в промежутке… Опоили какой-то дрянью и надругались, как над героиней мещанской мелодрамы. И кто?

    Таня встала, извлекла из холодильника початую бутылку водки, налила полный стакан и вышла в гостиную.

    — Вставай! — Она брезгливо ткнула Максимилиана носком кроссовки в бок. Тот мученически застонал, перекатился на спину и разлепил мутный левый глаз.

    — Выпей!

    Таня опустилась на корточки и поднесла стакан к его губам. Он жадно глотнул, поперхнулся, закашлялся, вновь припалок стакану, допил до конца и резко сел.

    — Уходим. Даю на сборы десять минут.

    — А-а? — Он глазами показал на стакан.

    — На станции получишь литр. И двести рублей лично от меня. За освобождение Кремля.

    Электричка ушла за шесть минут до их прихода.

    До следующей ждать два часа. Долго. Сгрузив Максимилиана на перроне, Таня сошла на площадь позади станции, окинула её взглядом и остановилась на серой, явно казённой «Волге», возле которой крутился совсем молоденький вихрастый парнишка — в летней матерчатой кепке. Увидев, как она направляется к его карете, он широко улыбнулся и раскрыл дверцу.

    — Прошу! В Дом творчества?

    — В Москву. — Улыбка мгновенно покинула круглое лицо. — Пятьдесят до Кунцева, до Алтуфьевского семьдесят, — на том же выдохе закончила Таня.

    — Да ты чего… — начал он, потом махнул рукой:

    — А, садись, коли не шутишь. С ветерком домчим.

    — С ветерком, — повторила Таня. — Спешу я, хороший мой…

    В дороге было время обдумать ситуацию. Не смертельно, но хорошего мало. Нет, разумеется, Павел — современный молодой человек, чуждый всяким там средневековым страстям относительно непорочности невесты (тут Таня невесело усмехнулась, вспомнив про шкуру неубитого медведя), но если он будет у неё первым, то сумеет оценить это по достоинству… Сумел бы. Но теперь… Утраченного не вернёшь.

    Да так ли уж и не вернёшь? Вспомни Ангелочка. Эта видавшая виды двадцатидвухлетняя оторвочка с невинными васильковыми глазками и розовой поросячьей кожей, выглядевшая от силы на шестнадцать, краса и гордость Алевтининого цветника, напрочь исчезла после успешного дебюта на ранчо, В ответ на Танин запрос Алевтина рассказала историю весьма интересную и поучительную. Ангелочек, девушка рассудительная и способная видеть перспективу, давно уже присматривала себе надёжного жениха, по возможности иностранного или хотя бы иногороднего, никак не связанного с её нынешней жизнью и работой. В свободные дни и вечера она с этой целью захаживала на концерты, вернисажи, в театры. Очень скоро ей повезло — она познакомилась с Нукзаром, студентом консерватории, жгучим южным красавцем, весьма впрочем скромным и благонравным. Запавший на свежую девчоночью красоту Ангелочка, Нукзар не совладал со своим страстным темпераментом, а наутро, исполненный праведного раскаяния, сделал заспанной любимой оофициальное предложение. Немного покобенившись для виду, Ангелочек это предложение приняла. Но для того, чтобы избежать скандала и соблюсти все приличия, нужно было решить одну чисто техническую проблему. Дело в том, что зажиточная семья Нукзара строго придерживалась вековых традиций, одна из которых заключалась в том, что каждая входящая в семью женщина наутро после свадьбы должна была предъявить строгой и дотошной комиссии доказательства утраты девственности в первую брачную ночь. Всякие халявные варианты, вроде того, каким воспользовалась та испанская принцесса, наутро показавшая новой родне флаг Японии, исключалась начисто. Услышав такие вести, Ангелочек пустила слезу, а Нукзар, запинаясь и пряча глаза, рассказал, что проблемы такого рода возникают не у них одних и что специально для устранения таких проблем в соседней республике существует одна почти легальная клиника. Недёшево, зато с полной гарантией. И Ангелочек отправилась в ереванское предместье…

    А Таня всё выворачивала себе мозги набекрень, мучительно, гадала, как поступить. Может, и простила бы. Подошёл бы и сказал: мол, спьяну. Нет. Со зла. Знала кошка, чью мышку съела. Такое не прощают.

    Никитину высотку нашли без труда — она одиноко торчала длинным пальцем в небо на фоне зелёных насаждений. Если со вчерашнего дня планы не претерпели изменений, он должен быть здесь. И один. Согласно сценарию, в начале четвёртого за ним должны заехать Ада с дядей Кокой, чтобы препроводить любимое чадушко прямо в ЗАГС и сдать непосредственно на руки новому его семейству. Придумка, надо сказать, не блестящая, но в данной ситуации оказалась очень кстати. В Танином распоряжении около часа. Хватит с лихвой.

    Поднимаясь в лифте на одиннадцатый этаж, она собралась, успокоилась, сосредоточилась.

    — Кто? — услышала она за дверью настороженный голос брата, «соединила нос с грудью» и ответила бархатистым Адиным голосом:

    — Открывай, сынуля. Я тебе сладенького привезла.


    * * *


    Он открыл дверь — и был встречен прицельным пинком в пах, отбросившим его к дальней стене прихожей.

    — Т-с-с, — на всякий случай предупредила Таня. Никита поднял голову, опалив сестру ненавидящим взглядом, и начал распрямляться. Не дожидаясь, когда он закончит движение, Таня широким балетным прыжком подлетела к нему и ударила так, как учил Джабраил — двумя руками одновременно, по симметричным точкам над ушами…

    Он пришёл в себя от хлёстких шлепков по щекам. Прямо над ним, щекоча рыжими кудрями, нависало знакомое лицо. Он дёрнулся, намереваясь оттолкнуть от себя это страшное лицо, но не смог даже пошевельнуться — вытянутые руки, связанные над головой, были накрепко прикручены к массивной дверной ручке, а раздвинутые ноги — одна к батарее, другая к нижней планке шведской стенки, которую Юра установил для поддержания формы. Хотел плюнуть, но обнаружил, что рот забит какой-то тряпкой и плотно заклеен пластырем.

    — Для твоей же пользы, — словно прочитав его ощущения, заметила Таня. — А то начнёшь орать, соседи милицию вызовут, придётся им разъяснить кое-что. И не дрыгайся, только больнее будет. — Таня постепенно входила в раж.

    Она выпрямилась, взяла что-то с подоконника.

    — Вот. Не обессудь, что раньше времени распаковала. Буду знакомить тебя с принципами действия.

    Остановиться уже не могла.

    Никита прищурил глаза и с тоской увидел в её руках новенький немецкий миксер, включённый в сеть.

    — Эта вот насадочка предназначена для взбивания крема, — деловым тоном продолжила она и нажала на кнопочку. Угрожающе заурчал мотор. Никита судорожно выгнулся. — Ну-ну, не дёргайся, я же ещё не начала. Расслабься и постарайся получить удовольствие. Лёгкий массажик для разогрева. Кровь тёплыми толчками приливает к коже…

    Она наклонилась и без нажима провела бешено вращающимся венчиком по голой тощей груди, оставляя розовый след. Никита застонал. Она нажала посильнее. Его глаза округлились.

    — Такие вот дела, братка, — приговаривала между делом Таня. — Записку я твою прочла — и про срочный отъезд к любимой невесте, и адрес ЗАГСА запомнила, и время. Про «завтра» ты, конечно, ловко ввернул — с понтом, что вчера отъехал, до инцидента. Красиво обставился. Одного только не учёл…

    Она взболтала венчиком его уши, немедленно налившиеся малиновым жаром, выключила миксер и поднялась.

    — А вот этим ковыряльником прокручивают тесто, — сказала она, прилаживая в гнездо миксера неприятного вида кривую железку. — Но мы им в других отверстиях покрутим. Потом овощерезку попробуем. В режиме яйцерезки… — Никита ревел. Ей было мерзко, будто увидела Севочку обкаканного. Его пришпиленное тело ходило ходуном. — Не хочется? А мне как хочется — не передать. Но не буду, — впервые её голос зазвучал с искренней ненавистью. — А знаешь, почему не буду? Потому что не хочется из-за такой мрази, как ты, под суд идти, руки об тебя, клопа вонючего, марать не хочется… — Она понизила голос, слова пошли медленные, весомые:

    — Радости тебе от хозяйства твоего немного будет. Одно горе, помяни моё слово. Пожалеешь ещё, что я его сегодня на фарш не перевела.

    Она отложила миксер и взяла в руки большие портновские ножницы,

    — Про Самсона и Далилу помнишь? Как она ему волосы отрезала, и он сразу силу потерял. Вот и тебе — модельную стрижку на память. Под глобус… Башкой-то не верти, порежу… Жаль, нет времени полную красоту навести, я так, начерно, — она простригла широкую полосу от лба до середины затылка, сдула обрезанные густые светло-русые пряди и принялась за левую сторону головы. — Ну всё, хватит с тебя, всё равно теперь, чтобы заровнять, всю головку налысо обрить придётся. Будь здоров, кровосмеситель, с законным тебя браком. Развязывать, на всякий случай, воздержусь, а дверь открытой оставлю. Ада придёт — освободит. Что ей, Пловцу, всем прочим врать, сам придумаешь, не мне тебя учить… Извини, но свадьбу посетить не смогу — дела…

    Оглянулась и залилась в хохоте. Никита валялся в собственной луже.

    До метро она доехала на троллейбусе, а оттуда позвонила Архимеду.

    — Арик, хорошо, что застала. Я приеду. Можно?.. Записываю адрес.

    Следующая неделя выдалась хлопотной. Узнав через Алевтину координаты ереванского слесаря-гинеколога, она скоренько слетала к нему на переговоры. Гонорары доктор Фалджян брал кавказские, основательные, а тут ещё пришлось предложить доплату за внеочерёдность — у доктора все места были расписаны на полгода вперёд. Да и то он кобенился, не хотел, и только вскользь упомянутые Таней фамилии авторитетных земляков Амбруаза Гургеновича, знакомых ей по шеровскому ранчо, убедили. Потом пришлось в темпе лететь в Ленинград. Из аэропорта Таня успела на полчасика заскочить домой, где, по счастью, никого ещё не было, собрала чемодан и тут же отъехала к Алевтине, оставив родным короткую записку. У Алевтины она прожила несколько дней, забрала причитающиеся ей за год работы комиссионные, смоталась к Маше Краузе и по-быстрому, невыгодно, реализовала почти всё имущество, нажитое совместно с Генералом, включая и памятный браслетик с топазами. Из ремонта она выйдет практически голяком. Но главное её богатство останется при ней. Голова. Остальное приложится.

    В клинике доктора Фалджяна Таня провела две с половиной недели, малоприятных не столько медицинскими обстоятельствами, сколько сенсорным голодом — облупившиеся белые стены внутри и снаружи, унылый дворик с тёмными кипарисами и чахлым розовым бордюром, занудный однообразный режим, хриплый телевизор, показывающий только бледные тени, соседки — скорбные армянские девы, с их покаянными придыханиями и толстыми свежевыбритыми ногами. От такой тоски Таня готова была волком выть и при первой же возможности убежала в высокогорный молодёжный лагерь «Звартноц». Лишь на третий вечер, немного напитавшись ощущениями, она нашла в себе силы позвонить в Ленинград.

    — Куда ты пропала? — с непривычным напряжением спросила Ада.

    — Дела, — сказала Таня. — Возникли срочные дела, я же написала. Даже на Никиткину свадьбу не смогла…

    — А свадьбы не было, — с какой-то странной интонацией сказала Ада.

    — Что так?

    — Пришлось отложить. Пока Никита не поправится.

    — Что с ним?

    — В самый день свадьбы, хулиганы… изверги! Ворвались в квартиру, связали, избили, ещё и волосы все состригли.

    — Господи, какой ужас! Их поймали?

    — Какое там! Он и примет-то никаких назвать не может. Четверо мордоворотов с чёрными шарфами на рожах. Кроме него их никто не видел. Или боятся говорить… А тут ещё и Павел твой разбился…

    — Как ты сказала? Повтори.

    — В экспедиции. Машина в пропасть упала. Остальные погибли, а он успел выскочить, но сильно разбился. Сейчас в Душанбе, в больнице.

    — В какой? Погоди, я ручку достану…

    — Зачем ручку?

    — Адрес записать. Я вылетаю к нему. Ада попеняла, что Никита сестру не заботит, и попросила перезвонить через часик, а Таня быстренько наменяла в почтовом окошке ещё стопочку пятиалтынных и позвонила Черновым — сначала домой, где никто не взял трубку, потом на дачу. Поговорив с присмиревшей от лавины семейных катастроф Лидией Тарасовной, она присела на лавочку рядом с одиноким междугородним таксофоном, достала пачку «Арин-Берд» и задумалась, пуская сизый дым в чёрное южное небо…

    Что есть любовь? Изысканная приправа, призванная одухотворить и драматизировать простой, как мычание, акт спаривания человеческих самцов и самок, или вполне самостоятельное, самоценное блюдо на пиру жизни? Биологический инстинкт, культурное условие, привитое средой, или что-то иное? Что? Дальше мысли не шли… Правильно определиться Тане было теперь нелегко — как и вообще думать о любви. А Павел стал таким недосягаемым. Но если и его потеряет — это будет крах.

    Отвлечённые рассуждения Таню не особенно увлекали, но очень хотелось понять саму себя… Хорошо, что между столицами союзных республик есть прямое авиационное сообщение. И она, хватаясь за последнюю надежду, как за соломинку, полетела навстречу тому, что быть должно…


    * * *

    VIII


    Жизнь возвращалась как рождение заново. Чувство тела началось с ощущения тупой пульсирующей боли, разлитой по всему телу; свет возник размытыми цветными бликами; первые запахи лишь много позднее осознались как запахи синтетической прохлады, живых цветов и спирта; разлаженный слух внимал чему-то наподобие далёкого морского прибоя; осязание… впрочем, осязать было нечего, только спина ощущала плотное соприкосновение с упруго-полутвердой поверхностью, и нечто лёгкое, невесомое на щеке… И ещё было неожиданное, чисто эстетическое переживание небывалой, ангельской красоты, парящей где-то совсем рядом. И именно с переживанием красоты начала набирать силу чёткость ощущений. Еле различимый овал, нависший над ним, стал молодым женским лицом с розовой, матовой кожей и яркими весёлыми губами, белесый нимб вокруг овала разделился на белый крахмальный колпак и выбивающиеся из-под него светло-русые волосы. Лёгкое прикосновение к щеке — это была салфетка в её пальцах. Морской гул отступил, как помехи при повороте антенны, и остался только чистый тон, мелодичный голос:

    — Пришёл в себя, миленький… Слава Богу… Лежи, лежи, теперь уже всё будет хорошо…

    — Где? — каркнул Павел отвыкшим горлом. — Я? Где?

    — В санатории, хороший мой. В самом лучшем, образцово-показательном.

    — Пить!

    — Потерпи, золотко моё. Врачи не велели. Дай-ка я тебе губки салфеточкой оботру… И вот ещё, понюхай…

    Он вдохнул — и окружающее вмиг сложилось во вполне вразумительную картину. Комната… впрочем, комната являла собой точное подобие той, которую в Ленинграде в эти самые часы покидала его выздоровевшая сестра, и ещё одной, в которой после инфаркта лежал в тяжёлом состоянии его отец, Дмитрий Дормидонтович (по всей стране спецучреждения такого типа строились по типовым проектам и отличались только незначительными деталями). Ничего этого Павел, естественно, не знал и узнает ещё не скоро…

    Постепенно, в ходе разговоров с Варей — так звали эту пэри в белом халате, — с врачами и с двумя обходительнейшими гражданами в штатском (Худойер Максумович и Сергей Анатольевич) Павел восстановил и картину того, что произошло с ним. Неопохмелившийся прапорщик, резко расслабившись после тяжёлого участка дороги, зевнул-таки поворот с ущелья и направил машину прямо в пропасть, в самый её, краешек — через каких-нибудь десять метров обрыв переходил в сравнительно пологий спуск. Вслед за Павлом из ГАЗа успели выскочить ещё двое солдат, правда, один выпрыгнул не в ту сторону и был раздавлен рухнувшей на него машиной. Второй, тот самый Сидоров, который подавал им пиво, охлаждённое в реке, сильно разбился, но, в отличие от Павла, сознания не потерял, выполз на дорогу и остановил первый же грузовик. Об аварии сразу дали знать в Хорог и на заставу. Павла нашли метрах в пятнадцати вниз по склону, с переломом обеих рук, ноги, двух рёбер и сотрясением мозга (крепко ударился о камень). Уже позже рентген определил трещины в основании черепа. Машина упала на самое дно ущелья и взорвалась. Трое оставшихся в ней погибли на месте. Павел узнал, что фамилия прапорщика была Неплакучий, а Генка Малыхин оказался по отчеству «Исаакович». (Тут Павел грустно улыбнулся — нарочитый антисемитизм, столь раздражавший его в покойном приятеле, имел, оказывается, некие сугубо личные корни.) Оставив свой отряд на замполита, капитан Серёга сам возглавил доставку Павла и Сидорова в хорогский госпиталь и отстучал телеграммы родителям обоих пострадавших. Как знать, если бы не эта телеграмма, что стало бы с Павлом в хилой местной больничке? А так партийная «экспресс-почта», приведённая в действие телеграммой, сработала моментально. Вызванная к Дмитрию Дормидонтовичу особая медицинская бригада, подчинённая Девятому управлению КГБ, тут же известила обком и своё непосредственное начальство. Через Москву о случившемся на Памирском тракте был оповещён лично товарищ Расулов, первый секретарь ЦК Таджикистана. Уже через два часа за Павлом прибыл специально оснащённый вертолёт, и его перевезли в закрытую Четвёртую клиническую больницу по улице Михайлова в Душанбе, больше похожую на санаторий, может, от близости уникального Ботанического сада. Там всегда имелось несколько свободных палат, оборудованных по последнему слову медицинской техники, и квалифицированный штат врачей. К тому моменту, когда Павел пришёл в сознание, стало окончательно ясно, что жизнь его вне опасности, и почти не оставалось сомнений, что его полное выздоровление — только дело времени, хотя и долгого.

    Физическую боль, сконцентрированную в ногах и шее, забранной твёрдым гипсовым панцирем, Павел переносил стойко. Куда больше мучило его унизительное сознание собственной беспомощности, невозможности свободно двигаться, сходить в туалет и просто переменить положение тела без посторонней помощи. Впрочем, эта помощь день ото дня становилась всё менее посторонней — Варя, его добрый ангел, делалась ближе, роднее. На третий день после того, как он пришёл в себя, Павел, к совершенному своему изумлению, понял, что красавица-медсестра влюблена в него — робко, наивно, романтично, как влюблялись в своих недостойных, рефлектирующих героев тургеневские девушки. Нет, она не шептала ему пылких слов признания, не заливалась краской девичьего стыда, не отводила глаз и не смахивала с них украдкой набежавшую слезу. Обо всём говорил её красноречивый взгляд, в котором светилось чистое, беспримесное обожание.

    Она и внешне походила на тургеневскую героиню. У неё была густая светлая коса, которую она скручивала в узел и носила на макушке, и поразительные глаза — ясные, искренние, голубые… Косметикой она не пользовалась совсем.

    …Её звали Варвара Казимировна Гречук, она была украинско-польско-литовских кровей, туркестанка во втором поколении. Путь её родителей в эту очень Среднюю Азию был одинаков. До тридцать девятого года её отец, пан Казимир Гречук, жовто-блакытный интеллигент краковского разлива, тихо профессорствовал во Львовском (Лембергском) университете на кафедре правоведения. После мирного присоединения Западной Украины к СССР классово и национально вредный профессор был выслан в Казахстан. Во время мучительного переселения умерла его первая жена.

    В пятидесятые годы пан Гречук перебрался в Душанбе вместе с молодой женой, матерью Вари, дочерью высланного в тот же Казахстан инженера-литовца. У матери оказались слабые лёгкие и сердце, и после рождения Вари жизнь её стала сплошным долгим умиранием, так что ремеслом медсестры Варя овладела с самого раннего детства. Несгибаемый пан Гречук, ставший отцом, когда ему было под шестьдесят, до восьмидесяти лет проработал адвокатом Орджоникидзеабадского нарсуда, а сейчас, бодрый и крепкий, хотя почти слепой, все силы тратит на работу в католической общине Таджикистана (преимущественно немецкой) и каждый день в сопровождении Джека, овчарки-поводыря, ходит через весь город по разным общинным делам в неизменном и безупречном чёрном костюме.

    О себе Варя рассказывала мало и неохотно. Павел узнал лишь, что она вдова гражданского лётчика, воспитывает двух детей и держится только работой и помощью друзей-немцев. Некоторые вещи в её рассказах сильно озадачивали Павла: так, прекрасно зная принципы работы Степаниды Власьевны (читай, Советской Власти), он не мог взять в толк, как Варя при её несоветском родстве и явно подозрительном круге друзей была допущена к работе в привилегированном санатории республиканского ЦК. Впрочем, вопрос этот возник у него значительно позже, и Павел сам его устыдился («что это я, в самом деле, как идеологическая комиссия!») и накрепко внушил себе, что здесь имеет место типичная национально-провинциальная недоработка, которая обернулась лишь на благо Варе, а следовательно, и ему самому.

    В Варе уживались два совершенно разных человека: влюблённая провинциальная барышня, робкая и застенчивая — и явно хлебнувшая в своей жизни лиха, опытная, умелая медсестра с надёжными и сильными руками, которые с первого раза попадали иглой в вену, в нужную минуту подавали лекарство, глоток воды или тарелку супа, судно или свежую смену белья, без малейшей дрожи смущения протирали тампонами распростёртое мужское тело, не минуя и самые интимные места, легко и аккуратно поддерживали увесистого пациента при переходе с постели на каталку и обратно — при первых, самых мучительных попытках заново научиться ходить, при коротких поначалу прогулках по пышному и как бы лакированному южному саду с фонтанами… Всё это было, было у Павла — и неизменно с ним была Варя, двуликая, словно Янус, и равно незаменимая в каждой своей ипостаси.

    Впрочем, только ли двуликая? Настало мгновение, когда в ней открылась и третья стать, скрепившая преимущественно эмоциональное и оттого несколько эфемерное сродство двоих печатью недвусмысленной материальности…

    Однажды, когда Павлу уже разрешали садиться, но ещё запрещали вставать (да он и не мог бы ещё делать это самостоятельно), Варя пришла к нему с тазиком, губкой и свежими полотенцами проводить ежедневную гигиеническую процедуру. Он уже отвык стесняться прикосновения её рук к своему телу, и эти прикосновения, ласковые и уверенные одновременно, стали исподволь вызывать совсем другие, пока ещё безотчётные чувства. То ли в болезненном состоянии Павла в тот день произошёл перелом, то ли руки и глаза Вари были наполнены особыми токами, только Павел ошеломлённо почувствовал, как в нем мощно и непреодолимо взыграло его мужское естество — и как раз в тот момент, когда Варя сосредоточенно обрабатывала «паховую область». Без малейшего ритмического сбоя Варя взяла его мужеский скипетр — дубину стоеросовую — в свои умелые пальчики и принялась поглаживать и массировать. Павел Застонал, откинулся на подушки и закрыл глаза. Потом он ощутил, что к пальчикам прибавились и нежные мягкие губы, а потом он забился в сладчайшей судороге, ничего более не соображая…

    В следующие три дня процедура сделалась регулярной и повторялась едва ли не при каждом приходе Вари в его палату — а таких приходов на дню было не так уж мало, — если, конечно, поблизости не было врачей или прочих третьих лиц, явно лишних. На четвёртый день у Вари был выходной, и Павла обихаживала пожилая, серьёзного вида таджичка. Хотя Варина сменщица не давала ни малейших оснований для жалоб, Павел загрустил и к вечеру даже выдал температуру. После ужина он попросил не включать телевизор, зажёг ночную лампу и раскрыл не раз уже читанный роман Хемингуэя «Прощай, оружие», который по его просьбе принесла Варя. Книга как нельзя более отвечала его душевному состоянию, а госпитальные сцены и вовсе били в самое яблочко…

    Павел зевнул и протянул здоровую руку, желая погасить свет, и в этот миг тихо раскрылась дверь, и в палату к раненому герою проскользнула Кэтрин… то есть, конечно, Варя. Она окинула комнату быстрым взглядом, приложила палец к губам и, скинув босоножки, начала расстёгивать белый накрахмаленный халат. Под халатом была жёлтая маечка с коротким рукавом и цветные трусики типа пляжных. Для Павловой «стоеросовой дубины» этого оказалось более чем достаточно.

    Плавно изгибаясь, Варя подошла к кровати, откинула лёгкое покрывало, положила поудобнее ноги Павла, одна из которых была ещё в гипсе и на отвесе, и аккуратно, сноровисто оседлала его пылающие чресла.

    — А-а, — тихо сказал Павел….

    — Т-с-с, — отозвалась Варя, бережно вправляя его в себя…

    …Он лежал мокрый, засыпающий, счастливый. Она стояла возле кровати на коленях и утирала его лоб влажным, прохладным полотенцем.

    — Я люблю тебя, — прошептал он. Варя уткнулась лицом в его голый живот и разрыдалась.

    Нет никакой нужды описывать этапы выздоровления Павла — всё у него протекало примерно так, как и у других молодых и здоровых людей, перенёсших подобные травмы. Было одно лишь отличие, правда, такое, которое напрочь меняло суть дела: рядом с ним почти неизменно была Варя, его новое, нечаянное счастье.

    Пошла седьмая неделя его пребывания в больнице. Уже давно сняли тугой корсет с заживших рёбер, ещё раньше исчез гипсовый ошейник. Под панцирем оставалась только левая нога, и то лишь на голеностопе. Он не нуждался уже ни в кресле-каталке, ни в костыле, в прогулках ему помогали только палочка, да верное Варино плечо. Всё светлое время дня, свободное от процедур и врачебных осмотров, они проводили в чудесном саду, в тени высоких сосен и чинар, любуясь на яркие пятна роз, на белые лилии в, искусственном водоёме, неестественно громадные лотосы и гинкго, но чаще — друг на друга. Они разговаривали мало, но им не было скучно и без разговоров.

    Из дома не приходило никаких вестей. Павел, возненавидевший эпистолярный жанр ещё с пионерских лагерей, не придавал этому никакого значения: было бы что-то важное, сообщили бы. К тому же лето, отдыхают люди.

    Погода отличалась блаженным однообразием. Здесь, в предгорьях, а тем более на тенистой, зелёной земле стационара, мало ощущалась гнетущая жара среднеазиатского лета. Чистое безоблачное небо по ночам озарялось большими звёздами, лёгкий ветерок шелестел жёсткими листьями чинар. В просторной, с размахом отстроенной столовой, куда Павел давно уже ходил самостоятельно, наряду с обильными закусками и аппетитными горячими блюдами, не переводились роскошные фрукты — жёлтые прозрачные дыни; сказочный, по питерским понятиям, виноград, чёрный, белый, розовый; сочные персики — обычные и лысые, которые за границей называют нектаринами; инжир и груши. Павел поправился на три килограмма, а если бы не Варя, то набрал бы, пожалуй, и все десять. Сама собой перенялась местная привычка спать после обеда, в часы зноя. Боли его уже не мучили, немного больно было ступать на левую ногу, да по временам сильно чесалось под гипсом — и всё. В остальном Павел был счастлив совершенно. Не думалось даже о науке, о погибших вместе с четырьмя людьми бесценных образцах. Кожаный мешочек с алмазами лежал в нижнем ящике тумбочки, временно забытый.

    К нему вернулся крепкий безмятежный сон (в первое время он мог уснуть только с помощью мощных снотворных уколов). Павел начал делать утреннюю гимнастику — правда, пока без обычных нагрузочных упражнений для ног. По вечерам ходил с Варей в местный кинозал, читал книги, выбор которых в библиотеке был весьма неплох, а пару раз даже наведался на преферанс к соседям-отдыхающим. Да он и сам, пожалуй, из «больного» перешёл в категорию «отдыхающего». И славно!


    * * *

    IX


    Павел не без труда дотащился до своей комнаты. Какой плов, какой виноград — как говорят на здешних базарах, «половина сахар, половина мёд»! Наскоро ополоснув лицо и руки, он прислонил к стулу палку, не снимая тренировочных штанов, рухнул на кровать и почти мгновенно заснул.

    Нежное прикосновение к щеке напомнило ему, только начинающему просыпаться, те первые мгновения, когда он пришёл в себя после катастрофы. Он вздрогнул, но тут же успокоился — это уже было, было и прошло, теперь всё не так, всё хорошо…

    — Это ты… — разнеженно простонал он. Ноздри его затрепетали, почуяв запах — изысканный, манящий, новый, но при этом мучительно знакомый. И ещё не разжав веки, не услышав голоса, он догадался, что…

    — Я. Ты ещё не забыл меня?

    Павел резко раскрыл глаза, моргнул, закрыл и снова открыл. Таня. Таня Захаржевская, медно-золотая богиня из прошлой жизни.

    Павел сел.

    — Таня? Ты? Здесь? Откуда?

    — Извини. Мне давно следовало бы прилететь. Но я ничего не знала. Позвонила Лидии Тарасовне узнать, когда ты возвращаешься, — и вот… Как ты?

    — Хорошо. Теперь уже хорошо.

    — Я рада. Вообще-то Лидия Тарасовна сказала мне, что ты идёшь на поправку. Ей сообщают.

    — Кто?.. Хотя какой же я осёл, конечно, сообщают. Как ты?

    — Нормально, как видишь.

    — Да… Как дома?

    — Дома? Дома не особенно хорошо… Не хотели тебя тревожить, пока ты ещё был слаб.

    — Что? Что такое?

    — Сначала сильно болела Ёлка. Отравление. Съела что-нибудь не то, наверное. Но сейчас она здорова. Потом было плохо с сердцем у Дмитрия Дормидонтовича…

    — Отец… — упавшим голосом сказал Павел.

    — Опасности уже нет. Со дня на день его должны перевести из больницы в санаторий. Я его видела. Он держится молодцом, просил поцеловать тебя.

    Павел облегчённо выдохнул, но не шевельнулся навстречу Тане.

    — Ты тоже очень неплохо выглядишь, — спокойно продолжала Таня. — Я ожидала, что ты будешь ещё в гипсе, неподвижный. Готовилась тебя выхаживать. Но, видно, не понадобится.

    — Не понадобится, — подтвердил Павел и отвёл взгляд.

    — Ну ладно, — сказала Таня и поднялась со стула. Она взяла его руку, пожала и выпустила. — Я пошла. Увидимся за ужином.

    — То есть куда пошла? За каким ужином? — недоумённо спросил Павел.

    — Я ведь тут рядышком остановилась, на правительственной даче, вечером забегу. Думала задержаться на недельку-другую, но раз тут во мне надобности нет, я, наверное, улечу денька через три. Полагаю, на осмотр местных достопримечательностей этого хватит.

    И Таня направилась к выходу.

    — Стой! — срывающимся голосом окликнул её Павел. — Сядь, мне нужно кое-что сказать тебе… Выслушай меня, умоляю. Понимаешь, я, сам того не желая, оказался перед тобой подлецом… Я встретил женщину…

    Он рассказал ей о Варе всё и умолчал лишь, щадя Танино самолюбие, об интимной стороне своих с Варей отношений.

    Таня слушала его спокойно, внимательно, не перебивая.

    — Вот так, — вздохнув, сказал он. — Прости, если можешь. Теперь ты вправе ненавидеть меня, презирать…

    Он остановился в полнейшем изумлении — Таня смеялась, и в смехе её не было ни обиды, ни озлобленности.

    — Ты… ты что? — почти на вдохе спросил он.

    — Господи, — отдышавшись, сказала Таня. — Мне-то всегда казалось, что ты взрослее меня и умнее. А ты совсем мальчишка, дурачок.

    — Почему?

    — А потому, что ты вбил себе в голову, будто в чем-то передо мной виноват, обманул меня, обидел. Разве ты клялся мне в вечной любви, и разве я приняла твои клятвы? Неужели ты ожидал, что я, узнав про твою Варю — кстати, что-то в таком роде я поняла по первым же твоим словам, — кинусь царапать тебе лицо или побегу сочинять телегу в твой партком о недостойном поведении коммуниста Чернова, который нижеподписавшуюся комсомолку Захаржевскую поматросил да и бросил? Оставим эти развлечения быдлу. Мы же с тобой современные, неглупые люди. Ты мне очень симпатичен и дорог, брат моей подруги, пусть и не самой близкой, друг моего брата и мой, надеюсь, тоже. И ты считаешь, что нам нужно стать врагами или чужими друг другу только потому, что один из нас встретил любимого человека?

    Таня достала из сумочки сигарету, подошла к раскрытому окну и закурила, выпуская дым в форточку.

    — Извини, мне казалось, что нас связывали совсем другие чувства… — сказал Павел ей в спину облегчённо и чуть грустно.

    Она стремительно развернулась. Щёки её разрумянились, в волнении она была особенно хороша.

    — Наши чувства — это наше личное дело, пока мы не выплёскиваем их друг на друга, — отчеканила она. — А я слишком уважаю тебя, чтобы полоскать тебя в моих комплексах, обидах, смутных переживаниях, тайных мечтах и прочем мусоре. И с твоей стороны хотелось бы рассчитывать на взаимность. Вообще я считаю, что эта самая русская душевность, которой мы так кичимся перед всем миром — это просто душевная распущенность и эгоизм. Сладострастно исповедуемся, топим друг друга в соплях, и тут же вцепляемся в глотку, особенно если другой оказался счастливее, умнее, талантливей… Впрочем, я отвлеклась. Короче, ты согласен, что у нас нет серьёзных оснований терять друг друга?

    — А? Да… — Павел смутился. Он поймал себя на том, что любуется ею и так этим поглощён, что не вслушивается в её слова.

    — Прекрасно. Значит, мир? — Она подошла к кровати и протянула Павлу руку. Он крепко пожал её, потом не удержался и приложился к ней губами.

    Несколько секунд она смотрела на него сверху вниз с лёгкой улыбкой, потом отвела руку от лица Павла.

    — У тебя теперь есть Варя, — полушутливо сказала она. — А у меня есть просьба.

    — Какая?

    — Ты познакомь меня с Варей, ладно? Я хочу посмотреть на неё и поболтать с ней. Во-первых, просто любопытно понять твой вкус. И ещё, есть некоторые вещи, в которых я разбираюсь намного лучше тебя… Доверяешь? Но предупреждаю, что с тобой я своими наблюдениями поделюсь только в самом крайнем случае.

    — Хорошо, — сказал Павел. — Она придёт к ужину или чуть позже. У неё сегодня ночное дежурство. Это так называется — дежурство, она просто будет ночевать в кабинете. Здесь настоящих больных — только я один, и то уже поправился. Несколько человек восстанавливаются после болезни, а большинство отдыхают.

    — Это я заметила, — с усмешкой сказала Таня.

    — Я вас познакомлю, потом можем вместе посмотреть телевизор…

    — Знаешь, чтобы не ставить её в неловкое положение, ты скажи ей, что я — твоя родственница. Двоюродная сестра.

    — Да? Я и не подумал…

    — Ничего, зато я подумала. Две головы, если не совсем тупые… Ужин в полвосьмого?

    — Да.

    — Тогда до встречи.

    — Погоди, — вырвалось у Павла. — Побудь ещё немного.

    Таня вздохнула и нахмурилась, явно в шутку.

    — Ты, конечно, будешь смеяться, — сказала она, — но я тоже устала. Я ведь к тебе прямо с самолёта, только вещички в номер забросила.

    — Ой. Прости. Я не подумал.

    — Прощаю.

    И Таня вышла из комнаты, а Павел смотрел ей вслед.

    Дверь закрылась.

    «Господи, — подумал он. — Какое счастье, что она у меня такая!»

    Никто за Павлом не зашёл, и в столовую он отправился самостоятельно. В ординаторской, куда он заглянул по дороге, было пусто. Ещё не пройдя сквозь стеклянные двери столовой, он заметил Таню. Она сидела за его столиком и что-то оживлённо рассказывала его соседям — пожилой и явно сановной узбекской паре.

    — Вот и Павлик! — радостно сообщила она, когда он подошёл и, опираясь на здоровую ногу, несколько боком сел на стул. — А мы тут как раз про тебя говорили.

    — Йигыт, йигыт.. молодец прямо! — льстиво улыбаясь, сказал узбек.

    Павлу стало неловко и немного противно.

    — Что сегодня по телевизору? — спросил он.

    — Говорят, «Начало», — тут же ответила Таня. — Хороший фильм, только надоел.

    — Начало-мочало! — фыркнул узбек. — Ску-учно. Вчера «Зита и Гита» была. Вот это кино! А «Начала» нам не надо… Вечерний рацион — и спать, да?

    — Что-что? — переспросил Павел.

    — Рацион, — с явным удовольствием повторил узбек умное слово. — Гулять немножко будем, атмосферу дышать.

    — Может, и мы не пойдём? — предложила Таня. — Посидим в холле, кофе попьём или в парке подышим атмосферу.

    Павел, натужившись, чтобы не рассмеяться, смог лишь кивнуть головой.

    Они сидели на скамеечке неподалёку от входа в стационар, курили Танины «Мальборо», разговаривали и поджидали запаздывающую Варю. Таня рассказывала Павлу о европейском турне, которое она совершила вместе с камерным оркестром областной филармониио о городах, нравах и магазинах, о разных смешных и досадных накладках и оплошностях, характерных для советских людей, вырвавшихся за рубеж. Павел заговорил об экспедиции, при всей трагичности более чем удачной с точки зрения науки, понемногу увлёкся, начал размахивать руками, строить планы… После долгого перерыва мысли охотно встраивались в прежнюю, добольничную систему координат: наука-работа-институт-город. Родители. Сестра. Привычный круг привычных лиц, забот и надежд… Таня легонько толкнула его локтем в бок. Он поднял голову. Перед ними стояла Варя в мешковатом сером жакете и как-то странно смотрела на него.

    — Опоздала, — чужим голосом сказала она. — Владька заболел. Перекупался и заработал ангину.

    — Варя, — сказал Павел. — А ко мне сестра приехала. Только не Ёлка, а другая, двоюродная. Таня.

    Варя затравленно посмотрела на Таню. Таня поднялась.

    — Варечка, — прочувствованно сказала она и протянула руку. Варя нерешительно взялась за Танину руку. — Мне Павел столько о вас рассказывал. Вы наша спасительница. Если бы не вы…

    — Что вы… — смущённо пробормотала Варя. — У меня работа такая. А вот Павлик… он такой… такой…

    Таня взяла Варю за плечи и притянула к себе.

    — Родная ты моя…

    Павлу отчего-то стало не по себе.

    — Эй, девчонки, пошли-ка в дом. Что-то я прозяб.

    В холле было гулко и пусто. За угловым столом, возле большой пальмы в кадке, сидела, закусывая, шумная и весёлая компания отдыхающих. Павел, Таня и Варя устроились подальше от них на кожаном диване. Девушки пили кофе из термоса, ели пирожные, прихваченные Таней из правительственно-дачного буфета, и оживлённо, как старые добрые подруги, беседовали обо всём на свете-о модах, о родных городах, о балете, о детях и котах. К Павлу они не обращались и лишь изредка посматривали в его сторону. Он и не порывался вступить в разговор, а молча сидел, смотрел на них и смаковал изумительное лёгкое вино местного производства — ему был разрешён один стаканчик. Павел невольно ловил себя на том, что сравнивает их внешность, манеры, осанку… Ему стало стыдно, он попытался отвлечься. Но ничто другое не шло на ум…

    Да, каждая чёрточка Вариного лица тоньше, изящнее, благороднее, чем у Тани. Но в целом — как проигрывает её лицо рядом с Таниным! На фоне яркого неяркое выглядит блёклым. Откуда вдруг проступили на любимом лице тёмные мешочки под глазами, тонкая сеть морщинок вокруг губ и глаз, крупные поры на носу? Только оттого, что рядом появилось лицо, лишённое всех этих изъянов, гладкое, безупречно юное? Юное… Павел, вздрогнув, ощутил ледяное дыхание арифметики человеческих дней: Таня младше его па пять лет, Варя — на два года старше. Когда видишь их обеих вместе, разница в семь лет не только не исчезает, но и удваивается… Это нечестно, нечестно! Разве бедная Варя виновата? А Таня — она в чем виновата?

    Павел отвернулся, якобы осматривая панно меж зеркальными стёклами. Он старательно разглядывал счастливых дехкан, летающих, как пчёлки с мотыгами, над огромной розовой тыквой, но видел не их, а две стоящие в рядок женские фигуры. Обе лёгкие, изящные, грациозные… Но грация их — разного стиля, да и разного класса. Рядом с Таниной фигуркой, литой, упругой, как мячик, словно тщательно выделанной величайшим из мастеров, не упустившим ни одной самой маленькой детали, Варя, увы, казалась собранной умело, но на скорую руку, без окончательной подгонки. Плечи немножечко костлявы и широки, спина сутуловата, руки длинноваты, ноги тонковаты, суставы толстоваты… Да как он смеет! Что ему Варя — лошадь на ярмарке?

    Павел закрыл глаза — и тут же в голове появилась картинка: обвисающие груди, чуть дряблые живот и бока. А вот у Тани наверняка…

    Тут он всерьёз разозлился на себя, залпом допил стакан и обратился к девушкам с каким-то нелепым вопросом. Те переглянулись, дружно улыбнулись, Таня сказала ему что-то короткое и смешное и вновь заговорила с Варей, оставив его наедине с собой.

    «Нет, не правда, Варя всё-таки удивительно красива, только… только когда рядом нет Тани… Опять не то… Лучше вспомни, чем ты обязан ей, как самоотверженно ухаживала она за тобой, беспомощным, подняла на ноги, как она любит тебя… Но Таня… В чем можно упрекнуть Таню? Разве её поведение не самоотверженно, не бескорыстно? Сегодня она проявила такое понимание и доброту, такую мудрость, на которую ты сам не способен тысячу лет и на которую едва ли способна Варя. Она… она ведь сделала всё так, чтобы ты не угрызался, не чувствовал себя подлецом перед нею. Ведь что бы она там ни говорила, если бы она была тебе только другом, то не примчалась бы сюда с другого края света, бросив все дела, которых у неё так много… Или это и есть настоящая дружба?.. Господи, ну почему она такая прекрасная! Ну что бы ей быть чуточку поплоше, поглупей, побабистей — как бы это всё упростило! Надавала бы пощёчин, укатила бы, пыхтя как паровоз… Только с ней так быть не может, всё это, как она сама сказала, «для быдла»… Или бы Варя была похуже…»

    Шумная компания удалилась, напоследок прихватив с собой недопитую бутылку коньяку. Нянечка застучала стульями, передвигая их с места на место и шуруя мокрой тряпкой. Прошествовала мимо дежурная медсестра с биксом в руках, многозначительно глянув в их угол.

    — Эй, — сказала Таня и провела ладонью перед самым лицом Павла, — ваше высочество! Народ истомился, спать хочет, а попросить нас выйти вон не решается. Снизойдите!

    — А? — встрепенувшись, спросил Павел.

    — Заведение закрывается. Пошли отсюда.

    — Куда? — Павел поднялся.

    — Ты к себе, баиньки. А мы с Варенькой ещё поболтаем в беседке.

    — Да, — подтвердила Варя, когда Павел вопросительно посмотрел на неё. — Пойду только Алика предупрежу, чтобы, если вдруг кому-то понадоблюсь, позвал.

    — Проводим кавалера до палаты, — сказала Таня. — А мы пойдём в сад, послушаем тишину. Я тебя такой штучкой угощу…

    Она приоткрыла сумку, показывая,

    — Я ведь на работе, — хихикнув, напомнила Варя.

    — А никто стаканами глушить и не предлагает. По чуть-чуть, по глоточку…

    Таня зевнула, прикрыв рот ладошкой, и потянулась. Варя вздрогнула.

    — Ой, прости пожалуйста. Ты ж с дороги не отдыхала, а мне всё одно дежурить. Я пойду.

    — Давай ещё по рюмочке, — предложила Таня. — А потом, если хочешь, приляг прямо здесь. А я посижу ещё, спать-то не хочется, а зеваю так, по привычке.

    — Нет, ты непременно ложись. Обязательно надо выспаться. А мне в стационар пора. Я там в кабинете на кушеточке покемарю. Не привыкать. Только ты не провожай, не надо…

    Она встала. Поднялась и Таня. Неожиданно Варя шагнула к ней и крепко обняла.

    — Ты такая хорошая. Спасибо тебе.

    Голос её дрогнул.

    — Мне-то за что? — легко, сбивая пафос, спросила Таня. — Это ты у нас хорошая. Большого Брата на ноги подняла…

    Такое прозвище она дала Павлу только сегодня, после того как надоумила его, во избежание недоразумений, представить её Варе как свою кузину.

    Варя ткнулась ей в плечо.

    — Только… только ты ему, пожалуйста, ничего не рассказывай, что я тут наговорила, ладно? Я сама, потом как-нибудь…

    — Я похожа на болтушку? К тому же, знаешь ли, тебе и говорить ничего не обязательно было. И так по глазам видно, как ты его боготворишь. Вы с ним очень похожи.

    — С ним?! Да что ты? Я самая обыкновенная, а он… он…

    — Во-первых, не такая уж обыкновенная, а во-вторых, я про то, что у него тоже всё по глазам видно. Всё у вас будет хорошо. Он тебя любит.

    Порывистый Варин поцелуй пришёлся Тане пониже уха. Таня улыбнулась.

    В миг, когда за Варей закрылась дверь, улыбка бесследно стёрлась с лица. Вслед Варе полетел символический плевок, сухой, но смачный.

    Сестра Тереза траханная! И похотливая. Милосердная сестрица долбаная… И Павел, простодыра, тоже хорош — на что запал, спрашивается? Из такого семейства, а не знает, что медичкам в таких вот привилегированных заведениях чуть не в обязанность вменяется совмещать медицинские услуги с интимными. Но что-то не слыхала, чтобы из-за этого кто-нибудь из чиновных клиентов на них женился. Не отдам! Мой! То, что на даче и в стационаре сёстры выполняли ещё и другие обязанности и по другому ведомству, Таня лишь догадывалась. А если и так, что это меняет? Шлюха — она во всем шлюха!

    Однако же предаваться гневу, даже наедине с собой — роскошь непозволительная. Надо спокойно всё обдумать и действовать осторожно, грамотно. Дело здесь тонкое, деликатное, малейший просчёт — и мимо кассы…

    В эту номенклатурную, закрытую для простого люда южную больничку Таня проникла без труда: несколько предварительных звоночков организационного свойства — и её с почётом встретили прямо на раскалённом лётном поле, мигом домчали сюда, в прохладу предгорий, определили на совминовскую дачу в двух шагах от правительственного стационара, в неплохой номер с кондиционером, окнами в тенистый парк. А главное, без проволочек организовали доверительную беседу с главврачом, лысым степенным таджиком. Так что, ещё не входя в палату к Павлу, она уже знала всё — про аварию на Памирском тракте, происшедшую в тот же день, что и её инцидент на подмосковной даче, про крайне тяжёлое состояние, в котором Павел был доставлен сюда, про самоотверженную борьбу, которую вёл за его жизнь и здоровье коллектив в целом и медицинская сестра Варвара Гречук в частности…

    И то, что после первых радостных минут встречи поведал ей, пряча глаза, выздоравливающий Павел, про свою новую и пылкую любовь, врасплох её не застигло, и линию поведения в этой ситуации она определила совершенно правильную. Благородство и мудрость. Пусть теперь мучается, сопоставляет, делает окончательный выбор. Она поможет ему выбрать правильно, но об этой помощи он догадываться не должен…

    Варя появилась только вечером — астеническая костлявая блондинка не первой молодости в нелепом сереньком жакете. Не без этакого провинциально-романтического шарма, но в целом, конечно, крыска. Тонкие, нервные пальцы. Должно быть, неплоха в постели. Немногого же мужикам надо!

    Ужинали они втроём, засиделись в холле, болтая ни о чем. От Таниного внимания не укрылась игра чувств на лице Павла, его взгляд, который он исподволь переводил то на неё, то на Варю. Сравнивает.

    Потом она отправила Павла спать, а Варю затащила сначала в беседку, а потом, после надлежащей предварительной обработки — в свою комнату на правительственной даче, где и начала колоть по полной программе при помощи ласково-сестринских интонаций, швейцарского растворимого кофейку и как нельзя кстати пришедшейся бутылочки ирландского сливочного ликёра «Бейлиз». Варенька разомлела, пошла пятнами и разоткровенничалась. В числе прочего Таня узнала, что Варе двадцать семь лет, что она — вдова гражданского лётчика, умершего страшной и медленной смертью после жуткой аварии, оставив на ней двух мальчишек и старика-отца…

    Стоп. Вот тут-то и проскользнуло в Варином рассказе нечто интересное… Нет, уже позже, после четвёртой рюмочки, когда она вконец размякла, пустила слезу и стала лепетать про то, как сама не верит своему счастью, какого потрясающего человека она обрела в лице Павла.

    — Что, скажи мне, что он во мне нашёл?! — Всей душой разделяя Варино недоумение, Таня, тем не менее, ласково покачала головой и издала соответствующие моменту воркующий звук — зря, мол, на себя наговариваешь, героическая ты моя. А Варя всхлипнула и продолжала:

    — Некрасивая, старше его, необразованная, с судимостью…

    Ну и так далее. Судимость больше не упоминалась ни разу. Видно, сгоряча вырвалось — у таких всё сгоряча. Надо надеяться, Павлу про этот факт биографии любимой женщины ничего не известно, а у Тани, естественно, хватило ума в разговоре эту тему не педалировать. Но узнать всё основательно, какая судимость, когда, за что. Ошибки буйного отрочества, какой-нибудь шахер-махер с медикаментами, с бельём, продуктами… Нет, вряд ли, не тот тип, да и не держали бы её тогда в таком-то месте. Или скрыла? Ага, здесь скроешь, и опять же типаж не тот, чтоб скрывать. Тут что-нибудь страстное, с сильно смягчающими обстоятельствами. Может, из сострадания мужа своего безнадёжного порешила? Впрочем, что гадать, когда можно узнать наверняка. Информацию нужно подтвердить, конкретизировать, найти ей грамотное применение…

    И злость на Варю моментально прошла. Теперь её, бедняжку, только пожалеть остаётся.

    Павел досмотрел программу до «Не забудьте выключить телевизор», помылся, лёг, раскрыл «Прощай, оружие», но через несколько минут отложил. Хемингуэй был уже, что называется, не в цвет. Сейчас бы больше подошло… Нет, конечно, ничего бы не подошло. Самому надо разобраться, мужик всё-таки.

    …Голубые глаза светились любовью, нежностью, обожанием, возносили на пьедестал. В золотистых искрились весёлая мудрость, добродушие, немного насмешливого лукавства и ещё какая-то неуловимая и жутко притягательная чертовщинка… «Ты свободен, дурачок, — говорили эти глаза. — Что, страшно?»

    Да ни капельки не страшно! Ничего в этом мире не страшно — страшно только совесть потерять…

    И тут всё сразу встало на места. Таня, ах, какая же ты умница, Таня! «Разве ты клялся мне в вечной любви? Разве я приняла твои клятвы?» — так, кажется, сказала она. А ведь сколько признаний, сколько заверений и клятв было у них с Варей! Есть категорическое «надо», жёсткий стержень, скрепляющий зыбкий и неустойчивый мир — обязательства надо выполнять. Отвернувшись от Вари, он предаст полностью вверившегося ему человека, предаст любовь, предаст самого себя и больше не сможет уважать себя. Отказавшись же от Тани… А вот и не отказавшись — разве она не останется с ним надёжным, верным, всё понимающим другом? Наоборот, если он сейчас бросит Варю и устремится за Таней, он потеряет и её — вряд ли она примет того, кого не сможет уважать… Всё. Решено… Спасибо тебе, Таня, Танечка…

    И с этим именем на губах Павел заснул. С ним же и проснулся — у постели стояла она, свежая, весёлая, благоухающая вчерашними духами, несказанно прекрасная в своём бежевом «сафари».

    — Вставай, Большой Брат, — сказала она, скаля белоснежные зубы. — Завтрак проспишь.

    — А ты? — спросил он, протирая глаза.

    — А я уже позавтракала. И зашла попрощаться.

    — Как попрощаться? — У Павла запершило в горле.

    — Лично. Сейчас за мной заедут коллеги отца. Поездим по городу и окрестностям, поужинаем у академика Силуянова — тоска, конечно, я почти никого не знаю, но что поделаешь? Светскими обязанностями пренебрегать нельзя. Вернусь только ночью за вещичками — завтра, рано утром, уезжаю на экскурсию, в Самарканд и Бухару. Надо ведь воспользоваться случаем — когда ещё в эти края попаду? А оттуда прямо на самолёт и домой.

    — А как же я?

    — Хватит уже! — резко сказала Таня. — Сам же прекрасно понимаешь, что мне здесь делать нечего ни с какой точки зрения.

    — Да, — сказал он. — Извини. Это я просто ещё не проснулся.

    Таня отошла к окну и закурила.

    — Одевайся. Я не смотрю.

    Он бодро встал, тут же скривился от боли — неосторожно ступил на больную ногу — и стал, уже осмысленно и осторожно, двигаться к ванной.

    — Как Варя? — спросил он, помывшись и застёгивая рубашку.

    — Наверное, спит ещё. Мы до половины пятого проговорили.

    — И что?

    Она повернулась и внимательно посмотрела на него.

    — Помнишь, я говорила тебе, что поделюсь своими наблюдениями только в исключительном случае?

    Павел кивнул.

    — Так вот, исключительного случая я не усматриваю.

    — Понятно. — Павел опустил голову, нагнулся и стал понуро застёгивать сандалию на здоровой ноге.

    Таня не спускала с него глаз. Он выпрямился, посмотрел на неё и сказал хрипло:

    — Дай закурить.

    — После завтрака получишь всю пачку» — сказала она и, подойдя к тумбочке, забросила сигареты в ящик. — По-моему, ты хотел сказать что-то другое.

    Павел молчал.

    — Ладно, кое-что расскажу. Мы были друг с другом откровенны, и я многое поняла. Варя — человек искренний, порывистый, эмоциональный. Она любит тебя без памяти и ждёт такой же самозабвенной любви. Ей будет очень трудно с тобой — не из-за тебя, а из-за той жизни, в которую ей придётся с тобой погрузиться. Твой город, твоя работа, твоя семья, круг друзей, интересов. Новый, чужой мир, в котором ей совершенно не на кого опереться, кроме тебя. К тому, что ждёт её, она совсем не готова — у неё другой жизненный опыт, хотя и немалый, другое воспитание… Знаешь, если на твоём месте был бы кто-нибудь другой, я сказала бы, что тебе придётся как минимум несколько лет жизни посвятить ей одной — и её детям, конечно — и начисто забыть обо всём остальном. Но я знаю тебя, ты умный и сильный, тебя хватит на всё — и на неё, и на детей, и на плодотворную работу. Так что дерзай, Чернов, с Богом. И знай: если что, я рядом, можешь во всем на меня положиться.

    — Спасибо, Таня, — серьёзно сказал Павел.

    — Не за что, Большой Брат… Засим пока, и поспеши, а то останешься голодным.

    Таня приблизилась к нему, чмокнула в щёку и устремилась к дверям. В проёме она остановилась, развернулась, расстегнула сумочку, достала из неё что-то и выставила вперёд руку.

    В её руке сверкнул голубой алмаз. Одна его грань поймала луч света из окошка, усилила его и бросила на лицо Павла. Он зажмурился.

    — Я всегда с тобой, — услышал он шёпот Тани и раскрыл глаза. Он был один.

    Таня не спеша шла по длинному коридору жёлтого трёхэтажного здания, расположенного на проспекте Ленина, на площади, как звали её местные, Ослиных ушей, и внимательно смотрела на таблички на внушительного вида дверях. Сюда, в республиканское министерство внутренних дел, она проникла, воспользовавшись одним из удостоверений, которыми некоторое время назад снабдил её Шеров. Все они имели вид внушительный и официальный, что и неудивительно — почти все ксивочки оформлены на подлинных бланках и снабжены подлинными печатями, а некоторые были настоящими во всех отношениях. Так, за столь впечатлившее Павла весной в театре удостоверение референта областного Управления культуры Таня даже ездила расписываться в какой-то синей ведомости. В принципе, в эти коридоры она могла бы без труда проникнуть тем же манером, что и на совминовскую дачу: ещё один звоночек некоему сильно ответственному работнику — и получай аудиенцию хоть у самого министра. Но по трезвому размышлению Таня решила в данном случае связями не пользоваться. Чем меньше народу будет осведомлено о её визите в МВД, тем лучше. Неровен час, дойдёт до Черновых-старших, а через них и до Павла. Не дело. К тому же, очень хотелось в очередной раз попробовать себя в сольной программе…

    К несчастью, вывешенные на дверях фамилии высоких милицейских начальников были исключительно таджикские, во всяком случае, азиатские. Ей казалось, что этим мужчинам генетически свойственно восприятие женщины как существа неполноценного и серьёзного отношения не заслуживающего. Сегодня такое восприятие, иногда весьма выгодное, было бы не совсем кстати. Её должны принять всерьёз.

    Она остановилась было у дубовой двери с надписью «Второе управление. Зам. начальника полковник Новиков И. Х.», но прочла инициалы и призадумалась. Может быть, Иван Харитонович, а может Ильхом Хосроевич. Кто их тут разберёт? Зато начальник третьего отдела — Пиндюренко Т. Т. — подобных сомнений не вызывал, и Таня решительно вошла в приёмную.

    Там было довольно просторно и солидно — хрустальная люстра, чёрные кожаные диванчики с гнутыми спинками, внушительный стол секретаря — молодого круглолицего таджика с погонами лейтенанта. Быстрым деловитым шагом Таня подошла к самому столу, достала из кармашка сумки удостоверение и сунула его под нос удивлённо привставшему молодому человеку.

    — Татьяна Захаржевская, «Известия», — чётко проговорила она. — Небольшое интервью с товарищем полковником для очерка «Будни милиции».

    Лейтенант сглотнул, вернул удостоверение Тане, исчез за дверью. Оттуда донёсся хриплый голос:

    — Да, что такое?..

    Больше всего полковник Пиндюренко походил на прыщ — маленький, тугой, красный и раздражительный. Даже не посмотрев на Таню, он сердито бросил: «Вам что, гражданочка?» — и тут же вновь засунул круглый нос в раскрытую на его столе папку.

    Таня села в кресло, не ожидая приглашения, открыла сумку и вынула оттуда японский диктофон (удачно приобретённый час назад в комиссионном отделе торгового центра «Садбарг»).

    — Татьяна Захаржевская из «Известий». Товарищ полковник, будьте любезны несколько слов для центральной прессы о героической работе милиции Таджикистана…

    Полковник поднял голову, среагировав, скорее всего, на словосочетание «центральная пресса».

    — «Известия»? — переспросил он. — А это что будет?

    Реакция на её корочки была здесь, как правило, довольно острой. Народ начинал суетиться, чего-то пугаться. Да тут кого угодно на колени посадишь.

    Во шугаются!

    — Серия очерков «Будни милиции». Планируется опубликовать серию репортажей из всех пятнадцати республик. В корпункте порекомендовали обратиться к вам…

    — А с начальством согласовано?

    — С нашим — да. С вашим не успела. Но здесь едва ли возникнут проблемы — материал предполагается бодрый, позитивный, имеющий воспитательное значение.

    — Да? — с лёгким сомнением спросил он. — И что вы хотите?

    — Что-нибудь яркое, героическое. Вот недавно у нас прошёл материал, как сержант Садыков, рискуя жизнью, вытащил девочку из Гиссарского канала. — Эту историю она вычитала сегодня утром в санатории, листая подшивку «Вечернего Душанбе».

    — Что, неужели и в столице про нашего Садыкова писали? — заметно оживился полковник.

    — Да, небольшая, правда, заметочка. Я не сообразила вырезку захватить. Завтра принесу, если найду. А нет — перешлю вам из Москвы вместе с сегодняшними материалами на согласование.

    При слове «согласование» Пиндюренко важно кивнул головой. Таня показала на диктофон и нажала кнопку.

    — Что ли, уже начали? — спросил полковник, заворожённо глядя на вращающуюся кассету.

    — Я потом всё перепечатаю, подправлю, — успокоила Таня. — Итак, наш собеседник — один из руководителей МВД республики полковник Пиндюренко…

    Она вопросительно взглянула на полковника.

    Тот не сразу, но понял, и представился:

    — Тарас Тимофеевич.

    — Тарас Тимофеевич, расскажите, пожалуйста, нашим читателям о наиболее ярких и памятных страницах героических будней работников правопорядка республики.

    — Наша служба, как говорится, и опасна и трудна, — начал полковник с явно заготовленной фразы, запнулся и трагическим шёпотом произнёс:

    — Можно снова?

    Таня улыбнулась.

    — Разумеется, Тарас Тимофеевич. Если вас диктофон смущает, я могу убрать и записать от руки. Только так долго будет и неудобно.

    Полковник поднялся, обошёл стол и, посматривая на Таню, крикнул:

    — Myмин, два чая! И конфет из большой коробки в вазочку положи… Знаете, а может быть мы так сделаем: наметим сейчас круг вопросов, я распоряжусь поднять самые интересные материалы, просмотрю, скомпоную, а вечером, по прохладе, запишем… Вы где остановились?

    «Вот это разговор!» — обрадовалась про себя Таня, а вслух, демонстрируя знание местных реалий, сказала:

    — Дача Совмина. Полковник тихо присвистнул.

    — Неплохо. Но наша министерская база отдыха не хуже, хоть и подальше. Розарий, знаете, павлины…

    Сам-то хвост распушил, не хуже павлина, отметила Таня и как бы в задумчивости проговорила:

    — Но нам понадобится помещение для работы.

    — Это будет, — совсем обрадовался полковник и шумно отхлебнул крепкого чая. — Будет обязательно. Вы к восемнадцати ноль-ноль к главному входу подходите. Я «Волгу» подгоню…

    — Приду, — пообещала Таня. — Только вы про материалы не забудьте. И я прошу вас посмотреть, что у вас есть на Гречук. Варвару Казимировну Гречу к.

    Пиндюренко замер. Прикинул по документам и резонно заметил:

    — Ты не корреспондентка. Myмин!

    — Масуд Мирзоевич предлагал мне остановиться в гостинице ЦК, но в интересах дела я предпочла правительственную дачу, — чётко выговорила Таня.

    Застывший на пороге кабинета круглолицый Мумин ел глазами начальство, дожидаясь указаний. Полковник, намеревавшийся, очевидно, отдать какую-нибудь нехорошую команду относительно Тани, оказался в замешательстве, вызванном последней её фразой. Никто, находящийся в здравом уме, такими именами не козыряет впустую. А эта красотка, выдающая себя за корреспондентку, на идиотку не похожа. Если она действительно знакома с самим Сафаровым…

    — Мумин, — тем же чётким тоном проговорила Таня. — Будьте любезны, рюмочку коньяку для полковника.

    Адъютант вопросительно посмотрел на Пиндюренко. Тот молча кивнул. Мумин вышел.

    — Почему вас интересует Гречук? — сиплым голосом спросил он.

    — Не меня, а более серьёзных людей. Из Ленинградского обкома КПСС.

    — Но почему вы?..

    — Татьяна. Можно просто Таня.

    — Республика у нас, уважаемая Таня, маленькая, а город — тем более. Да и дело было резонансное…

    На столе полковника оглушительно завопил телефон. Пиндюренко поморщился и снял трубку.

    — Слушаю… Здравствуйте, Джафар Муратович… Да… Да… Так точно… Сейчас поднимаюсь. — Он повесил трубку и обратился к Тане:

    — Генерал на совещание вызывает. Может, завтра?

    — Завтра я улетаю.

    Пиндюренко озадаченно посмотрел на неё. Да, покатать по Варзобскому ущелью не получится. Деловая попалась баба.

    — К вечеру все материалы подготовлю…

    В раскрытое окно залетал ласковый ночной ветерок. Шуршали листья, трещали цикады, сладострастно орали майнушки. Ветерок занёс в комнату летучую мышь. Она покружила возле лампы и улетела.

    Низкий журнальный столик украшало блюдо с дынными корками, объеденными веточками винограда и персиковыми косточками. В роскошной коробке сиротливо маялись три последних конфетки. Воинственно щерилась фольгой бутылка из-под шампанского. Таня листала папку.

    Картина получалась ясная и полностью вписывалась в составленный Таней психологический портрет Варвары Гречук.

    Ещё на втором курсе медучилища Варя по большой и пылкой любви вышла замуж за молодого красавца-лётчика, должно быть, до самой свадьбы скрывавшего, что летает он всего-навсего на допотопном «кукурузнике», опыляя инсектицидами хлопковые поля. Брак, судя по всему, получился удачный, у Варвары и Анатолия родились двое мальчишек. Но потом случилась беда. Старый, давно требующий замены самолётик Анатолия загорелся прямо в воздухе. Лётчику чудом удалось посадить его прямо на хлопковую карту, но выбраться из кабины сил уже не хватило. Подоспевшие солдаты расположенной рядом воинской части сбили пламя, вытащили полумёртвого пилота и доставили в город со страшными ожогами. Жизнь его была спасена, но превратилась в ад. От человека осталось обгоревшее, гниющее нечто — обездвиженное, слепое, воющее от бесконечной нестерпимой боли, временное освобождение от которой давали только препараты морфия. Из уважения к Варе, которая работала тогда реанимационной медсестрой в центральной городской больнице, безнадёжного лётчика продержали там целых четыре месяца. Но — дефицит коек, медикаментов, персонала. И Анатолия выписали умирать домой. А дозы, когда-то приносившие желанный покой, уже не действовали. По рецептам больному полагался какой-то мизер, ещё сколько-то Варя выпрашивала у старшей сестры, ещё сколько-то, впервые злоупотребив служебным положением, получила на аптекобазе по рецептам на несуществующих людей. Все всё прекрасно понимали, многие сочувствовали Варе и закрывали глаза на ее противозаконные действия. Некоторые же смотрели косо, шептались, втихаря жаловались начальству. Вскоре вышла негласная директива: медсестре Гречук без визы главврача препаратов не выдавать. Дальше все покатилось как снежный ком — Варе приходилось уже подкупать других сестер, вынося из нищающего дома последнее, недодавать больным… Выкрасть ключи от аптечного склада и ночами, убегая с дежурств… На втором ночном визите ее поймали, и поймали нехорошо — не медики и не своя вохра, а кем-то вызванный милицейский наряд. Был составлен Протокол и заведено дело.

    Пока Варю таскали по инстанциям, Анатолий упросил несмышленыша-сына достать коробочку с оставшимися порошками, высыпать их все в стакан, перемешать и дать папе выпить. Откачать его не успели.

    Эта история взбудоражила весь город. У Вари неожиданно нашлись сильные заступники. Во-первых, мощная и сплоченная община немцев-католиков, с которыми был крепко связан отец Варвары Казимир Гречук, поляк и тоже католик. Рукастые и дисциплинированные немцы занимали в душанбинском обществе особое место и представляли собой немалую силу уже хотя бы потому, что на них держалась вся электрика, сантехника и столярка в домах высокого местного начальства и самых важных учреждениях — русские мастеровые хоть нередко и талантливы, но ненадежны и пьют без меры, а таджики и вовсе не приспособлены к такой работе. Во-вторых, почти все, знавшие Варю по работе, в том числе и директор крупнейшего в городе бетонного завода, единственного сына которого она буквально вытащила с того света. Командир отряда, в котором служил покойный Варин муж, вышел на всесильного министра сельского хозяйства республики — того самого Масуда Мирзоевича, на которого ссылалась Таня в кабинете у Пиндюренко. В третьих, юристы, бывшие коллеги отца, много лет проработавшего в районном нарсуде.

    Но были и серьезные противники. Главврач со своим окружением — как поняла Таня, та попросту воспользовалась ситуацией с Варей, чтобы списать на нее кой-какие собственные грешки. Городской прокурор, с опережением выполнявший все вышестоящие указания об усилении борьбы с негативными явлениями и недавно добившийся весьма сурового приговора в отношении группы великовозрастной шпаны, промышлявшей как раз сбытом наркотиков. В эту группу входил родной племянник прокурора. Были и другие влиятельные люди, не знакомые с Варей и в жизни ее не видевшие, но намеренные заработать на ее деле политический капитал.

    Судя по всему, несчастная молодая вдова даже и помыслить не могла, на каких высотах определялась ее участь. Само решение суда, в сочетании с нынешним Вариным трудоустройством, навело Таню на мысль о некоей предварительной договоренности. С одной стороны, формально и протокольно наказать, с другой — вроде как помочь по жизни. Ведь Варя оставалась одна с двумя детьми и престарелым отцом на руках, с грошовой зарплатой медсестры и совсем уж смехотворной пенсией по потере кормильца. Вот и отправили попастись в обильных номенклатурных закромах. Разумеется, на определенных условиях…

    Старо, как мир…

    Вот кто удивляет во всей истории, так это Павел. Так лохануться мог кто другой… Как же он все-таки тонко устроен! Совсем как его камешек-талисман.

    Таня отложила исписанные и испечатанные листы — да, постарался Пиндюра добросовестно! — и взяла чистый. Расправила на твердой обложке папочки, вставила в позаимствованную внизу портативную машинку, пробежалась пальцами по клавишам.

    «Уважаемые Товарищи Чернов и Чернова…» Вот так. Завтра эта цидулька начнёт неспешный путь в Северную Пальмиру и, надо надеяться, доспеет как раз вовремя и попадёт в цепкие ручки Лидочки, будущей свекровушки. Если Таня всё правильно вычислила, Лидочка примет анонимку очень близко к сердцу, поверит твёрдо и сразу, но, чтобы убедить и Павла, запросит официального подтверждения. Что ж, запросит — и получит. А Варенька с её польским гонором не снизойдёт ни до объяснений, ни, тем паче, до оправданий, а выкинет какую-нибудь страстную сцену и убежит, хлопнув дверью гордо и навсегда. А потом, политично выждав некоторое время, можно и самой вновь появиться на сцене.

    — Ай, тюх-тюх-тюх, разгорелся наш утюг, — припевала вполголоса Таня, дописывая письмо. — Всё равно он будет мой, никуда не денется…

    Теперь пора подумать об уютном семейном гнёздышке. Конечно, с таким-то свёкром без крыши над головой они не останутся, но принимать что-то от кого-то, не предлагая ничего взамен — увольте! Нет уж, прочное счастье куётся только своими руками, а на халяву и счастье бывает исключительно халявное. Это понимать надо… Только вот поиздержалась она этим летом изрядно, со всеми этими хлопотами. Пора бы и в прибыток поработать. Кстати о прибытках — Шеров сказал, что будет ждать её пятнадцатого. А сегодня семнадцатое. Остаётся надеяться, что дядя Кока его предупредил. Но послезавтра прямо с утречка…


    * * *

    IX


    ДДесятого сентября загорелый, улыбающийся Павел, слегка опираясь на изящную трость, сошёл с трапа самолёта «Душанбе-Ленинград». Рядом с ним, в бежевом «сафари» — Танином подарке — шла Варя. Она была счастлива и испугана. Город встретил их крутой тридцатиградусной жарой.

    — Ну вот, — сказал Павел, оказавшись на лётном поле. — Совсем как дома. Значит, всё будет хорошо.

    Он наклонился и поцеловал Варю в губы.

    — Что? — тревожно чирикнула она, заметив пробежавшую по его лицу тень. Павел подмигнул ей и улыбнулся:

    — Всё отлично!

    Не скажешь ведь, что его резанул запах духов. Приятный, да, но не её, не Варин это запах…

    Вопреки опасениям Павла, Лидия Тарасовна встретила Варю хоть и без особой радости, но вполне корректно. Сдержанно поблагодарив Варю за заботу о сыне, она тут же выдала ей большое махровое полотенце и отвела в ванную, где показала, как пользоваться импортным кнопочным душем и шампунем-аэрозолем. Пока Варя принимала ванну, она молча расставила на столе деликатесы, заготовленные к приезду Павла, и привезённые из Таджикистана фрукты. За столом она тоже больше молчала, смотрела на них и только подкладывала им на тарелки еду и подливала в бокалы, особое внимание уделяя Варе. Молодёжь, уставшая с дороги, совсем разомлела после ужина, и Лидия Тарасовна предложила им пойти отдохнуть. Когда Варя вышла помыть руки, она сказала Павлу:

    — Я постелила ей в твоей комнате. Это правильно?

    — Правильно, — сонно сказал Павел. «Всё-таки она умеет быть чуткой», — думал он, засыпая. Неожиданная снисходительность матери нисколько его не насторожила.

    Больше никого из Черновых в доме не было — Ёлка уехала долечиваться в Трускавец, а Дмитрий Дормидонтович согласился на послеинфарктную реабилитацию при условии, что санаторий будет находиться недалеко от города и что ему будет предоставлена там возможность работать хотя бы вполсилы. Поэтому вместо партийно-правительственной Барвихи он попал в сравнительно общедоступное Репине, где из трёх смежных палат ему были оборудованы рабочие и жилые апартаменты. В четвёртой палате разместилась охрана. Марина Александровна выезжала туда каждое утро. В палатах весь день звонили телефоны, приезжали и отъезжали чёрные «Волги», а врачи хватались за головы и считали дни, оставшиеся до отъезда такого важного и хлопотного пациента. На второй день после прилёта Павел вместе с Варей съездил проведать отца.

    Им пришлось ждать в коридоре минут сорок. Наконец из дверей высыпали какие-то важные люди с папками, потом показалось раскрасневшееся лицо Марины Александровны. Увидев Павла и Варю, она крикнула:

    — Сегодня приёма не будет!.. Ой, Павлик, простите, я вас не узнала. Заходите, пожалуйста. Девушка с вами?

    На вид отец нисколько не изменился, даже несколько загорел и постройнел. Он крепко обнял сына и внимательно посмотрел на Варю. Та смущённо отвела взгляд и одёрнула бежевое «сафари», сидевшее на ней как-то криво. Дмитрий Дормидонтович на мгновение нахмурился.

    — Сейчас обед принесут. На всех, я распорядился, — сказал он. — Значит, как я понимаю, живой пока?

    — Ты, как я понимаю, тоже? — в тон ему сказал Павел.

    Отец рассмеялся.

    — Нас, Черновых, голыми руками не возьмёшь… А это, как я понимаю, Варвара?

    — Да, — коротко ответил Павел.

    — Очень приятно. Павел писал о вас много хорошего. Надеюсь, будете соответствовать?

    — Буду, — пискнула Варя, покрываясь некрасивыми красными пятнами. Павла это разозлило. «Ну что она, прямо как девчонка!»

    Больше отец к Варе не обращался, а разговаривал только, с сыном. Она, вытянувшись, сидела на краешке стула, не зная, куда себя деть.

    После обеда вышли погулять на залив. Варя всё время оказывалась на два шага позади, пока Павел не взял её за руку и не повёл рядом с собой. Орали чайки, шипели мелкие волны. Отец закрыл глаза и откинулся на скамейке, подставив лицо вечернему солнцу. Павел чертил тростью на песке бессмысленные знаки. Варя, нахохлившись, сидела на самом краю скамейки, глядя себе под ноги, на окурки и пучки чахлой травы. Минут через пятнадцать Павел встал.

    — Ну, нам, пожалуй, пора, — сказал он, — Мы ещё заедем, если позволишь.

    — Конечно, заезжайте, — сказал Дмитрий Дормидонтович, не открывая глаз. — Не забывайте старика.

    И на перроне, и в электричке Варя упорно молчала. Павел наконец не выдержал.

    — Тебе нехорошо? — спросил он. — Что-то не понравилось? Ты скажи.

    Она вскинула голову и гордо, по-шляхетски посмотрела на него.

    — А санаторий у вас так себе, — сказала она. — Наш-то побогаче будет.

    На выходных Павел интенсивно таскал Варю по городу, показывал, рассказывал, свозил её посмотреть петергофские фонтаны. Павловск и Пушкин пришлось оставить на следующий раз. Домой они возвращались поздно, усталые и счастливые, и, наскоро перекусив и сполоснувшись, валились спать.

    Но наступил понедельник, и Павлу нужно было возвращаться на работу.

    Полноценного, грамотного отчёта по экспедиции он дать не мог — карты, полевые дневники, образцы остались в искорёженной сгоревшей машине. Он прекрасно помнил все обнажения, каждый отколотый им образец, без труда мог восстановить маршруты — но сами по себе эти воспоминания научной убедительности не имели, и требовалась кропотливая реконструкция. Единственным оставшимся у него фактическим материалом были те минералы, которые он вывез в кожаном мешочке. Надо было срочно подвергнуть их тщательному анализу, сделать все нужные замеры и эксперименты, привязать к конкретному месторождению… Он шёл в институт и садился за приборы, думая только о Варе. Но после первых же минут работы мысли его перетекали совсем в иное русло. Результаты, как он и ожидал, получились настолько интересными, что нужно было немедленно расширить базу эксперимента, а по тем данным, которые он рассчитывал получить, следовало подготовить развёрнутое сообщение, статью, главу диссертации, организовать крепкую группу, начинать уже готовиться к следующей, полноценной экспедиции. Его материал стоил всех этих усилий, и много больше.

    За свою нелёгкую жизнь Варя научилась многому, но одного она не умела совершенно — ничего не делать. Павел всю неделю допоздна пропадал на работе, в город, пока ещё чужой, она самостоятельно почти не выбиралась, разве что в булочную и один раз в кино — сидела в полупустом зале на дневном сеансе да и разревелась, непонятно отчего. Книжки читать она привыкла только на дежурствах, и сейчас они валились у неё из рук. Она взялась перештопать всё бельё — но в этом доме прохудившиеся вещи не штопали, их выбрасывали. Приладилась было, по азиатской привычке, ежедневно мыть полы — но уже на второй день Лидия Тарасовна заметила ей, что при здешнем климате это не обязательно, и даже вредно, только сырость разводить. Занялась стиркой — но немецкая машина-автомат всё делала сама, ей оставалось только загрузить бельё и порошок да два раза нажать на кнопку. И то она что-то перепутала, раньше времени открыла иллюминатор и устроила в ванной хороший потоп. Оставалась готовка — но в этом доме не было ни мантушницы, ни казана для плова, к тому же никто не мог толком объяснить ей, где в городе базар, а в магазинах не было ни приправ, ни парного мяса, ни нормальных овощей и фруктов. Лидия Тарасовна сказала, что всё нужное им привозят на дом, и действительно, привозили довольно много вкусного, но всё, по большей части, уже готовое. Ночи — да, ночи были прекрасны и упоительны, но дни-то длиннее, и днями Варя просто не знала, куда себя деть. Хотелось послать к чёрту всю эту затею, и каких же усилий стоило заставить себя терпеть!.. Она осунулась, под глазами проступила чернота.

    — Нехорошо? — заметил наконец Павел. — Тебя что-то гнетёт?

    Она замялась, покраснела пятнами.

    — Дети, — догадался Павел. Варя согласно закивала.

    — Так что ж ты не позвонишь? У Клары ведь есть телефон.

    — Ну…

    — Неужели боялась попросить? Ах, какая ты у меня… Да и я хорош, мог бы и сам догадаться. Ничего, потерпи немного. Примерно через месяц я сдам отчёт, проведу самые необходимые опыты, подготовлю доклад, и тогда мы с тобой полетим в Душанбе и заберём наших малышей… Зато завтра мы едем в Павловск. Ну, поцелуй меня.

    — Да…

    — Всё образуется, — прижимая её к себе, шептал Павел. — Главное, что мы любим друг друга…

    Слушай, эти духи…

    Она чуть отпрянула, посмотрела ему в глаза.

    — Французские, мне твоя сестра подарила. Павел открыл рот. Ведь Ёлка даже о существовании Вари не догадывается… Вовремя спохватился, промолчал, поняв, что речь вовсе не о Ёлке… Так вот почему этот запах ему так знаком… и так приятен.

    Вторник стал для Павла определяющим днём. Сегодня решалось — пан или пропал. Или он действительно сделал выдающееся открытие, или все его наработки окажутся очередной неоправдавшейся гипотезой, и нужно будет брать новое направление и начинать всё заново…

    В пятом часу к дому Черновых подкатила белая «Волга», а ещё через несколько минут в двери квартиры позвонили — громко, настойчиво. Лидия Тарасовна, вынырнув из оцепенения, встала с кресла, одёрнула халат, уже в прихожей посмотрела на себя в зеркало, сменила выражение лица на нейтральное и пошла открывать. На пороге стоял бледный, ошалевший Павел и улыбался безумной улыбкой. К груди он прижимал портфель, из которого торчало серебряное горлышко шампанской бутылки. За другую руку его поддерживал представительного вида мужчина с короткой седой бородкой.

    — Профессор Лобанов, — представился он. — Принимайте именинника… Значит, завтра жду вашего звонка, Павел Дмитриевич.

    — Да, — произнёс Павел и нетвёрдо ступил в прихожую. Лобанов за ним не последовал.

    — Василий Васильевич! — Павел обернулся, но дверь за Лобановым уже закрылась. Павел растерянно улыбнулся матери, — Ну вот…

    — Что случилось? — деревянным голосом спросила Лидия Тарасовна.

    Вместо ответа Павел сгрёб её в охапку, увлёк в гостиную и закружил, припевая:

    — Там-тарарам-тарарам-тарарам!

    Она высвободилась из его объятий и отступила на шаг.

    — Объясни толком.

    — Ма, представляешь, всё подтвердилось… Я даже не рассчитывал… Стойкая сверхпроводимость : всего при минус тридцати… Это-это-это… Ты всё равно не поймёшь.

    — Не пойму. Сядь.

    — Не сяду. Давайте пить шампанское, танцевать до упаду! Может быть, я и на самом деле гений! Тащите бокалы! Где Варя? Варенька, ау!..

    — Сядь, — повторила Лидия Тарасовна таким тоном, что Павел замолчал, недоуменно моргнул и послушно сел на стул от столового гарнитура.

    — Варя уехала.

    — На рынок? В театр?

    — В Душанбе. У нас с ней был серьёзный разговор. Она не вернётся.

    Павел смотрел на мать, и выражение изумления на его лице сменилось гримасой ненависти.

    — Ты! — крикнул он. — Кто тебя просил? Зачем ты лезешь в мою жизнь, портишь всё, жандарм, фашистка!

    Лидия Тарасовна горько улыбнулась.

    — Ты не прав, сынок, ох как не прав. Я-то здесь как раз и ни при чём.

    — Тогда кто же?! Кто?

    — Посиди. Я сейчас.

    Она вышла и через минуту пришла с какими-то бумагами. Усевшись напротив сына, она протянула ему листок с машинописным текстом без подписи.

    — Прочти, — сказала она.


    «Уважаемые Товарищи Чернов и Чернова! Как честный советский Медработник и многолетний член Профсоюза не могу молчать когда в образцовую Советскую семью как Ваша хитростью и коварством ползёт змея в виде известной в нашем городе особы, Гречук Варвары. Обольстив Вашего замечательного сына Павла Чернова она хочет устроить себе роскошную жизнь в Вашем героическом Ленинграде, где никто не знает о её многочисленных «подвигах», в том числе и уголовных. Не говоря уже о её сомнительном моральном облике и открытых связях с кругами религиозных фанатиков во главе с её отцом, мракобесом и империалистом Гречуком Казимиром, общественность нашей больницы поймала Гречук Варвару на месте преступления при краже крупной партии наркотических препаратов. И это был не первый случай. Только под нажимом кое кого из высокопоставленных покровителей — и сожителей! — Гречук не попала туда, где таким самое место а по знакомству получила работу, куда простым но честным Медработникам дорога закрыта и теперь свою провинность отрабатывает передком. Призываю Вас, Уважаемые Товарищи Чернов и Чернова, положить решительный конец безобразиям Гречук Варвары и защитить Вашу семью от посягательств.

    Ваш Друг».


    Павел скомкал и брезгливо швырнул анонимку на пол.

    — Можешь убедиться, что это действительно пришло оттуда. Я сохранила конверт.

    — Не надо… Как ты могла?..

    — Видишь ли, это послание мы получили ещё до вашего приезда…

    — И ты ничего не сказала мне? Привечала нас, кормила, стелила одну постель на двоих — и всё время верила этой мерзости, этой…

    Он встал, размахивая руками. Никакие слова на ум не шли.

    — Представь себе, я не поверила. Прочитала и попросила сослуживцев отца — ты знаешь, о ком я говорю, — навести соответствующие справки. Вот копия официального ответа.

    Она протянула ему лист плотной белой бумаги с печатями и крупной типографской шапкой «МИНИСТЕРСТВО ВНУТРЕННИХ ДЕЛ ТАДЖИКСКОЙ ССР».


    «В общий отдел Ленинградского обкома КПСС

    На Ваш запрос от… августа 1976 года сообщаем, что дело за №… по факту хищения соц. собственности гражданки Гречук Варвары Казимировны, 1949 г. рожд., русской, беспартийной, образование среднее специальное, закрыто судимостью по статье… УК СССР. Следствием было установлено, что гражданка Гречук В. К. использовала служебное положение с целью хищения с мая по октябрь 1973 г. медикаментозных препаратов на общую сумму 378 рублей 57 копеек. Учитывая чистосердечное признание, положительные характеристики с места работы, отсутствие правонарушений, ходатайства общественности по месту работы и месту жительства, народный суд Фрунзенского района города Душанбе вынес решение от… числа января 1974 года в лице народного судьи… народных заседателей… определить меру наказания: 3 года лишения свободы (условно) с возмещением ущерба 3-й городской клинической больнице, ул. Путовского, 23, г. Душанбе, а также вынес частное определение в адрес главврача больницы № 3 тов. Раджабовой А. С. и главного бухгалтера тов. Рахмоновой Ш. Ш. относительно нарушений в ведении документации и финансовой отчётности. В настоящее время оснований для пересмотра решения суда не имеется.

    Нач. Канцелярии МВД ТаджССР майор Шаймиев:

    Верно. Нач. 3 Отд. МВД ТаджССР полковник

    Пиндюренко».


    Павел дрожащей рукой опустил бумагу на стол.

    — И теперь не веришь? — спросила Лидия Тарасовна.

    — Ну и что?! Ну и что?! — чуть не кричал Павел. — Ей, наверное, для мужа нужно было! Он же обгорел весь, умирал в муках…

    — Скорее всего, именно так, — холодно и размеренно произнесла Лидия Тарасовна. — И суд это учёл.

    Павел рванулся мимо матери в прихожую.

    — Ты куда?

    — В аэропорт! Может быть, рейс задержали, и я успею перехватить Варю, поговорить, объяснить всё…

    — Интересно, что ты намерен ей объяснить? Что тебя совсем не волнует та сотня мужиков, которую она через себя пропустила?

    — Какая сотня, что ты несёшь?!

    — Иди сюда, сядь и послушай. Я знаю, о чем говорю… Неужели ты думаешь, что с такой статьёй твою Вареньку хоть на пушечный выстрел подпустили бы к медицинскому учреждению такого ранга? И в уборщицы бы не приняли, уж будь уверен…

    — Тогда почему?..

    — А потому, что накануне суда вызвали, куда надо, и сказали: «Жить оставим, но будешь работать». Классическая ситуация вербовки. Павел резко поднял голову.

    — А откуда, по-твоему, берутся осведомители, «кабинетные женщины»… да и мужчины тоже? — Она помолчала. — Нашкодят где-нибудь, их поймают за руку и поставят перед выбором. Большинство соглашается, зону нюхать мало кому охота. А уж по какой именно части использовали Вареньку, объяснять не приходится — молодая, мордашка ничего себе… Убеждена, что изначально и ты был для неё… заданием.

    — Не надо… — простонал Павел. — Она же не по своей воле…

    — Теперь это уже ничего не меняет. Маринованный огурчик свежим не станет…

    Павел опустил голову, упёрся ладонями в лоб и задышал. Лидия Тарасовна молча смотрела на сына. Так прошло минуты две.

    — Мать, — с бесконечной усталостью проговорил он. — У нас в хозяйстве коньячку не осталось?

    — Посмотрю у отца. — Она вышла. И тут в прихожей короткой трелью залился телефон. Междугородная!

    — Я подойду! — крикнул он и поспешил к аппарату.

    — Павел Дмитриевич Чернов? — В трубке слышался незнакомый мужской голос, негромкий, интеллигентный, но явно привыкший к повиновению.

    — Да, это я.

    — Рамзин.

    У Павла подкосились колени. Да, только так, одной фамилией и должен представляться такой человек. Этого трижды достаточно. Нобелевский лауреат, академик-секретарь по естественным наукам, олицетворение «гамбургского счёта» для всего научного мира. Одно его слово весомее десятка слов самого Келдыша или Александрова.

    — Я слушаю, Андрей Викторович.

    — Так вот, юноша, соберите-ка все свои записульки и прочее и утром первым же самолётом ко мне. Записывайте адрес: Москва…

    Положив трубку, Павел некоторое время постоял в прихожей, потом встряхнулся, провёл рукой по волосам и решительно направился в кухню. У стола стояла Лидия Тарасовна с бутылкой в руках.

    — Не надо коньяку, мам, — спокойно и твёрдо сказал он. — Свари лучше кофе, побольше и покрепче. Мне с утра лететь в Москву с докладом, надо хорошенько подготовиться.

    Она молча, пряча улыбку от сына, сняла с полки кофейник.

    Павел прошагал в свою комнату, подошёл к письменному столу и замер. На самом краешке стоял пузатый фигурный флакончик духов. Должно быть, Варя позабыла в спешке. Он отвинтил пробочку, не спеша вдохнул знакомый аромат, поднёс флакончик к глазам, читая мелкую золотистую надпись на голубой этикетке:

    — Climat…

    Впервые за вечер Павел улыбнулся. В сердце воцарился Танин климат…

    Глава пятая

    ШИПЫ И РОЗЫ

    (27 июня 1995)


    В гостиницу входил самый разный люд, не обращая ни малейшего внимания на дюжих швейцаров, которые, в свою очередь, тоже игнорировали проходящих. Иван Павлович же, как с ним всегда случалось в подобных ситуациях, оробел, замер в проёме, и это его состояние моментально уловил ближайший швейцар.

    — Ну что? — спросил он примерно так, как спрашивал у Сергея главарь из ночного отрывка, разве что «парашей» не обозвал.

    — Я… Вот. — Иван Павлович вынул из кармашка сиреневую карточку.

    — Та-ак, — сказал швейцар, изучив приглашение и возвратив его Ларину. — К администратору пройдите. Вон туда.

    Носатая девица за стойкой брезгливо взяла протянутую Иваном Павловичем карточку.

    — Минуточку. — Она набрала какой-то номер. — Да… Администратор… Да… Да…

    Уже без брезгливости она протянула карточку обратно.

    — Девятый этаж, пожалуйста. Налево и до конца.

    Мимо игральных автоматов, киосков и стойки таксомоторной службы, следуя в указанном девицей направлении, Иван Павлович оказался возле лифтов, один из которых и вознёс его на девятый этаж.

    Миновав несколько дверей, лестничных площадок и поворотов, Иван Павлович оказался возле двери в торце коридора. Он уже приготовился постучать, но тут дверь открылась и показался громадный толстый негр, лысый или бритый, с усами.

    Секунду оба недоумённо смотрели друг на друга, но потом негр улыбнулся белозубым ртом и отступил в прихожую.

    — Давай-давай, — сказал он. — Заходи, голубчик!

    — Джош! — послышался из глубины строгий женский голос.

    Негр отступил ещё на шаг, и Иван Павлович вошёл. Из широкой прихожей вело несколько дверей. Центральная, прямо напротив входа, по две с каждой стороны и ещё две — по обе стороны от входной. В проходе стояла невысокая женщина средних лет в очках и строгом кремовом костюме, похожая на японку. Она что-то сердито сказала негру, тот фыркнул и исчез. В этот момент Ивану Павловичу показалось, что он уже где-то видел эту женщину. Но ощущение исчезло, как только она обратилась к нему:

    — Миссис Розен скоро будет. Прошу пройти и подождать её. Плащ можете снять здесь. — Говорила она без малейшего акцента, но с какой-то неестественной, деревянной интонацией.

    Иван Павлович повесил плащ и вошёл в огромную высокую комнату неправильной формы. Во всю противоположную стену тянулось окно с видом на залив. По бокам витые лестницы вели на галерею. Ближе к центру почти симметрично стояли два стола — один небольшой с телевизором и телефоном, второй длинный, заставленный блюдами с бутербродами, салатами, печеньем, стопочками тарелок, стаканами, бутылками и небольшим настольным холодильником. Возле громадного окна стоял ещё столик с журналами, пепельницами, сигаретами и ещё какими-то коробочками. В боковых альковчиках стояли диваны и ещё какая-то мебель. Иван Павлович сразу всего не разглядел. Увидел только высокие напольные часы у боковой стены. Увидел и обомлел. Они показывали четверть двенадцатого.

    — Простите меня, — сказал он женщине в кремовом костюме. — Я не знал, что ещё так рано.

    — Это не страшно, — без улыбки ответила она. — Располагайтесь, прошу вас. — Она показала на длинный стол. — По распоряжению миссис Розен можете перекусить и отдохнуть. Она вышла, закрыв за собой дверь.

    (1976-1978)


    * * *

    I


    Ванечка пробудился в начале седьмого. Состояние его было ужасно. Глаза не желали открываться, а единожды открывшись, снова закрыться не могли. Кровь кололась, как затвердевшие сосульки, и казалась газированной. Во рту стоял такой вкус, как если бы он две недели носил, не снимая, одни носки, а потом всю ночь жевал их.

    — Идея? — простонал он, в сугубо анекдотическом смысле: то есть «где я?» Вопрос был актуален целую минуту, а то и больше — он совершенно честно не мог понять, где он очутился и какая цепь событий привела его сюда. И только разглядев на подушке рядом черноволосую не свою голову, он въехал: «Таня… Это же Таня. Жена».

    И вчерашний день постепенно выстроился в ряд, и ему стало стыдно, и очень захотелось что-то такое сделать с собой, только совсем непонятно было, что же. Он вытек в ванную, залез под ледяной душ, тихо повизгивая, тут же выскочил, растёрся и почему-то на цыпочках спустился на кухню.

    — А! — сказал ему Ник, который у же сидел там с наполовину опорожнённой бутылкой шампанского и красным лицом. — Стакан виновнику торжества и товарищу по несчастью. Прими на грудь, оттягивает.

    Ванечка, приняв стакан дрожащей рукой, послушно выпил, но особой оттяжки не почувствовал. Ему был подан второй.

    — Из деликатности не спрашиваю, как оно, — продолжал Ник. — И чтобы сменить тему, ответь-ка мне на вопросик по твоей части, а то у меня кроссворд не получается. «Легендарный поэт, герой кельтского эпоса». Шесть букв.

    — Оссиан, — не задумываясь, пробубнил Ванечка.

    — Так, попробуем… Нет, не выходит. «Марсиан» — семь букв, а надо шесть.

    — Погоди, какой ещё Марсиан? — Ванечка вдруг заволновался и закрутил руками.

    — Э-э, да тебе бы тремор унять… Ну-ка поищем… Дом моего друга — мой дом.

    И Ник по-хозяйски залез в буфет и извлёк оттуда початую бутылку ликёра.

    Ванечка рванул полстакана, и всё окончательно встало на места.

    «Марсиан…»

    Он устремился наверх, оставив на кухне опешившего Ника, распахнул дверь спальни и, опустившись на колени перед кроватью, стал покрывать поцелуями Танино лицо.

    — Прости, прости меня, друг мой, жена моя… Таня открыла глаза. Иван откинул одеяло и навалился на неё всем телом.

    — Я же муж, муж тебе, не марсиан какой-нибудь…

    — Погоди… какой ещё марсиан? Он схватился за подол её ночной рубашки и стал тянуть вверх.

    — Постой, пусти на минуточку. Я сама. Таня вывернулась из-под него на другой край широкой кровати и плавным движением скинула с себя рубашку.

    — Ну, иди сюда…

    Ванечка взглянул на неё, зажмурился, как от яркого света, и, сопя, подполз к ней…

    — Я… Ты… — Он задыхался.

    — Привстань, пожалуйста. У тебя так ничего не выйдет.

    Она помогла ему стянуть брюки, трусы и, поглаживая и направляя его нефритовый столбик, помогла ему войти в заветный грот.

    Они стали мужем и женой.

    Через три дня они стояли у дверей Ванечкиной квартиры с сумками в руках. Их ускоренный медовый месяц закончился, как и всё хорошее, слишком быстро — завтра Тане нужно было выходить на работу, да и злоупотреблять гостеприимством Ёлки и Павла, откладывая тягостный момент возвращения, было неловко.

    Иван помедлил у двери, набрался мужества, позвонил. Он не успел ещё снять палец с кнопки звонка, а дверь уже распахнулась, и на него пошла наступать Марина Александровна, оттесняя его вглубь площадки.

    — Где ты пропадал?! — театрально прошипела она. — Я звонила Рафаловичам, и Рива Менделевна сказала мне, что никакой дачи в Соснове у них нет. Говори! Я должна знать правду!

    Иван опустил голову и посмотрел на неё исподлобья. Потом он сделал шаг в сторону, так что Марина Александровна оказалась прямо напротив Тани.

    — Мама, — сказал он. — Познакомься. Это моя жена.

    Марина Александровна, не взглянув на Таню, закрыла руками лицо. По тону сына она поняла, что он и не думает шутить.

    — Но как… почему… Кто она?

    На этом решимость Ванечки иссякла, и он промямлил:

    — Ну… помнишь, к нам ещё девочки приходили ремонт делать. И…

    Марина Александровна отняла руки от лица и, исподволь оглядываясь, отступила в прихожую. Там она ещё раз посмотрела назад и аккуратно, чуть сгруппировавшись, упала на мягкий ковёр и закатила глаза.

    Иван не шелохнулся. Если бы не оглядка матери, не бережность её падения, он, несомненно, кинулся бы к ней, стал помогать, утешать, просить прощения. Но Марина Александровна плохо, по-любительски отыграла сцену, и Иван не мог этого не заметить.

    Таня — тем более. Она решительно взяла Ивана за руку и сказала:

    — Идём отсюда.

    — О-о! — простонала Марина Александровна, не раскрывая глаз.

    Из глубин коридора накатывался отец.

    — Марина! — воскликнул он. — Скажи, скажи мне, что он с тобой сделал?!

    Этого Иван уже не мог вынести. Он развернулся, подхватил сумку и вместе с Таней устремился по лестнице вниз.

    — Вернись, негодяй! — грохотал сверху голос отца. — Вернись и посмотри, что ты сделал с матерью! Но возвращаться они не стали.

    Таня пристроила мужа на свободную коечку в комнате у знакомых ребят. Это предполагалось как сугубо временная мера — уже на другой день после несостоявшегося знакомства со свекрами Таня имела очень серьёзный разговор с комендантшей на предмет выделения им отдельной комнаты. Беседа вышла не очень приятной — комендантша однозначно отказала ей, потому что её муж (а) имеет ленинградскую прописку и жильё и (б) не работает в строительном управлении. Более того, Тане намекнули, что её хахаль, будь он там муж или не муж, вообще ночует в общежитии только по милости руководства, а потому руководство вправе рассчитывать на некоторый материальный стимул, хотя бы с получки. У Тани довольно быстро возник один план, но начать приводить его в действие можно было только на выходных.

    Утром она убегала на работу, а Иван просыпался, слонялся по общежитию, коротал время в кино или перед телевизором в комнате отдыха. Конечно, надо было бы заняться дипломом, но и черновики, и читательский билет остались у родителей, что, откровенно говоря, Иван воспринимал с облегчением — сейчас ни ум, ни душа ни к какому диплому не лежали. Он весь погрузился в сложные, научно выражаясь, амбивалентные переживания, связанные с переменами в его жизни. В первую очередь он самозабвенно жалел себя — ради супружеского счастья потерял родной дом, а счастье-то подмигнуло и скрылось. Ну, почти скрылось — после ужина тактичные Оля и Поля уходили «на телевизор», оставляя молодожёнов наедине на часик-полтора. Но скоро, слишком скоро, раздавались в дверь лёгкие стуки, и Таня, поспешно приведя себя и мужа в порядок, кричала: «Заходите!», сама уходила с Иваном в коридор, на кухню, в комнату отдыха, совсем на чуть-чуть: везде толокся народ, и самой нужно было к завтрему выспаться. Проводив Таню обратно в «келью», Иван тупо досматривал телевизор до самого гудочка, либо шёл на своё койко-место, где резался с ребятами в «козла» (карточного или доминошного), по мере способностей поддерживая беседу — о водке и бабах. Проживание в общежитии напоминало ему больницу, где он месяц пролежал в десятом классе с гепатитом.

    Эта благость продолжалась четыре дня, а потом наступила пятница, совпавшая с получкой. Вернувшись с работы, Таня застала Ивана мертвецки пьяным в компании не более трезвых соседей. Отвернув губы от его пьяного поцелуя, угодившего в итоге ей в ухо, и отклонив предложение присесть и уважить компанию, она вывела в коридор Василия, который припозднился со смены, а потому ещё не успел набраться, и жёстко попросила его, чтобы Ивану наливали поменьше, угомонили пораньше, из комнаты выпускали только по нужде, и то с эскортом, потому что к себе она его до утра не пустит. Василий, знавший Таню за бригадира основательного, обещал поспособствовать.

    Таня пришла к себе и, не раздеваясь, легла лицом в подушку. Впервые ей подумалось, что Иван, её любящий, нелепый, талантливый Ванечка, иногда мало чем отличается от этих — пьющих, небритых, немытых, ненавистных…

    Дверь открылась, и без стука вошла женщина средних лет, стройная, широколицая, в мелких светлых кудряшках и, что называется, со следами былой красоты.

    Таня подняла голову и встала, одёргивая джемпер.

    — Извините, — чуть высокомерно сказала женщина. — Мне на вахте сказали, что Ларина здесь живёт.

    — Ларина — это я, — помедлив, ответила Таня. Визитёрша не узнала её. И немудрено — в тот единственный раз, когда они столкнулись лицом к лицу, эта женщина на неё и не взглянула толком, всецело поглощённая собственными переживаниями.

    — Странно. — Женщина оглядела её с головы до ног. — Что-то я вас не знаю.

    — Я вас тоже не знаю, — сказала Таня. На самом-то деле не узнать собственную свекровь она при всём желании не могла — такое не забывается. Однако лучше покривить душой, чем показать слабину.

    — М-да. — Женщина прищурила глаза. — Теперь я понимаю, чем он мог прельститься.

    — Простите, кто? — Таня упорно выдерживала взятый тон.

    Незваная гостья вновь не обратила внимания на Танины слова. Она подошла к столу, выдвинула стул и села на него совсем по-хозяйски, положив на стол увесистую сумку и не сводя глаз с Тани.

    — Уберите сумку. — Таня начала сердиться. — Сумку, ключи и шапку на стол не кладут.

    — И кто это сказал? — Женщина презрительно прищурилась.

    — Я. Что вам, собственно, надо?

    — Где он?

    — Да кто «он»? Объяснитесь, наконец.

    — Культурно излагаете. Вы бы ещё сказали «извольте объясниться». Вас мой сын научил, или кто-то из его предшественников?

    — А-а. — Дальше ломать комедию было бессмысленно. А то ещё решит, что новоявленная сынулькина жена ко всему прочему ещё и клиническая идиотка. — Вы Марина Александровна, мать Ивана.

    — Именно. И ваша свекровь, надеюсь, ненадолго.

    — Это мы ещё посмотрим, — сказала Таня. — И не забудьте закрыть за собой дверь,

    Марина Александровна встала гордо, ещё раз взглянула на Таню, не находя слов и потому намереваясь испепелить её взглядом. Но ничего у неё не вышло. Она наклонилась, открыла сумку и стала извлекать из неё всякие свёртки.

    — Вот, — сказала она. — Здесь его тёплое бельё, рубашки. А это — его рукописи, материалы по дипломной работе. Вы, надеюсь, не настаиваете, чтобы он бросил учёбу на последнем курсе и пошёл мазать стены вместе с вами?

    — Не настаиваю, — сказала Таня. — У него вряд ли получится.

    Они обменялись убедительными взглядами.

    — Вы, — горячо произнесла Марина Александровна, — вы соблазнили чистого, неопытного мальчика. Уж не знаю, как вам это удалось, на какие вы пустились уловки. Вы задумали поживиться чужим счастьем, но только ничего у вас не выйдет. Где бы вы ни прятали его, как бы ни настраивали против меня, как бы ни крутили перед ним своими прелестями, рано или поздно он бросит вас. Бросит — и вернётся ко мне!

    Тане было что сказать этой женщине. Слова так и рвались наружу. Но это были нехорошие слова, и она сдержала себя. Она подошла к двери и распахнула её.

    — Уходите, — сказала она. — Вещи я передам, не беспокойтесь.

    Марина Александровна направилась к двери, но, оказавшись в проёме, вдруг схватилась за косяк и замерла. Плечи её затряслись. Она обернулась, и Таня увидела, как некрасиво распялился её накрашенный рот.

    — Умоляю, заклинаю вас, скажите ему, чтобы хотя бы позвонил… Я всё ж не чужая ему…

    — Он позвонит, — сказала Таня. — И будет приходить к вам, когда захочет, если захочет. Я ничего за него не решаю.

    — С-спасибо, — пролепетала Марина Александровна. — Знаете… если что-нибудь… У Ванечки своя комната, и мы могли бы… как-нибудь… Я не могу без него!

    — Я понимаю, — сказала Таня.

    Марина Александровна выпрямилась. Видно, ей стало неловко за слабость, проявленную перед лицом… врага не врага, но, как бы сказать… Соперницы.

    — Разумеется, о том, чтобы прописать вас на нашу площадь, не может быть и речи! — отрезала она и хлопнула дверью.

    Выждав несколько минут, Таня накинула на плечи пальто и спустилась на вахту. Телефон был свободен. Припомнив номер, Таня сняла трубку и набрала семь цифр. На третьем гудке ответил знакомый неприятный голос.

    — Здравствуй, Настасья, — сказала Таня. — Это Таня Приблудова. Есть разговор.

    Марина Александровна и года не продержалась бы на своей должности, если бы откровенно, в лоб пользовалась всеми связями, которые эта должность перед ней открывала. Но если бы не связи, то она не продержалась бы и недели. Искусство служебных взаимоотношений, несложное в основе своей, требовало истинного таланта для практического применения. Для той ячейки, которую занимала Марина Александровна, этот талант надлежало употребить на создание ситуации, при которой нужные люди просто не могли не предложить ей свою помощь. За многолетний опыт работы она научилась создавать такие ситуации автоматически.

    И в тот понедельник у неё в мыслях не было как-то побудить своего шефа отрегулировать катастрофическое положение с её сыном, попавшим в лапы беспардонной авантюристки. Честно говоря, в мыслях у неё тогда вообще не было ничего путного — несколько бессонных ночей, раздражение от идиотских советов и навязчивых утешений недалёкого мужа, мигрень… Она явилась на работу в чулках от двух разных пар (оба чёрные, но левый со швом, а правый ажурный), перепутала папку с входящими и папку с исходящими и принесла на подпись Дмитрию Дормидонтовичу бумаги, уже однажды им подписанные. О каком плане, о каком умысле могла идти речь?

    Дмитрий Дормидонтович посмотрел на бумаги, потом на лицо секретарши, резко кивнул и сказал:

    — Садись. Рассказывай.

    Как и Марина Александровна, товарищ Чернов был, как это называлось тогда в газетах, «человек на своём месте», то есть природные свойства подкреплялись навыками, а навыки переросли в условные рефлексы, а поскольку его место было достаточно высоким, то и завязанность на рефлексы была высокой. Он ещё не успевал получить очередные руководящие указания, а руки уже сами хватались за надлежащий телефон, а голос доводил эти указания до нижестоящих инстанций, автоматически внося те интонационные и смысловые коррективы, которые диктовались особенностями поставленной задачи и иерархическим соотношением объектов, между которыми выстраивалась командная цепочка. На том же автоматизме шла связь и в обратном направлении, снизу вверх, по линии, так сказать, отчётности.

    Выслушав зарёванную Марину Александровну, он приказал ей отправляться домой и отдохнуть, а сам остался сидеть в своём кресле, обтянутом красной кожей, задумчиво постукивая толстым двухцветным карандашом по казённой малахитовой чернильнице. Минуты через три он снял трубку белого телефона.

    — Лазуткин? Кто у нас на СМУ-14?

    — Минутку, Дмитрий Дормидонтович… Першиков.

    — Не знаю. Секретарь парткома, главный инженер?

    — Грызлов. Раппопорт.

    — Грызлов… Олег Тимофеевич?

    — Так точно.

    — Хорошо. Телефон его — служебный, домашний… Записываю.


    * * *


    Навёрстывая упущенное, Ванечка корпел над дипломом и допоздна засиживался в библиотеке. Это тянулось уже неделю, с того самого дня, как они перебрались в каморку, оставшуюся после безумной старухи, Настасьиной свекрови.

    Вопрос об их новом жилище решился неожиданно быстро и легко. После смерти старухи Николай с Настасьей долго пытались обменять свою малогабаритку и освободившуюся комнату на жильё поприличней, но желающих не находилось — уж больно страшна была комната, да и коммуналка, в которой она располагалась, привлечь никого не могла — газовые плитки прямо в узком коридоре, один туалет с умывальником на этаж, то есть на четыре квартиры, то есть на двадцать одну комнату. Потом, когда нашёлся наконец вариант — некая мать так страстно мечтала отделить сына-наркомана, что соглашалась на всё, тем более что старухина каморка предназначалась сыну, — выяснилось, что обмен разрешён быть не может. Старухин дом предназначался к расселению в текущей пятилетке. Супруги решили, что так даже лучше — образуется отдельная жилплощадь, которую тем удачнее можно будет пустить на обмен. Пока что в ожидании желанных перемен они стали сдавать комнату временным жильцам.

    Ничего хорошего из этого не вышло. Клиенты воротили нос, пытались сбить цену, соглашались же совсем неприхотливые — либо пьяницы, либо какие-то тёмные личности. Плату за комнату приходилось добывать с боем. Пошли скандалы. Соседи написали жалобу в домоуправление. Комнату заперли на ключ, предварительно стащив в неё всякий хлам, который держать было тошно, а выбрасывать жалко — вот достроят дачу, тогда там пригодится, может быть.

    И тут появилась Таня. Настасья для виду покобенилась, запросила тридцать рублей и плату за два месяца вперёд, а потом кусала себе локти, что не заломила все сорок — Таня согласилась без торговли.

    Выходные ушли на расчистку. Приехал Николай, часть хлама увёз с собой, остальное без жалости выгребли на помойку. Остался обшарпанный шкаф, шаткий стол и колченогий стул, коврик с барышней, балконом и кабальеро, табуретка, продавленный диван и тошнотворно-блевотный запах, слишком памятный Тане и не выветрившийся за все эти годы. Отправив Ванечку к родителям за вещами, Таня настежь распахнула окно, впуская свежий морозный воздух, нагрела в баке воды и взялась за тряпку.


    * * *

    II


    Иван вернулся заполночь с большим новым чемоданом, набитым его одёжкой, постельным бельём, кое-какой посудой и десятком книг. Он так пылко обнял Таню, так жарко целовал её, что Таня поняла: ещё чуть-чуть, и её муж остался бы у родителей навсегда. Но он вернулся, и она ни о чем не стала спрашивать. Только невесело усмехнулась про себя, помогая разбирать чемодан: вроде как его приданое. А что принесла в семью она? Только саму себя. Ни много, ни мало, а в самый раз.

    Таня поняла правильно. Благоухающей ванной, вкуснейшим ужином, любимой музыкой и вкрадчивой беседой Марина Александровна сломила волю сына. Он разомлел, переоделся в пижаму, почистил зубы и возлёг на любимую тахту под любимым бра с томиком Лескова, даже как-то и позабыв, что его ждёт Таня. Он начал уже позёвывать над «Соборянами», и тут в его комнату вошёл отец с тем самым чемоданом.

    — Т-с, — сказал он, присев на краешек тахты, — мать не разбуди. Вот, я тут собрал кое-что. Одевайся тихонечко и иди.

    — Куда? — не понял Ванечка.

    — Как это куда? К жене. — Отец грустно вздохнул. — Будь хоть ты мужиком, в конце концов.

    Уже в прихожей он вынес Ванечке три новеньких четвертных.

    — На обзаведение… Ты хоть позванивай, что да как…

    Таня возвратилась с работы, выгрузила купленные по дороге продукты, хлеб и конфеты положила на блюдо и прикрыла салфеткой, а масло и колбасу засунула между рамами — своего рода холодильник. Иван ещё не пришёл. Она вышла в кухню-коридор, поставила на плиту ковшик с водой, шёпотом выбранив себя, что опять забыла купить чайник. Когда вода вскипела, она унесла ковш в комнату, заварила чай и, облизав губы, потянулась к блюду за карамелькой.

    И тут в дверь постучали — странно постучали, будто бы льстиво и как-то удивлённо.

    — Да, — сказала Таня.

    В дверь просунулась голова Марьи Никифоровны, одной из трёх квартирных старух.

    — Танечка, — округлив глаза, зашептала старуха, — тут к вам… пришли.

    Таня встала и выглянула в коридор. Глазам её предстала немая сцена, напомнившая ей финал гоголевского «Ревизора». Жильцы — милиционер-лимитчик Шмонов с женой и сыном, все три старухи, вечно пьяный грузчик из гастронома по имени Костя Циолковский, его помятая сожительница, дворник Абдулла — высыпали в коридор и застыли по стойке «смирно», вжимаясь в стенку. По обе стороны входной двери замерли два крепкоскулых молодых человека в одинаковых строгих костюмах, а посередине, в дверном проёме, стоял невысокий, крепкий, холёный пожилой мужчина с властным и гипнотическим взглядом удава. В руках у него был добротный кожаный портфель. Таня сразу поняла, что это начальник, причём не просто начальник, а высокий начальник, из тех, с которыми большинству простых людей за всю жизнь не выпадает общаться.

    Он быстро пробежался глазами по всем лицам и остановил взгляд на Тане.

    — Что ж в хоромы не приглашаешь, хозяюшка? — спросил он. И улыбнулся. Улыбка цепенила ещё сильнее взгляда.

    Таня тряхнула головой, сбрасывая морок, и сказала:

    — Проходите, пожалуйста.

    Начальник двинулся по замызганному коридору, и Тане показалось, что под ногами его расстилается невидимая ковровая дорожка. Таня шагнула в сторону, и начальник первым вошёл в старухину комнату.

    — М-да, — сказал он, осматриваясь, — неказисто живёте, неказисто…

    — Мы только неделю назад въехали. Я собиралась на выходных всё освежить, побелить. Работы немного.

    Она замолчала. «Что это я перед ним оправдываюсь? Он мне кто?»

    — Чаёк на столе, я вижу. Может, угостишь?

    — Садитесь, — сказала Таня и достала из шкафа чашку, красивую, но с отбитой ручкой.

    — И ты садись, в ногах правды нет, — сказал начальник, наливая себе из ковшика. Портфель он поставил на пол рядом с табуреткой.

    Таня села.

    — Ну что, чернобурая, поймала своего петушка? Сладко ли? — спросил гость.

    Таня, преодолевая робость, посмотрела ему прямо в глаза.

    — А вы кто?

    — Ах да, не представился, извини… Ну, скажем, друг семьи. По имени-отчеству Дмитрий Дормидонтович. Отец известных тебе Павла и Елены Черновых.

    Таня всплеснула руками.

    — Ой, так это мы у вас свадьбу справляли? Спасибо вам…

    — Гулять гуляли, а хозяина пригласить забыли? Нехорошо.

    — Я не знала, простите…

    — Ладно, не винись. Это всё Пашка придумал, ему и отвечать.

    — Он же ради нас. Я не хочу, чтобы у него были неприятности, слышите!

    — Слышу. — Дмитрий Дормидонтович улыбнулся. Давненько на него не повышали голос. — Но речь у нас не про то… Расскажи-ка ты мне, Татьяна Ларина, как вы с Иваном жить думаете?

    Он задал вопрос с какой-то особой интонацией, так что нельзя было ни уйти от ответа, ни ответить ложью.

    — Поживём здесь пока. Будем копить на кооператив — заработок у меня хороший, Иван доучится, работать пойдёт, тоже зарабатывать будет…

    — Ты, значит, на стройке, он в кабинетике, так?

    — А что же плохого?

    — Да ничего, ничего… Вот только, знаешь ли, — лицо его сделалось каменным, — в конторе тёпленькой тебе в ближайшем будущем не служить, в квартирке уютной не жить.

    — Я и не собираюсь, — сказала Таня, почему-то внутренне холодея.

    — Потому что, хоть ты и замужем, а жить в городе имеешь право только пока не рыпаешься — на строительстве работаешь и ведёшь себя соответственно, — продолжал Чернов. — А то и муж тебе не поможет. Квартира не его, а родителей, и прописать он тебя не имеет права… Кстати, вы и здесь не по закону живёте.

    — Как это?

    — Очень просто. Проживаете не по месту прописки. Ты где прописана? На Маклина, в общежитии. Иван где прописан? У себя на Мичуринской. Так что на первый раз предупреждение, на второй будет денежный штраф, а на третий — милости просим из Ленинграда, не хотите добровольно, можно и по этапу, к месту постоянной прописки, в Хмелицы, к сестре Лизавете в хибару… Да-да, не таращи глазёнки. Я про тебя всё знаю… И всё могу с тобой сделать. И выслать, и сослать, и в бараний рог скрутить.

    Он не кричал, не топал ногами, но от этого было ещё страшнее. Тане казалось, будто он вырос, раздулся до размеров всей комнаты и вот-вот раздавит её, не оставив ей жизненного пространства, или откроет огнедышащую пасть и проглотит. Она с силой закрыла глаза и резко раскрыла их.

    — Я не понимаю, к чему вы это говорите. Мне не нужна их квартира, не нужна тёплая контора… Только не трогайте нас, оставьте в покое Ваню, меня… Нам здесь хорошо.

    — Хорошо, значит? Допустим. А потом? Пойдут дети, заботы всякие, денег станет не хватать, жилплощади, здоровья весь день на ветру мастерком орудовать. Что тогда, а?

    — К тому времени мы уже сможем купить квартиру.

    — Да? А кто вам позволит? Пушкин? По какому праву? С твоей лимитной пропиской на очередь не ставят, а у Ивана семьдесят метров на троих, тоже не полагается…

    — Тогда… тогда я на работе попрошу. Тресту пятнадцать процентов квартир с каждого дома выделяют, я поговорю с начальством, объясню ситуацию…

    — А у них своя ситуация, и называется она кадровая политика. С какой стати им отдавать квартиру работнику, даже хорошему работнику, если он и без всякой квартиры у них в кабале до самой пенсии? Уволишься — вон из города, в другой трест перейдёшь — у них такая же… ситуация, только ещё хуже.

    — Ну не знаю…

    Таня хотела сказать, что есть ведь предприятия с семейными общежитиями, есть такие, где по трудовому соглашению через несколько лет дают квартиру, в ближайшем пригороде есть частные дома с постоянной пропиской… Но Чернов не дал ей продолжить.

    — Вот именно, что не знаешь. Жить торопитесь, любить торопитесь, всего сразу хотите — только жизнь себе и другим ломаете…

    Таня молча смотрела на него.

    — А ведь я пришёл не грозить тебе, не отчитывать, — сказал Чернов, резко переменив тон. — У меня к тебе есть предложение. Интересное. Тебе должно понравиться.

    — Какое? — настороженно спросила Таня.

    — Ты на Каменном острове бывала когда-нибудь?

    Таня вспомнила давние прогулки с Женей. В груди защемило.

    — Да, — еле слышно ответила она.

    — Видела там такие красивые дома за высокими заборами?

    — Да.

    — Там принимают правительственные и другие важные делегации, которые приезжают к нам в город… Я уже говорил тебе, что всё про тебя знаю. Знаю, что ты толковая, честная, работы не боишься, не распустёха, речь у тебя культурная, двигаешься красиво. Про внешние данные не говорю — пока ещё не слепой, сам вижу. Так вот, таких, как ты, не так уж много, и они очень нужны для работы в резиденциях.

    — Что там нужно делать?

    — Для начала — пылесосить ковры, стелить постели, подавать гостям кофе…

    — Горшки выносить? Подтирать за ними?

    — Это вряд ли. К тому же тебе ведь и такая работа не в новинку. Правда, мягко выражаясь, на другом уровне. Если не ошибаюсь, в той самой комнате, где мы сейчас сидим…

    — Спасибо. Мне это неинтересно.

    — Погоди отказываться. Это будет только начало. Как бы испытательный срок. Присмотришься, подучишься, а главное — к тебе присмотрятся. И предложат более интересную, ответственную работу.

    — А именно?

    — Возможности самые широкие. Можешь, например, годика через три оказаться в каком-нибудь нашем представительстве, скажем, в Париже.

    «Странный человек. То в бараний рог, а то — в Париж. Чего ему всё-таки надо?»

    — Работа чистая, культурная. С серьёзными надбавками, так сказать, за вредность. Оклад горничной — восемьдесят пять рублей.

    Таня невольно усмехнулась.

    — Погоди смеяться и слушай дальше. Каждый штатный работник резиденции получает два оклада, ежемесячную премию в сто процентов оклада, квартальную премию в триста процентов, пособие на дополнительное питание, соцстрах и транспортные. Так что даже по самому минимуму получается без малого пять сотен в месяц. Интересно?

    — Интересно. Это за кофе в постель? У нас на стройке ребята, чтобы двести наколотить…

    Чернов нахмурился и прервал Таню:

    — А вот это не твоего ума дело. У нас даром никому денег не платят… В общем, если согласна, я уполномочен подписать с тобой трудовое соглашение и выплатить тебе подъёмные в размере четырёхсот пятидесяти рублей.

    Он залез в портфель и вынул оттуда прозрачную папку с бумагами и нераспечатанную пачку пятёрок.

    «Новенькие, — подумала Таня и с трудом отвела от синей пачки взгляд. — У нас даром никому денег не платят».

    — А как же быть с пропиской? — спросила она, намеренно меняя тему разговора. — Ведь если я соглашусь, мне придётся уволиться из треста. Что же тогда — в Хмелицы по этапу?

    — Молодец, — сказал Чернов. — Правильно ставишь вопрос. И ответ на него у меня уже есть… Ты, наверное, слышала, что есть в нашей стране такие паразиты, отщепенцы, как правило, определённой национальности, которые не умеют ценить того, что дала им Родина, и бегут отсюда, как… — Он хотел сказать: «как крысы с корабля», но вовремя остановился. Тогда получилось бы, что корабль этот тонет, — как последние сволочи. После них остаются квартиры, удобные, в хороших местах — хозяева себя никогда не обижали… Есть, например, одна в делённом особнячке на Фонтанке. По ордеру однокомнатная, но комната эта — бальный зал. Сорок четыре метра. Камин, витражи, потолки пять метров с лепниной. Как устроишься к нам в резиденцию, начнём оформлять эту квартирку на тебя, если, конечно, глянется тебе такое жильё… Вот, кстати, и смотровой ордер. Осталось только дату вписать.

    Он извлёк из папки две бумажки и протянул Тане. Одна была красиво отпечатанным бланком трудового соглашения, вторая — ордером, заполненным и с печатью. Таня стала читать ордер.

    — Постойте-ка, — сказала она, — здесь ошибка. Написано «Приблудова Татьяна Валентиновна». А ведь я уже Ларина.

    — Ошибки нет, — сухо сказал Чернов. — Тут вот какое дело: резиденция, в которую ты поступаешь на работу, находится на балансе областного комитета партии, а мать Ивана, Марина Александровна, работает там, так же, как и я. И получается, что мы берём на работу невестку нашего же работника. А мы обязаны не только всячески искоренять семейственность и кумовство, но и находиться в авангарде борьбы с подобными негативными явлениями. Поэтому придётся вам временно развестись — чисто фиктивно, разумеется… Ну, и во избежание всяких кривотолков насчёт морального облика некоторое время пожить отдельно. А через годик, глядишь, если ещё не остынете друг к другу, можно и обратно под венец… Вот у меня и заявление готово от твоего имени, только подписать осталось.

    Таня окаменела. Чернов положил листок с заявлением прямо перед её глазами. Она смотрела в бумагу, не видя ни буквы.

    — Оформят за полчаса, — продолжал Чернов. — Видишь, адресовано не в суд, а в загс. Детей вы не нажили, не успели, имущества совместного тоже. Да и паспорт твой прежний пока ещё цел. Так что подписывай — и начинай новую жизнь. А мне пора. Засиделся я тут с тобой.

    Таня не шелохнулась. Чернов вздохнул, достал из портфеля чёрную авторучку с золотым пером, раскрыл и вложил в руку Тане.

    — Ну, давай!

    Таня медленно, как во сне, отложила ручку в сторону и столь же, медленно подняла глаза на Чернова. Щёки её налились пунцовым румянцем.

    — Так вот для чего вам всё это понадобилось, — тихо проговорила она. — Как вы могли? Вы! Вы! Отец Павла!

    Последнюю фразу она выкрикнула, встала, опрокинув стул, и приблизилась вплотную к Чернову. Он тоже встал. Оказавшись рядом с ним, Таня, несмотря на переполнявшую её ярость, невольно отметила, что он, оказывается, уступает ей в росте и с каждой секундой становится всё ниже. Теперь уже она разрасталась, заполняя собой весь объём комнаты, и казалось, что ещё немного — и она расплющит Чернова, лишив его жизненного пространства, или испепелит драконьим огнём своего гнева.

    Чернов отступил на два шага и издал звук, настолько неожиданный, что Таня остановилась как вкопанная и мгновенно уменьшилась до обычных размеров.

    Дмитрий Дормидонтович смеялся. Добродушным, заразительным смехом, напомнившем Тане смех Павла.

    — Пять баллов тебе! — сказал он, не переставая смеяться, проворно сгрёб со стола бумаги, порвал их на мелкие кусочки, а деньги положил в карман. — Ваньку-шельмеца поздравляю! Не ожидал! Таня смотрела на него в полном недоумении.

    — У-фф! — сказал, отсмеявшись, Чернов и сел. — Танечка, будь добра, поставь ещё кипяточку. Я тебе всё объясню.

    Таня, двигаясь как робот, взяла ковшик и вышла с ним в коридор. Соседей не было, лишь ребята в чёрных костюмах по-прежнему стояли возле дверей.

    Ковшик был небольшой, и вода закипела быстро. Когда она вернулась в комнату, на столе увидела пёструю жестянку с каким-то импортным чаем, а Чернов стоял у окна и курил.

    — Завари-ка вот этого и садись, — сказал он.

    Таня засыпала нового чаю в заварной чайничек, залила кипятком и послушно села; — Понимаешь, Марина Александровна, мать Ивана, уже четверть века мой личный секретарь. Ваш брак её расстроил ужасно, так что она не могла работать. А работа у неё очень ответственная, и пришлось принимать меры. Она вбила себе в голову, что ты окрутила Ивана из корысти, позарившись на его жилплощадь, прописку, социальное положение и ещё чёрт знает что… Требовалось проверить её подозрения — быстро и окончательно. Так было надо. Извини.

    — Но… но всё, что вы говорили насчёт прописки…

    — Полная ерунда. Тебе любой юрист разъяснит. Можете жить здесь, сколько хотите, можете прописаться у Ивана, если он оформит отдельный ордер, а это просто.

    — Лучше мы будем жить здесь, — твёрдо сказала Таня.

    — Естественно, — согласился Чернов. В дверь просунулась мужская голова с ровным пробором и сказала:

    — Дмитрий Дормидонтович, со «Светланы» два раза звонили. Не знают, начинать ли.

    — Позвони, скажи Давыдову, пусть начинают без меня, но генеральный пусть пока не выступает. Через полчаса буду… Ну, прощай, хозяюшка. Если Ванька куролесить начнёт, ты мне скажи, вдвоём мы его быстренько приструним…

    — До свидания, Дмитрий Дормидонтович… И, пожалуйста, не сердитесь на Павла с Леной. Они у вас такие хорошие.

    — Все в меня, — сказал Чернов и стремительно вышел. Таня пошла проводить его, но в коридоре увидела лишь захлопывающуюся дверь. Из своих комнат боязливо-почтительно выглядывали соседи. Таня гордо посмотрела на них и прошла к себе. Через пять минут начались визиты.

    Первой явилась Марья Никифоровна с тарелкой.

    — Танечка, я тут намедни пирожочек спекла с капустой, да большой получился, куда мне одной, не съесть, пропадёт, — затараторила она. — Может, вам с муженьком подкормиться, а? Дело молодое, аппетит хороший.

    — Спасибо, Марья Никифоровна, — рассеянно сказала Таня.

    — А товарищ Чернов-то что приходил? Про расселение не говорил?

    — Нет.

    Потом пришли ещё две старухи. Одна принесла большой чайник — а то что ж вы, мол, водичку-то всё в ковшике кипятите. Вторая одолжила оставшееся от мужа тёплое верблюжье одеяло. Обе любопытствовали насчёт Чернова. Таня поблагодарила их и сказала, что Дмитрий Дормидонтович — старый друг семьи, заезжал проведать и особенно интересовался, не досаждают ли им соседи.

    Шмонов, пыхтя, втащил старый чёрно-белый телевизор, поставил в угол и подключил антенну.

    — А то, понимашь, цветной купили, а этот девать некуда, решили, пусть, понимашь, у вас постоит пока. Всё веселей, понимашь, — объяснил он.

    Про цель визита Чернова он не спрашивал, хотя чувствовалось, что его распирает от любопытства. Лишь на выходе он не выдержал и спросил:

    — А что Чернов? По какому вопросу?

    — Хочет Ивану книгу заказать, — серьёзно сказала Таня. — Называется «Замечательные люди нашего города».

    Последним явился пьяный и сильно перепуганный Циолковский.

    — Это… что, в смысле, говорил?

    — Дядя Митя-то? — спросила совсем развеселившаяся Таня. — Зашёл посоветоваться, кого куда расселять из квартиры.

    — Ну и… это… в смысле, кого куда?

    — Нам и Шмоновым, как семейным, по двухкомнатной квартире. Бабушкам — по однокомнатной.

    — А… это… про меня чего говорил?

    — А Циолковского, говорит, в барак на сто первый километр, чтоб, говорит, славную фамилию не позорил, молодёжь не спаивал, по ночам не бузил и закусывать не забывал.

    И уже через минуту дрожащий Циолковский вызвал Таню в коридор, озираясь, сунул ей палку колбасы и юркнул в свою комнату.

    Потом пришёл Ванечка.

    — Что тут было? — спросил он, оглядев комнату.

    — Садись поешь… Знакомый заглянул — остальное соседи расскажут.

    Дня через три после разговора с Черновым Таню прямо с площадки вызвали в трест.

    Ей не часто доводилось бывать в этом массивном мрачноватом здании, и она немного нервничала, не понимая, что могло от неё понадобиться самому Гусятникову, начальнику отдела кадров.

    Когда она вошла в кабинет, Гусятников, худой, очкастый и вечно хмурый отставной военный, оторвался от бумаг и посмотрел на неё с несвойственным ему любопытством.

    — Садись, Приблудова, то есть, извините, Ларина. Как работается, хорошо? Проблемы есть?

    — Да вроде нет.

    — Мы вот тут с товарищами посовещались и решили, что раз ты у нас кадр молодой, растущий и перспективный, надо тебе, стало быть, работать над собой, повышать, как говорится, квалификацию.

    — Как?

    — Учиться, Ларина, учиться и учиться. У тебя десять классов?

    — Восемь.

    — Это, конечно, похуже, но тоже ничего. Особенно если, как говорится, есть голова за плечами… Пойдёшь ты у нас, Ларина, в строительный техникум, получишь, так сказать, среднее специальное образование.

    — Да мне некогда. Работа, дом…

    — С отрывом от производства.

    — Спаси-ибо, — иронически протянула Таня. — На вашу стипендию только ноги протянешь. А у меня теперь семья.

    — Да погоди ты! Я не всё сказал. Пойдёшь целевым назначением — это раз. Значит, тарифная ставка за тобой сохраняется. Во-вторых, в отдельных случаях, когда речь идёт о руководителях низового звена и передовиках производства, — а ты у нас и то, и другое — администрация предприятия имеет право производить доплату вплоть до реального среднемесячного заработка за последний год. Мы тут посчитали — реальный среднемесячный у тебя получается двести семьдесят.

    — И что же?

    — А то, что будешь, дура, два года книжечки почитывать за те же двести семьдесят в месяц. Мне бы кто предложил! Устраивает?

    — «Дура» не устраивает. Остальное устраивает.

    — Извините. — Гусятников поправил галстук. — Вырвалось. Привык, знаешь ли, с гегемоном общаться, ну и… В общем, давай, пиши заявление. На имя Першикова. От такой-то такой-то. «Прошу зачислить меня» и т. д. С первого марта идёшь на подготовительные курсы, с первого сентября — в группу. Факультет строительный или экономический?

    — Строительный, наверное.

    — Напрасно. В прорабах наломаешься не хуже работяги, а в зарплате ещё и проиграешь. Иди на экономический. Сядешь у нас в плановом — чисто, светло, чаёк-кофеёк, все на «вы». И дело живое, интересное, надо только втянуться.

    — Хорошо. Пишу «на экономический».

    — Число, подпись… Всё. Последние две недельки тебе повкалывать осталось. Поздравляю… И вот ещё что — зайди в местком. Там тебе тоже что-то сказать хотят.

    — Что?

    — Не знаю. Будет время — потом ко мне загляни, расскажешь. Любопытно… Муж-то у тебя кто?

    — Студент. Хороший человек.

    — Да уж видно, что не из плохоньких. Ну, иди, везунья.

    В месткоме Тане пришлось писать ещё одно заявление — на комнату в только что отстроенном семейном общежитии квартирного типа. Ключи ей выдали прямо в месткоме. После работы Таня не удержалась и съездила в Гавань, взглянуть на своё новое жилище. При ближайшем рассмотрении комната оказалась полуторакомнатной квартиркой со встроенными шкафами и минимальной, но достаточной меблировкой на двоих. Размещалась квартирка на пятом этаже огромного двенадцатиэтажного комплекса с магазином, кафе, спортзалом и прачечной самообслуживания на первом этаже.

    Вечером Таня позвонила Дмитрию Дормидонтовичу домой и поблагодарила его. Он её довольно сухо поздравил и заверил, что не имеет к этим приятным событиям ни малейшего отношения. По его тону она поняла, что дальнейшие звонки были бы для него нежелательны.

    В субботу при участии прораба Владимира Николаевича и его «Москвича» Таня и Ваня перевезли свой нехитрый скарб на новое место. В воскресенье устроили весёлое новоселье. Были Андрей Житник, Танины подруги по прежнему общежитию и Владимир Николаевич. По разным причинам никто из «мушкетёров» прийти не смог.

    Ванечка напился и заснул прямо в ванной.


    * * *

    III


    — Да кончайте, девки, выть, как по покойнику! — Таня улыбнулась сквозь слёзы. — Я жива ещё пока. Всё образуется.

    Нинка с Нелькой всё не унимались. Рыдали в голос, тыкаясь носами друг в друга и в Таню, притихали иногда, утирая слёзы с красных глаз, шмыгали и снова заливались плачем.

    — Зачем ты, Танька, ну зачем? — Нинка всхлипнула. — При муже, при жильё, при деньгах достаточных?

    Зачем? Как объяснить им да что сказать? Он держался ещё, пока жили там, в старухиной комнате «Видно, само убожество, в которое окунулся он тогда, после свадьбы, совсем к тому непривычный, заставляло его собраться, стиснуть зубы. Даже помогал ей, герой, правда, в чем полегче — с ведром на помойку бегал, в магазины иногда поутру, перед библиотекой, — хотя покупал всё больше товар, за которым не нужно было давиться в очередях. Вермишель всякую, скумбрию в томате, соль, спички. Потом, за ужином, заводил умные разговоры и с укоризной посматривал на неё, что беседу не поддерживает, а только кивает головой и норовит поскорее завалиться спать. Отужинав, ласкался к ней, откидывал одеяло, целовал всю, ну и прочее. А она, усталая после смены, магазинов, готовки, стирки или мытья полов в коридоре… не гнала его, конечно, пускала, но на ответные ласки сил не доставало. Лежала колодой, засыпая в процессе, как говорится…

    Может, это и была первая трещинка? Нет, наверное, за выходные всё навёрстывалось, и с лихвой. И ещё, ей казалось, что за тот неполный месяц, который они прожили в старухиной конуре, он начал что-то понимать, учиться отличать её, живую, которая может и уставать, и ляпнуть невпопад какую-нибудь глупость, и срываться иногда по пустякам, от того безупречного образа, в который он влюбился. Учиться любить её такую, какая она есть. Взрослеть.

    Должно быть, рано, слишком рано вошло в их быт благополучие, воплощённое в их новой служебной квартирке, непривычное, почти сказочное для неё, но для него — не Бог весть что, несравнимое с комфортом родительского дома. Так, социалистический ширпотреб. Вот та коммунальная дыра, да и общага строителей на Покровке — это была экзотика, романтизьм, как сказал бы Житник. Вроде как аристократ переоделся простолюдином и совершает этакую волнительную экскурсию по трущобам… Однажды, когда она принесла домой зарплату, он как-то косо посмотрел на неё.

    — Что ли, мало тебе? — спросила она весело.

    — Нет, слишком много, — без улыбки ответил он. — Понимаешь, вроде хватает на всё необходимое. Скучно. А вот если бы у нас была нужда настоящая, если бы мне пришлось бросить под самый конец университет, пойти куда-нибудь в дворники, в сторожа, чтобы заработать на кусок хлеба, на лекарство больному ребёнку… Как у Достоевского…

    — Ну и шуточки у тебя! — сказала тогда Таня. — Живи и радуйся.

    Только потом она подумала, что он, может быть, и не шутил вовсе. И ещё Таня успела заметить, что люди, окружавшие их на прежнем месте, были для её мужа как бы не вполне реальными, воспринимались им скорее как живописные картинки физиологии городского дна. Что и говорить, они были колоритны — один Циолковский чего стоит! Только она такого колорита насмотрелась на несколько жизней вперёд, и ей этого даром не надо было. А вот Ивану оно было в новинку, он не успел ещё вдосталь нахлебаться, и переезд их в отдельное жильё, знаменовавший для Тани подъём на новую, праздничную ступеньку жизни, для него обернулся окончанием «романтизьма» и возвратом в будни, только менее комфортные и более обременительные, чем прежде, при родителях.

    Новое жильё Таня осваивала практически в одиночку. Что ж, профессией отделочника она владела исправно, потому переквалифицироваться в «доделочники» ей труда не составляло. Тем более что почти сразу после переезда начались занятия на подготовительных курсах, и у Тани высвободилось много времени и, главное, сил. Она переклеивала обои в комнатах, перекрашивала кухню, меняла там линолеум, выстелила кафельной плиткой крошечную ванную, прибивала отваливающиеся плинтусы и закрепляла розетки, подвешивала люстры, карнизы и шторы — и всё собственноручно, только на сантехнические доделки пришлось вызывать слесаря и платить ему. Ивана, который теперь строчил дипломную работу и катастрофически запаздывал, она старалась не беспокоить, да и сам он помочь не вызывался, а только ворчал, что, дескать, и по-старому неплохо было, что все комнаты краской провоняли и что довольно гонять его с места на место и мешать работать. Впрочем, когда Таня вынесла последнюю порцию ремонтного мусора, намыла полы и окна, самым нарядным образом расставила скудную мебель и постелила на стол парадную скатерть, посередине поставив вазу с букетом мимозы, Иван оторвался от писанины, выполз из маленькой комнатёнки, где ему был оборудован кабинет, и похвалил её.

    — Молодец ты у меня… Теперь бы слопать чего-нибудь.

    Тогда она впервые в жизни сильно обиделась на него. И именно поэтому не сказала ему что-нибудь язвительное, не погнала за продуктами в магазин, а молча оделась и спустилась на улицу, не поленившись пройти несколько кварталов до кулинарии и купить там дорогущих цыплят табака, а потом отстоять очередь в универсаме и приобрести для мужа бутылку марочного сухого вина. Он жадно ел и пил, не замечая её угнетённого настроения, потом поцеловал её сальными губами и, сказав: «Спаси-бочки!», отправился на боковую. Таня стала мыть посуду, и под журчание воды из глаз у неё закапали слёзы. Потом она выключила воду, вытерла тарелки, руки, глаза — и подумала, что не имеет права дуться на Ивана. Он же не хотел её обидеть, просто у него сейчас голова другим занята, более важным.

    После ванной, уже в халате, она вошла в комнату. Над его кроватью — или половинкой, поскольку кровати были придвинуты одна к другой — горело новое чешское бра, прибитое ею накануне. Иван читал журнал. Таня залезла под одеяло, подобралась поближе к мужу, прижалась к нему.

    — Мяу, — сказала она.

    — 0-ох, — выдохнул Иван, — устал я. Давай спать.

    И выключил свет.

    Такая усталость тянулась у Ивана до конца мая. Таня перестала мяукать, а сексапильное шёлковое бельё, подаренное Нинкой на свадьбу, за ненадобностью было затолкано в самый дальний угол шкафа.

    Во сне к ней стал приходить высокий, плечистый молодой мужчина, лицо которого было закрыто чёрной бархатной маской. Он молча и легко, словно пушинку, брал её на руки и уносил далеко-далеко, на берег океана. Он гладил её, совсем как когда-то Женя, ласкал сильными руками. Она отвечала на его ласки, льнула к нему, бездумно, страстно — и просыпалась вся в поту в тот самый миг, когда прекрасный незнакомец начинал входить в неё. Сгорая от стыда, от ощущения громадной, неизбывной вины, она вслушивалась в сонное дыхание лежащего рядом Ивана и лишь через несколько секунд сознавала, что это был лишь сон, что она не изменила ему.

    «Не молчи», — сказала она в одном из своих снов незнакомцу. «Не могу, — молча ответил он. — Ты узнаешь меня по голосу». — «Я слышала твой голос? Видела твоё лицо?» — «Да».

    Таня нередко ловила себя на мысли — поскорее бы он сдал свой чёртов диплом! Но когда этот день наконец настал, всё сделалось только хуже. Ещё с площадки она услышала из-за своих дверей гам, громкие голоса с явно нетрезвыми модуляциями. Первое, что она увидела, войдя в комнату, была залитая красным вином скатерть. Потом — потное ухмыляющееся лицо Ивана, ещё каких-то двух незнакомых парней, толстую девицу с грязными сальными волосами и в рваных джинсах.

    — Та-анечка пришла! — провозгласил Иван. — Это вот друзья мои, сокурсники, в некотором смысле… Понтович, Гаврила и Пегги, центровая. А это моя любимая и несравненная половина…

    — Сдал диплом? — морщась, спросила Таня.

    — С-сдал. На читку оппо-поппо-ненту…

    — Штрафную хозяюшке! — провозгласил тот, которого представили Понтовичем, и налил чего-то красного в стакан. Таня невольно подметила, что стакан по крайней мере был чистым. Иначе ни за что бы не взяла.

    — Муж у тебя — в кайф! — подала голос Пегги. — В филологии прям Копенгаген!

    — Тань, ну выпей, — просительно сказал Иван. Таня пригубила стакан. Портвейн, конечно, только какой-то несладкий.

    — Что пьёте-то? — спросила она, поставив пустой стакан.

    — Ю-Ка-Ка, — пояснил Понтович.

    — То есть? — не поняла Таня.

    — Южное красное крепкое. Гимн демократической молодёжи.

    — . Давайте я хоть скатерть новую постелю. А то совсем как в свинарнике. Да и колбасу лучше на тарелку положить, а не на газету.

    — Жена у тебя — в кайф! — сказала Пегги Ивану. — Прям Копенгаген.

    — Торчок! — согласился доселе молчавший Гаврила…

    Поначалу Тане было немного противно, а потом — ничего. Она на скорую руку изобразила немудрёный салатик, немного поучаствовала в разговорах, а когда кончилось спиртное и выяснилось, что у гостей есть лютое желание продолжить, а денег ни рубля, даже выдала пятёрку Гавриле, вызвавшемуся сходить «за ещем».

    Около полуночи Понтович отрубился и был уложен на полу в Ивановом кабинетике. И почти тут же отчалили Гаврила и Пегги, боясь не успеть на метро. Таня помыла посуду, прибрала и проветрила комнату. Иван сидел в кухне и курил, пьяный до изумления.

    — Ложись спать, — сказала Таня, проходя мимо кухни.

    — Не-а.

    — Ну, как знаешь. — Спорить ей не хотелось. Она устала, и голова разболелась.

    Заснула она быстро, и снился ей всё тот же сон, длинный и сладкий. Только в этот раз незнакомец под конец навалился на неё грубо и неловко и, сопя, принялся раздвигать ей ноги. Ей перестало хватать воздуха, она вскрикнула и проснулась. На ней лежал совершенно мокрый Иван и елозил руками по её бёдрам.

    — Таня-Таня-Таня, — шипел он, как заевшая пластинка.

    — Пусти-ка на минуточку. — Она стряхнула его с себя и перевернулась на живот. — Давай лучше так.

    Чтобы не ощущать омерзительного запаха перегара, исходившего от мужа.

    Это было в шестом часу утра. Потом Иван отвалился от неё и тут же захрапел, а она встала, приняла основательный горячий душ, сварила себе кофе. Ложиться смысла не было — через час с небольшим ей идти на учёбу. Она раскрыла тетрадку

    По математике…

    После занятий она пробежалась по магазинам и еле дотащилась домой — слишком тяжёлая получилась сумка.

    В кухне сидели Иван с Понтовичем. Глаза у обоих были заплывшие, невменяемые. На столе стояла ополовиненная бутылка водки, а вторая, пустая, валялась под столом.

    — Лечимся вот, — виновато сказал Иван.

    — Прис-соединяйтеся, — икнув, добавил Понтович.

    Таня поставила сумку на пол, вышла и вернулась.

    В руках у неё была серая куртка Понтовича.

    — Одевайся и пошёл вон. А с тобой мы отдельно поговорим, — тихо и твёрдо проговорила она побелевшими губами.

    — Ой, — сказал Понтович, покорно взял куртку и поплёлся в прихожую.

    — А на посошок? — вскинулся Иван.

    — Никаких тебе посошков.

    Таня стремительно сгребла со стола бутылку и вылила оставшуюся водку в раковину.

    Иван вскочил. Его вмиг проясневшие глаза метали молнии.

    — Этого я тебе никогда не прощу! — трагическим голосом вымолвил он и, оттолкнув Таню, вылетел из кухни. — Понтович, стой! Я с тобою…

    Таня опустилась на табуретку и замерла. Хлопнула входная дверь.

    Ивана не было четыре дня. Первую ночь она просто не спала, утром заставила себя пойти на занятия, но ушла со второй пары и, наменяв двушек в переговорном пункте, стала названивать по телефонам, которые нашла в записной книжке Ивана, выбирая те, возле которых стояли имена без отчеств. Безрезультатно. Она стала разыскивать Ивановых друзей из тех, что были на свадьбе. Нашла она только Андрея Житника. Тот ничего про Ивана не знал, но обещал поспрошать у общих знакомых и попытался успокоить Таню, сказав, что такое бывало и раньше и что её Ванечка найдётся непременно. У Черновых ответил настолько неприятный женский голос, что Таня тут же повесила трубку. К вечеру она стала звонить по больницам, отделениям милиции. Тоже ничего. Наконец, после долгих колебаний, она всё же решилась набрать номер родителей Ивана.

    — Алло! — Из трубки слышался отработанный секретарский голос Марины Александровны. От этого голоса Таню пробрала дрожь, и она сказала совсем не то, что намеревалась сказать:

    — Будьте любезны, позовите Ивана Ларина.

    — Он давно уже здесь не живёт. А кто его спрашивает?

    — Это с курса.

    — Странно. Он вам не сказал, что переехал к жене?

    — Нет. Он не звонил вам, не заходил?

    — Да кто это? Имя ваше?

    — Пегги Центровая, — сказала Таня и бросила трубку.

    Следующие два дня были адской мукой — и эту муку Таня переносила одна, хотя у неё были поползновения убежать к девчонкам в общежитие, бросить всё к чёрту и уехать к Лизавете. К телефону она бегала чуть ли не каждые два часа. Она не спала три ночи и наутро, пытаясь хоть как-то отвлечься, открыла наугад какую-то книгу, села и попробовала читать. Строчки поплыли перед глазами. Голова упала на стол.

    Разбудил её звонок в дверь. Ошалело озираясь и протирая глаза она вышла в прихожую.

    — Кто там? :.

    — Ларин Иван Павлович здесь проживает? — произнёс молодой, бодрый и чем-то знакомый голос.

    — Д-да, — вздрогнув, ответила Таня.

    — Вам занести или под дверью оставить, потом заберёте?

    — Что занести?

    — Да это самое. Ваше благоверное. — За дверью весело засмеялись.

    Таня открыла дверь. На пороге стоял черноволосый крепыш в морской форме. На плече у него мокрой тряпкой висел Иван. Таня рванулась к нему. Они вдвоём затащили Ивана в комнату, положили на кровать, сняли перепачканный пиджак, ботинки, брюки. Иван тихо стонал, не открывая глаз. Лицо его было мертвенно-жёлтым, лишь под глазами чернели синяки. И только укрыв его одеялом, Таня сознательно посмотрела на моряка, вернувшего ей мужа.

    — Господи, Лёня! — сказала она.

    — То-то же. А то я боялся, что не узнаешь, — отозвался Рафалович. — Ну, хозяйка, с тебя причитается!

    — Откуда ты? Где ты его нашёл?

    — Да решили с братвой прошвырнуться маленечко. Идём себе по направлению к Невскому, а тут на встречном курсе два мента волокут твоего болезного прямо в «хмелеуборочную». Ну, там, объяснились, отмазали голубчика твоего, в такси запихали. И вот мы здесь. Хорошо ещё, он адрес сумел сказать — правда, я понял с третьего раза.

    Таня вдруг крепко обняла Рафаловича и громко зарыдала. Он бережно подвёл её к кровати и сел рядом с ней. Дав ей выплакаться, он потрепал её по плечу, и когда она подняла голову, сказал:

    — Неадекватная реакция. Ну, хряпнул мужик лишку — с кем не бывает, что ж тут убиваться?

    — Да ты не знаешь…

    И Таня рассказала, как всё было.

    — Значит, слушай дядю Лёню и запоминай, — сказал он, выслушав её рассказ. — С его стороны имеет место элементарное свинство. С твоей стороны имеет место стратегический просчёт. Я Ваньку с детства знаю и скажу так: он выпьет обязательно, как тот мужик у Высоцкого. И твоя задача не пресечь этот процесс, а поставить его под полный контроль. Далее, процесс имеет две чётких фазы, а именно: собственно пьянка и опохмелка. С первым относительно просто. Он должен чётко понять, что уютнее, чем дома при любимой жене, ему не выпить нигде и никогда. Оговаривается день, допустим, суббота, восемнадцать ноль ноль, списочный состав. И жёсткое условие: если хочет, чтобы мероприятие состоялось, пусть в течение недели воздерживается. Он сможет, я его знаю. Пусть всю неделю живёт в ожидании. А в субботу пусть будет газ, ураган, тайфун и цунами. Ничего в том опасного не вижу — сам он во хмелю не буен, только гостей надо подобрать соответствующих. А за тобой улыбочка, вкусная закусочка, приятный разговор и в нужную минутку — дорогие гости, не надоели ли вам хозяева? Далее согласно графику приходит воскресенье. И вот здесь наступает самая тонкая фаза операции. Просыпается он в жути и кошмаре, душа реанимации требует. А ты вместо упрёков и сцен ему эту самую реанимацию дай, но в правильном виде, в нужной дозе и в надлежащем порядке. С самого ранья — или водочки, но максимум сто пятьдесят, или пивка не больше двух бутылок. Рассолом разживись, это можно неограниченно. Больше ничего не давай и спать тоже не давай, а бери сразу за грудки — и выгуливать, как собачку. Долго, быстро, чтоб пропотел весь. Тут главное, чтобы дури как можно больше вышло. Хорошо бы на лыжи, на коньки, пробежечку километров на пять-шесть. Вообще что-нибудь энергичное — приборочка там мокрая, стирка, глажка… — Рафалович сделал паузу и хитро посмотрел на Таню. — Горизонтальные упражнения тоже оч-чень хороши. Неоднократно проверено на личном опыте. — Поняв, о чем он, Таня чуть порозовела, но ничего не сказала. — Потом запускаешь его отмокать в горячую ванну. Конечно, банька с паром ещё лучше, если сердце здоровое. К обеду рекомендую включить в меню что-нибудь остренькое, бульончик обязательно, котлетку, лучше паровую. А на десерт — ещё немножечко реанимации, граммов сто или пивка бутылочку. И здоровый сон. Работай по этой схеме — горя знать не будешь.

    — А сейчас-то что мне с ним делать? Ведь вон какой лежит! Больной совсем. Может, врача вызвать?

    — Больной не больной, а судя по виду, квасил крепко и долго. Врача не надо. Позориться, и только. Здесь ни прогулочки, ни пивко не помогут, надо только терпеть и ждать.

    — Долго?

    — Денька два-три промается. Перетерпи. Потом по схеме. Договорились?

    — Спасибо тебе, Лёня… Оставайся, кофе или чаю попьём.

    — В другой раз. А то братва уже до кондиции дошла, а у меня — ни в одном глазу. Пойду навёрстывать.

    Таня с лёгким ужасом посмотрела на него, потом на бесчувственного Ивана, потом снова на Лёню.

    — Это что же — как он?

    Рафалович усмехнулся.

    — Я-то норму знаю. А ему, когда прочухается, передай, что если ещё раз такой фортель выкинет, я ему самолично хлебало начищу, и только как другу.

    — А если бы он не был твоим другом, не начистил бы?

    — Нет. Я бы тогда вот что сделал: оставил бы его, где лежит, а тебя подхватил бы и умчал отсюда в голубом авто.

    «На край океана? В снах он молчит, чтобы я не узнала этот голос?»

    Но вслух Таня сказала:

    — А если бы я отказалась?

    — Хе-хе! — Он подкрутил воображаемый ус. — А если честно, я зарыдал бы и умчал в авто без тебя… Что, кстати, сейчас и сделаю. Так что до встречи, сестрёнка.

    — Ещё раз спасибо тебе. Ты заходи к нам, ладно? Вместе с Ёлкой заходите.

    — Непременно. В следующий раз приду уже лейтенантом.

    — Да?

    — Выпускаемся через месяц.

    Он ушёл, а Таня ещё долго сидела на кровати, переводя взгляд с лежащей фигуры на дверь и обратно.

    Сказавшись в техникуме больной, Таня три дня выхаживала Ивана, не оставляя его ни на минуту. Очухавшись, он первым делом устремился в туалет и изрядно проблевался. Потом Таня сознательно заставила его повторить эту процедуру, влив в него три литра слабого раствора марганцовки. Потом он полтора часа со стонами и причитаниями отмокал в ванной. Далее пошли короткие циклы — он чашку за чашкой пил крепкий чай и беспрерывно, нудно виноватился перед Таней, понося себя последними словами и заверяя, что больше никогда в жизни… Таня слушала его молча, не ругая, не утешая. На втором этапе он вскакивал, бежал в туалет и извергал из себя весь чай в унитаз. После этого он выкуривал папироску, бухался в постель и слабым голосом звал Таню, а когда она приходила, заваливал её рядом с собой и, что называется, исполнял супружеские обязанности. Это повторилось восемь раз и надоело Тане смертельно, особенно последняя часть. Однако же, памятуя слова Рафаловича о пользе «горизонтальных упражнений» в подобных ситуациях, она терпела. На девятом разе Иван просто заснул, а Таня, воспользовавшись паузой, сбегала за продуктами. Ночью Иван поминутно вскакивал то покурить, то в уборную, возвращался, шумно шаркая, скрипя дверями и половицами, стонал, ворочался. Наконец Таня сослала его в кабинет, но поспать ей так и не удалось — из-за тонкой стенки всё слышались звуки его страданий. Иван шебуршал, как домашний ёжик.

    На второй день он уже смог съесть кусочек колбасы, и обрадованная Таня потащила его гулять. Перед домом он, тяжело дыша, опустился на лавочку и принялся созерцать окружающую природу с печальной улыбкой безнадёжно больного. Посидев с ним немного, Таня отвела его обратно и уложила в кровать, куда он тут же затребовал и её. Дальше всё пошло по вчерашней схеме.

    На третий день он позавтракал уже полноценно и сам предложил пойти погулять. Гуляли они долго, целенаправленно. Поначалу Иван всё норовил присесть отдохнуть, отдышаться, потом ожил, задвигался быстрее — и под конец уже тащил за собой подуставшую Таню. В глазах его появился блеск, речь убыстрялась вместе с шагом, мысль цеплялась за самые разные, не связанные между собой предметы. Они перешли через мост, по набережной дошли до Адмиралтейского сада и оказались под памятником Пржевальскому с верблюдом. И тут, резко прервав свой рассказ непонятно о чем, он бухнулся перед ней на колени, схватил её руку и прижал к губам.

    — Встань, — сказала Таня. — Неловко. Люди смотрят.

    — Не встану, — упрямо сказал он. — Я знаю, что я сволочь, мразь, а ты святая женщина. Только не бросай меня, а? Я исправлюсь…

    — Ты не сволочь, а дурачок, — сказала Таня. — И я тебя не брошу.

    — Честно?

    — Честно. Если будешь себя хорошо вести… До защиты диплома оставались считанные дни. К этому событию Таня подготовилась заблаговременно — по системе Рафаловича. С Иваном было обговорено меню, список приглашённых, взято слово сразу после защиты лететь домой, никуда не забегая. Утром он отправился в университет намытый, наодеколоненный, в свадебном костюме и с букетом тюльпанов, купленным накануне вечером Таней. Защита прошла нормально, комиссия поставила ему пять с минусом — да ведь минус в зачёт не идёт. Праздник удался на славу, культурно, без напряжения, без эксцессов. После ухода гостей даже осталось полбутылки хереса, которые Иван благополучно допил и лишь после этого вырубился. Утром Таня проснулась от его стонов и шебуршания. Она выставила его в кухню и из заветного ящичка в шкафу извлекла две бутылки удачно приобретённого рижского пива. Она их поставила перед мужем — и прочла в его красных глазах благодарность, не выразимую словами. Она невольно улыбнулась и пошла досыпать. Через некоторое время он забрался к ней под бочок и начал очень недвусмысленно ласкаться. Тактично, но твёрдо она велела ему сначала принять душ и почистить зубы.

    Так сложился, говоря научным слогом, алгоритм их взаимоотношений. Бывали, правда, некоторые сбои — после защиты диплома косяком пошли госэкзамены, не отметить которые грех, и ограничить «банкеты» одним разом в неделю пока не получалось. Не всегда удавалось и предотвратить переход опохмелки в пьянку самостоятельного значения. Но за второй день не перехлёстывало никогда. После каждого события Иван радостно мчался домой, отказываясь от самых заманчивых предложений по части «культурной программы».

    — Ты, Танька, больше чем жена, — признался он заплетающимся языком, когда она запаковывала его в постель после празднования четвёрки по научному коммунизму. — Ты друг, товарищ и брат…

    Пятого июля, по итогам обучения на подготовительных курсах, Таню официально зачислили в техникум. Шестого июля Иван получил диплом об окончании университета. Десятого ему надлежало прибыть на работу — его распределили в Лениздат на должность младшего редактора. Восьмого Таня определила у себя задержку больше недели.

    Это могло означать только одно — ведь её организм всегда работал как самый точный лунный календарь. Таню охватила несказанная радость, она закружила по комнате, прижав к груди большого плюшевого мишку, давно ещё подаренного ей кем-то из подруг и привезённого сюда из общежития. Ивана не было дома, отправился за картошкой на рынок. Он придёт, и она скажет ему… Или нет, сначала в консультацию…

    Она резко остановилась, бросила мишку на кровать, пошла в кухню и села, обхватив голову руками… Так. Они живут в этой квартире четыре месяца. Значит, раньше, в старухиной комнате, этого произойти не могло. А здесь — здесь Иван ни разу не любился с ней на трезвую голову. Либо пьяный, либо с сильного похмелья… Перед глазами возникла сгорбленная, потухшая Лизавета, как она в автобус входила. И Петенька на руках у неё. Возникла и не желала уходить, так и стояла. Взгляд её измученный, кривая уродливая ручка племянника, выпростанная из-под одеяла. И слова профессора, пересказанные ей Лизаветой: «Пьяное зачатие бьёт без промаха…» Эх, Ванька, Ванька! Да и она хороша, раз любит муж только с пьяных глаз…

    — Ты чего? — сказал вернувшийся с картошкой Иван, целуя её в щёку.

    — Да вот, думаю, — с улыбкой сказала она. — В профкоме путёвку предлагают, в Москву на два дня, всего за четыре рэ. С тобой бы съездить.

    — Не могу, — сказал Иван. — Ты же знаешь, мне послезавтра на работу. А ты поезжай. Обязательно поезжай. Когда ещё выберешься…

    Покидала в сумку тапочки-тряпочки, положила в кошелёк тридцатник за качественный наркоз, поцеловала мужа, отсыпавшегося после первого трудового дня. И пошла уже однажды хоженным путём… На ночь в клинике не осталась — невмоготу было, подступила к самому горлу такая тоска, что хоть в петлю… И пошла она в одно-единственное место, куда могла пойти — на Маклина, к девчонкам. Собственно, так и так собиралась заглянуть, повидаться.

    Поднялась на этаж, постучала, услышала знакомый Нинкин голос — и не удержалась, разревелась. А следом за ней и Нинка с Нелькой…

    Таня стояла посреди комнаты, чувствуя полную опустошённость. В голове не было ни единой мысли, в теле — ни единого желания, в душе — холод, анестезия. Сейчас придёт Иван, ему надо будет что-то сказать, но она не знала, что скажет, как глянет ему в глаза. А потом придётся что-то врать про поездку в Москву, отвечать на его расспросы. Господи, это свыше её сил!

    Резко зазвенел звонок. Таня вздрогнула, замерла, тяжело вздохнула и пошла открывать.

    В дверях стоял Рафалович в нелепом, кургузом гражданском пиджачке.

    — Лёня! — От облегчения у неё закружилась голова. — Да что ты стоишь, заходи же!

    Он не шелохнулся. В лице его не было ни кровинки, глаза бессмысленно блуждали, как у новорождённого.

    Она взяла его за рукав и потянула в прихожую.

    — Что? Говори… Говори!

    — Таня, Таня, — Он взял её за плечи и больно сжал. — Таня… Ёлка отравилась…


    * * *

    IV


    «И всё же он лучше всех, — думала Елена, кружась под звуки «Амурских волн» по блистающему паркету актового зала и ощущая на талии его крепкую, тёплую ладонь. — Пусть другие выше и стройнее. На корабле он расставит ноги пошире и выстоит в любой шторм. Пусть другие белее лицом. А он — как капитан флагмана испанской королевской флотилии или каравеллы, принадлежащей венецианскому дожу…»

    Она зажмурила глаза, без остатка отдаваясь вальсу. По огромному залу кружило несколько десятков пар, а на сцене играл военной музыки оркестр, и капельмейстер в белых перчатках чертил рукой треугольник, делая страшные глаза в направлении валторны, отстающей на четверть такта.

    Ослепительно белые мундиры, сверкающие золотом пряжки, кортики и новые погоны, пенные бальные платья. Царство белого и золотого. Бал.

    Лейтенант Рафалович, одетый в гражданское, ехал в электричке и, глядя на пролетающие за окнами пейзажи, не мог сдержать улыбки. Перспективы обрисовываются неплохие, и что же, да, он счастлив, а что, нельзя? Там, на выпускном балу, Ёлка, практичная, трезвая Ёлочка наконец сказала «да». Это было чуть ли не десятое по счёту предложение руки и сердца, которое он сделал ей за последние четыре года. Смысл её предыдущих отказов сводился к неопределённости будущего: да, она любит его, да, она готова ехать за ним на край света, готова прибить свой инженерный диплом над кухонной раковиной в каком-нибудь заштатном Океанске и пойти в гарнизонную школу учительницей химии или математики, готова по полгода ждать его возвращения из дальних походов, коротая время с другими офицерскими жёнами за домино и сплетнями. Но зачем это делать, когда можно этого и не делать? Зачем жить плохо, когда можно жить хорошо? И кто с этим спорит? Только не он. Откровенно говоря, он не любитель моря и морской романтики. Да и вообще романтики — слишком часто это слово служит завлекалочкой для юных мечтателей, которые, клюнув на удочку, получают в результате убогую, грязную, необустроенную жизнь в Тмутаракани… И в училище-то родное он попал чисто случайно, как инвалид пятой группы, которому — не положены погоны военного переводчика, зато годятся погоны морского радиоинженера. Что ж, он дал возможность Министерству обороны продемонстрировать пролетарский интернационализм, и теперь моральных долгов перед этим ведомством за собой не числил. Меры от избытка романтики в будущем были приняты — приказ о назначении лейтенанта Рафаловича в штат Ленинградской морской инженерной службы, расположенной в боковом крыле того самого дома, где до женитьбы жил Ванечка Ларин, в нужное время лёг в соответствующую папочку. Такая работа сочетала преимущества гражданской службы (рабочий день с девяти до пяти, два выходных, возможность жить в родном доме со всеми привычными удобствами) с благами службы военной — пристойным должностным окладом, разного рода надбавками, гарантированным служебным ростом по крайней мере до кап-три и облегчённым доступом к кое-каким дополнительным благам, если, конечно, всё разыграть с умом… Конечно, для этого пришлось немного подсуетиться, в основном папаше, одним провести ускоренную телефонизацию, других накормить банкетами… Се ля ви!

    Но чем ближе подступал город, тем больше нарастала в груди тревога.

    Ёлка. Ёлочка-Колючка… Они любили друг друга ещё со школы, хотя, по всей логике, этого не могло быть. Говорят, крайности сходятся, но как могли сойтись две такие крайности? Она — сдержанная, немногословная, точная и предельно категоричная в оценках и суждениях, не умеющая прощать лжи и слабости, не заведшая ни одной подруги ни в школе, ни в институте, высокомерная и холодная со всеми, кроме узкого-узкого круга мальчишек-одноклассников, в который каким-то чудом попал и он. Первая по математике, первая по гимнастике, во всем, где нужна чёткость, точность, владение собой. Отменная теннисистка. И он, вечный троечник, крикун и раздолбай, любитель скабрёзных анекдотов и блатных песенок. В школе его держали за шута — видно, только поэтому не выгнали с позором за то, что на каком-то воскреснике, когда их класс отправили убирать школьный чердак, он вылез на крышу с только что найденным в чердачных залежах китайским флагом и завопил на всю округу: «Да здравствует великий кормчий Мао Цзэдун!» Конечно, к окончанию школы многое в нем переменилось — в основном благодаря общению с Ёлкой и её потрясающим старшим братом… Их пару кое-кто из одноклассников прозвал «Барышня и хулиган». Лопух-нулись! Скорее уж «Принцесса и обормот».

    Принцесса… В понятиях современной жизни не так далеко от истины. Надо же, за все эти годы он ни разу не задумался о её, так сказать, общественном статусе, о том, с чьей, собственно, дочерью у него случилась любовь. Нет, он, конечно, не мог не знать, кто её родители, но эти знания существовали как бы сами по себе, вне всякой связи с его взаимоотношениями с Ёлкой и с его видами на их совместное будущее. Мысль как-то отыграть её родственные связи в плане жизнеустройства или какого-то «гешефта» просто не приходила ему в голову. Только сейчас, трясясь в электричке, он подумал, что если бы дело обстояло иначе, Ёлка моментально почувствовала бы малейший намёк на корысть и жёстко обрубила бы с ним всякие отношения. Она такая!

    Преодолевая отвращение, он заставил себя взглянуть на предстоящий брак с точки зрения делового предприятия… Между прочим, совсем не так блестяще, как кажется со стороны. Потому что принципиально иная система координат, другие, неведомые ему правила игры. Скажем, с детства знакомый круг хозяйственников районного и низшего городского звена — там всё просто. Ты мне, я тебе. Ты мне телефончик, я тебе — дефицит, льготную очередь, чудо-справочку. Ты мне зятя, я тебе квартирку. В военных кругах игры посложнее, но определённый уровень уже освоен. И сам успел повращаться, и батя, как начальник узла, тянет примерно на полковника. Но тут! Не многовато ли откусил, Рафалович? Не подавиться бы…

    О самой тягостной стороне проблемы он старался не думать.

    Дмитрий Дормидонтович Чернов отправился на выходные на дачу, рассчитывая в понедельник прямо оттуда приехать на работу.

    Ефим Григорьевич Рафалович отъехал в Дагомыс поправлять здоровье. Отъехал он не один, а в компании с Алиной, новой фифочкой из эксплуатационного отдела. Рива Менделевна, которой из-за слабого сердца юг был категорически противопоказан, знала об этом ещё до того, как у её мужа созрел подобный план. И даже если бы этот шлимазель сам не додумался, она бы нашла способ внушить ему мысль в таком роде. Он за год совсем измотался, отдых был ему необходим — и отдых полноценный. А ей одинаково без надобности, чтобы он схлопотал инфаркт от трудовых перегрузок, простатит от супружеской верности или «три-шестнадцать» от случайных связей. На приличную семью вполне хватит одного инвалида!

    Рива Менделевна железной хваткой держала бразды семейного правления в своих костлявых слабых ручках. Рядом с мужем, толстущим краснолицым гигантом с блестящей лысиной до темени и густыми, жёсткими как пакля, кудрями на затылке, её тщедушие, блеклость и бесцветность особенно бросались в глаза. Ефим Григорьевич разговаривал исключительно в режиме «фортиссимо», будучи сердит, орал на домашних и подчинённых, без малейшего стеснения употребляя весь известный ему русский фольклор, а в обратных ситуациях лез целоваться, обниматься без особого разбора, ставил подчинённым коньяк, а домашних и друзей засыпал сладостями и дорогими подарками. Рива Менделевна ни разу в жизни не повысила голоса и никому ничего не дарила. Ефим Григорьевич был здоров как бык — выявленные лет двадцать назад начатки гипертонии, геморроя и парадонтоза так и остались начатками. Рива Менделевна страдала стенокардией, аритмией, полиартритом, астмой и хроническим дисбактериозом из-за передозировки лекарств. На пенсию по инвалидности ей пришлось уйти в сорок с небольшим, и теперь у неё оставалась одна работа — семья, и одна, но пламенная страсть — лечиться.

    Её тихого, задыхающегося голоса в доме слушались беспрекословно. Руками мужа и детей она вела хозяйство, консультировала их на предмет общения с нужными людьми, устроила блестящие партии двум своим дочерям. Разглядев в младшеньком, Леониде, чуть менее топорную копию мужа, она выработала с ним соответствующую линию поведения. Если дочерей она муштровала не хуже заправского старшины, заставляла брать уроки музыки, языков и фигурного катания, ревностно следила за длиной их юбок и качеством знакомств, устраивала нудные выволочки за малейшую провинность — скажем, приход домой на пять минут позже обещанного, — то сын был пущен как бы на самотёк. Учить его музыке было смешно: то, что он не Горовиц и не Менухин, было ясно не только с первой ноты, а с первого взгляда. Что же до общего образования, то ей казалось вполне достаточным пристроить его в приличную школу. В дальнейшем она планировала для него торговый техникум, а впоследствии — институт. Его неожиданное решение пойти в военно-морское училище поначалу шокировало её, но по зрелому размышлению она возражать не стала. У военной карьеры, особенно в этой стране, были свои весомые достоинства, а сама неожиданность такого поприща для еврейского юноши могла, при умном подходе, оказаться большим плюсом. К его похождениям на амурном, питейном и картёжном фронтах она относилась снисходительно. Конечно, ничего хорошего в таких занятиях не было, но куда важнее, чтобы мальчик не слишком выпадал из нравов той среды, в которой оказался, тем более что он изначально был в ней белой вороной — в силу всё той же пятой графы.

    Но пять лет она была лишена возможности держать его на коротком поводке, быть в курсе всего, чем он живёт и дышит. А уж про его давнее увлечение одноклассницей и думать забыла… И вот, здравствуйте вам, такие новости натощак! Ай-вэй, Рива, ты старая клуша, нидойгедахт.

    — Сядь, — сказала она сыну, который переминался перед нею с ноги на ногу.

    — Встань! — на другом конце города сказала дочери Лидия Тарасовна.

    — Я прекрасно помню твою Лену Чернову. Не подумай, что я имею что-то против неё лично. Она хорошая девочка, хотя и русская… Но это заходит слишком далеко, — сказала Рива Менделевна.

    — Я прекрасно помню твоего Рафаловича. Не могу сказать, чтобы я была от него в восторге, возможно, он после школы и переменился к лучшему. Я даже готова допустить, что он хороший человек, хотя и еврей… Но то, о чем ты говоришь, не лезет ни в какие ворота, — сказала Лидия Тарасовна.

    — Ты, конечно, можешь наплевать на свою старую больную мать и поступить по-своему. Но знай, что этим ты убьёшь меня…

    — Я не допущу, чтобы ты наплевала на дело жизни твоего отца и моей!

    — Нас тысячами истребляли погромщики, миллионами уничтожал Гитлер. Сейчас советские начальники вынуждают бросать родные дома и бежать на край света, где нас убивают арабы и фашисты всех мастей. Все жаждут нашей гибели — и ты хочешь внести свой вклад в уничтожение собственного народа, продолжить дело Гитлера…

    — Всего месяц назад вышло новое постановление ЦК об усилении борьбы с сионизмом и закрытое приложение к нему. Очень, кстати, своевременно, а то эти клопы, жиреющие на крови страны, совсем уж распоясались… Ты же понимаешь, что в свете современной политической ситуации после такого брака дочери отцу останется только уйти на пенсию. И никто не предложит ему пост посла в каком-нибудь занюханном Габоне… Помолчи — никакая я не антисемитка и охотно допускаю, что даже среди евреев есть честные советские люди, в том числе, возможно, и твой разлюбезный Рафалович. Но какое до этого дело какому-нибудь Буканову или Завалящеву, которые спят и видят занять кресло отца и, уж поверь мне, не забудут воспользоваться таким удобным случаем спихнуть его…

    — И что с того, что мои внуки будут носить фамилию Рафалович и числиться по паспорту евреями? Паспорт — это для чиновников, а кровь передаётся только через мать. А иначе разве я стала бы устраивать брак нашей Беллочки с русским мальчиком Юриком Айзенбергом?.. Что? Конечно же, русским — а то я не проработала с его мамой Марьей Ивановной в одной бухгалтерии пятнадцать лет! Так вот их дети — это евреи, а ты со своей Черновой можешь нарожать только трефных жидов!

    — И даже если тебе не дороги интересы собственной семьи, то подумай об интересах Родины! У твоего отца в кулаке вся промышленность города, а это ох какое непростое и ответственное хозяйство. Кто, по-твоему, способен курировать это дело, кроме отца? Лакей и лизоблюд Завалящев? Чей-нибудь племянничек, сосланный из Москвы за пьянство? Выдвиженец из Тамбова, совершенно не знающий специфики? Начнутся сбои, какой-нибудь завод напортачит с важным оборонным заказом, в нужную секунду не выстрелит пушка, не взлетит ракета… И тогда они пойдут по нашим улицам победным маршем, а нам и нашим детям будет запрещено говорить по-русски. Ты этого добиваешься?!

    — Знаешь, мама, — опустив глаза в скатерть, тихо и твёрдо сказал Рафалович. — Не помню, как было раньше, но за последние годы я разучился воспринимать понятие «еврей» применительно к себе. И даже паспорт мне заменяло курсантское удостоверение, в котором нет графы «национальность». Да, я люблю вашу «Цум балалайку», но наша про Стеньку Разина мне ближе, хотя бы потому, что в ней я понимаю все слова, кроме «стрежень», а в «Балалайке» — ни одного, кроме «балалайка».

    — Ты говоришь полную чепуху, — сказала Ёлка, вжимая обе ладони в край стола. — Я не верю тебе. Я же не за иностранца выхожу, не за диссидента какого-нибудь, не за фарцовщика, а за советского офицера. И я отказываюсь понимать, как это может повредить отцу и, тем более, всей стране.

    — Ваша… Наша… — Рива Менделевна горько улыбнулась. — Это Бог карает меня за то, что кормила вас свининкой… Что ж, я боялась, что мои слова тебя не убедят. Тогда будь добр, подойди к книжному шкафу, раскрой вон ту створочку сбоку. Там сверху, у самой стенки старый альбом. Возьми сырую тряпочку, сотри с него пыль, а потом подай мне.

    — Ах, вот как? Отказываешься?.. Тогда попробуем взглянуть на дело с другой стороны. Ты готова пожертвовать отцом, семьёй, возможно, родиной — а во имя чего? Любви? А какая она — эта любовь? Это мы, русские, любим безрассудно, а у них и здесь на первом месте расчёт, выгода. Давай, выходи за него — отца выгонят с работы, мы станем никем, и вот тогда твой разлюбезный покажет тебе любовь! Заплачешь, да поздно будет.

    — Лжёшь! — крикнула Ёлка. — Он меня любит!

    — Ладно, не спеши с выводами, я дам тебе возможность всё хорошенько обдумать. Сейчас я поеду к Дмитрию Дормидонтовичу в Солнечное, а в понедельник мы с тобой ещё раз всё обсудим, прежде чем говорить отцу… Только я приму некоторые меры предосторожности. — Лидия Тарасовна вышла в прихожую.

    — Знаешь, кто это? — С жёлтой фотографии на потемневшей странице альбома на Рафаловича смотрело худое, аскетическое лицо длинноносого блондина в кожаной куртке и полувоенной фуражке. — Это твой дед, Мендель Фрумкин, чьё имя ещё ни разу не произносилось в этом доме. Я не помню его, и мать вспоминать о нем не любила и только перед самой смертью рассказала мне, что он был большевик, ближайший сподвижник Троцкого, комиссар, который бросил её с годовалым ребёнком на руках «за недостаточную идейность» и ушёл к какой-то русской партийке. Потом он отрёкся от Троцкого, выступал с разоблачительными речами, но это его не спасло. Его расстреляли. Перед самой войной вспомнили, что у этого врага народа осталась недобитая бывшая жена. Из родного Ленинграда мы попали в Салехард. Это называлось «административная ссылка»… Ты, наверное, интересовался, в кого наша тётя Кира такая русая и курносая? Так вот, когда тамошнего коменданта тянуло на зрелых женщин, он забавлялся с мамой… Но зато у нас были дрова, рыбий жир и большие жёлтые поливитамины, без которых я в первую же зиму легла бы в вечную мерзлоту, был свой отдельный закуток в бараке, у печки, за занавесочкой — и лютая зависть других ссыльных, и вечные шепотки, что уж эти-то везде устроятся… И каждую ночь мама плакала в подушку, тихо, чтобы я не слышала… Знаешь, я, наверное, пережила бы, если бы ты решил взять в жены русскую девушку из простой, обыкновенной семьи — ну, как сделал Ваня Ларин… Но снова допускать в род проклятое комендантское семя, семя змея…

    — Мама, ну что ты такое говоришь? — пробормотал совершенно ошеломлённый речью матери Лёня. — При чём тут коменданты и змеи какие-то? При чём тут Ёлка?

    — Отец… — чуть слышно произнесла Рива Менделевна и вдруг разрыдалась. — Мама… Тётя… Теперь ты… Грехи отцов… Эйцехоре… Проклятое семя…

    Впервые на его памяти мать плакала. Это зрелище было невыносимо. Он развернулся и выбежал из комнаты.

    — Так, — сказала, возвратясь в гостиную, Лидия Тарасовна. — Продуктов в холодильнике и в буфете-достаточно. А если чего и не хватит, не сдохнешь.

    Ёлка смотрела на неё, ничего не понимая. Что всё это значит и почему мать держит в руках телефонный аппарат, обёрнутый шнуром, как верёвкой?

    — Телефончик я забираю с собой. На всякий случай. Не вздумай выламывать дверь — она всё равно железная…

    Ёлка подскочила к матери и стала вырывать у неё аппарат. Лидия Тарасовна повернулась к дочери боком и резким, поставленным движением локтя ударила её в солнечное сплетение. Ёлка сложилась пополам и, пятясь, добралась до края дивана. В её круглых от ужаса глазах стояли слёзы.

    Лидия Тарасовна рассеянно улыбнулась.

    — Надо же, через столько-то лет пригодилось… Больно? Ничего, до свадьбы заживёт. В общем, посиди, доченька, подумай.

    — Я тебя ненавижу… — прошептала Ёлка.

    — Это ненадолго, — сказала Лидия Тарасовна. — Потом всю жизнь благодарить будешь. — Она направилась в прихожую.

    — Я… — проговорила ей вслед Ёлка. — Я жду от него ребёнка.

    У самой двери мать развернулась, подошла к дивану и, нависая над дочерью, занесла руку, как для удара. Ёлка закрыла лицо руками.

    — Не физдипи, — спокойно сказала Лидия Тарасовна. — Кто три дня назад пакетики в мусоропровод выбрасывал? Кстати, если надумаешь воспользоваться отцовским телефоном то связь будет односторонняя — мембрану я тоже забираю.

    — Чтоб ты сдохла, — шёпотом сказала Ёлка. Лязгнула вторая, железная дверь. В ней повернулся ключ. Ёлка немедленно вскочила с дивана и подбежала к окну. Лидия Тарасовна вышла из подъезда и что-то объясняла шофёру поданной по её распоряжению «Волги». Потом она села в машину и уехала.

    — Спокойно, — приказала себе Ёлка. Для начала она всё проверила. Дверь действительно заперта снаружи. Из телефона в отцовском кабинете действительно вынута мембрана. Но в её сумочке остались ключи, в том числе и тот, от железной двери. Значит…

    Она выглянула в окно. Хоть бы кто-нибудь… Есть!

    — Тётя Маша! — крикнула она. — Меня тут заперли по ошибке! Выручайте. Я вам ключики скину…

    В душе Рафаловича было полное, катастрофическое смятение. Это состояние было настолько ему не свойственно, что он никогда не мог понимать его в других, считал выдумкой писателей и уловкой слабаков. И сейчас, стоя возле её дома, он желал, мучительно, всем сердцем желал — но чего? Немедленно, прямо сейчас увидеть её и обнять? Не видеть её никогда в жизни? Схватить её и унести куда-нибудь на край света и бросить всё остальное к чертям? Просто бросить всё к чертям, включая и её?

    «Вот бы кого-нибудь не было вовсе, — подумал он. — Её или мамы. Нет, не то чтобы умерли, а так — не было, и всё. Или меня…»

    В Ёлкин дом он проник не дальше милицейского поста на первом этаже. Старшина, проверив его документ, вежливо сообщил, что пропустить его не может, поскольку в данный момент в указанной квартире никого нет. Конкретно Елена Дмитриевна?

    Старшина смерил Рафаловича долгим, оценивающим взором и только потом сказал, что Елена Дмитриевна вышла с большим чемоданом минут пятнадцать назад. Куда? Неизвестно. Нет, передать ничего не просила.

    Где же, где искать её? Ведь надо, позарез надо с ней встретиться! Или позарез не надо?

    Они встретились. Уже под вечер, когда Лёня, который решительно не мог сейчас идти домой, к матери и уже не мог оставаться один, решил наведаться в родную «чурбаковую» общагу. Сам он выбыл оттуда дней десять назад, но оставалось ещё много братвы, дожидающейся прибытия денежного довольствия с мест службы, да и коек свободных летом навалом. В картишки перекинуться, может, выпить немного или просто потрендеть — что угодно, лишь бы снять это идиотское состояние. А завтра, на свежую голову, разобраться, дозвониться…

    Она шла навстречу ему по перрону и умудрялась сохранять гордую походку, даже согнувшись вбок под тяжестью чемодана.

    — Ёлка! — Он кинулся к ней (в конечном счёте, радостно!).

    Она смерила его странным взглядом и попыталась пройти мимо, но он вцепился в чемодан, и она остановилась.

    — Откуда ты?

    — Из твоей казармы.

    — Погоди, какой ещё казармы?

    — Ну, общежития. Меня туда не пустили. Я посидела у фонтана с другими девочками. И имела с ними очень интересную беседу. Я узнала, как нежно ты любил меня за этот год, сколько раз и с кем, конкретно…

    — Ёлка, постой…

    — А потом вышли твои сокурсники, разобрали девиц, а мне сказали, что ты там больше не живёшь. Хотя твоя мамаша заверила меня по телефону, будто ты отправился в своё училище. Интересно, кто врал — ты ей или она мне? Хотя не всё ли равно?

    — Ёлка…

    — Пусти меня. Я сама донесу.

    — Я… Я люблю тебя.

    Она резко отпустила ручку, так что Лёня не удержал чемодан, и тот встал между ними.

    — Ах, любишь?.. Что ж, докажи. Я ушла из дома, я не могла там больше оставаться… Вот она я — вся здесь, со всем приданым. Забирай меня, рыцарь!

    — То есть подожди, ты совсем, ушла из дома?

    — Что это ты так взволновался?

    «Она — она отреклась от комендантского семени, — неожиданно подумал Рафалович. — Она чиста теперь. Надо немедленно сообщить маме».

    — Стой здесь! — крикнул он Ёлке. — Стой здесь и никуда не уходи! Я сейчас! Ёлка скривилась.

    — Куда ты, если не секрет?

    — Маме, надо срочно позвонить маме!

    Он побежал по платформе к вокзалу, не заметив, как побелело её лицо.

    В автомате трещало, он почти не слышал слов матери, да и не вслушивался в них. Да и мать едва ли могла понять его; он говорил сбивчиво, всё громче и громче, переходя на крик:

    — Мама, она теперь моя-моя, только моя. Она ушла из дому, ушла от своих, от того, чего ты боялась! Она чиста! Мы едем! Едем к нам.

    Он бросил трубку и побежал обратно на перрон. Ёлки не было. Он осмотрелся с глупым видом и вновь кинулся под навес вокзала…

    Он нашёл её на площади. Она стояла в очереди на такси с гордо поднятой головой.

    — Лена! — крикнул он, схватив её за руку и разворачивая к себе. — Едем к нам!

    Она, прищурившись, посмотрела на него.

    — Мамочка одобрила, да?

    — Да… Постой, ты о чем?

    — Ну как же? Она объяснила тебе, что твоя шикса просто немножко взбесилась, но остаётся-таки дочкой «того самого Чернова», — Ёлка заговорила картаво, с утрированными местечковыми интонациями:

    — И она всё равно вже помирится со своим папашем и своим мамашем, и Рафаловичи-таки будут иметь себе с такого брака полный цимес…

    — Что ты несёшь?

    Он больно сжал её руки повыше локтей. Она резко вырвалась.

    — Где вы — там всегда ложь, грязь, предательство…

    Она подхватила чемодан, рванулась в самую головку очереди и, оттолкнув какого-то парня, собиравшегося сесть в подъехавшее такси, нырнула туда сама.

    — Э-э-э! — предостерегающе заворчал парень. — Ты что, упала?

    Она обожгла его таким взглядом, что тот смутился и выпустил из рук дверцу машины.

    — Психичка какая-то, — сказал он всей очереди, оправдываясь.

    Рафалович смотрел ей вслед, не шелохнувшись. Его серые губы беззвучно шевелились.

    Отужинав, Лидия Тарасовна пошла принимать любимую хвойную ванну, а Дмитрий Дормидонтович вернулся в кабинет и прилёг на диванчик со свежим номером «Коммуниста» и красным карандашиком. Там публиковалась большая статья самого Пономарёва, и было бы весьма политично подобрать из неё две-три цитатки для послезавтрашнего партхозактива.

    Он перелистнул несколько страниц и протянул руку к столу, где всегда в пределах досягаемости лежали наготове пачка сигарет, спички и пепельница.

    Пачка оказалась пустой. Дмитрий Дормидонтович встал, обошёл вокруг стола, открыл ящик. Тоже пусто. Он шёпотом выругался. Надо же, забыл дома блок, специально заготовленный для выходных, и вспомнил только сейчас. Что ж, до завтра придётся, значит, обходиться Лидкиным «Беломором». Сверху доносился шум текущей воды. Это надолго. Значит, поищем сами.

    Он вышел в прихожую и засунул руку в карман её белой куртки. Ключи, спички, ещё что-то круглое, вроде пуговицы, но побольше. Что-то знакомое. Мембрана телефонная. На кой ей чёрт?

    Папирос не было. Дмитрий Дормидонтович вздохнул и открыл её сумку, стоявшую возле вешалки. Вот он, голубчик, аж три пачки! А рядом — рядом почему-то их телефон из прихожей, перемотанный собственным проводом.

    «Стоп! Допустим, новый кнопочный аппарат забарахлил, и она повезла его в починку. Но почему сама? Почему на выходной? Почему сюда? Я, конечно, много чего умею, но телефоны чинить пока не пробовал… И ещё эта мембрана, круглая, явно от другого аппарата… Уж не из моего ли городского кабинета?»

    Он прислушался. Шум воды не стихал. Потом ещё будет феном сушиться…

    Он вернулся в кабинет, взял со стола телефон и набрал свой домашний номер. На четвёртом гудке трубку сняли. Последовала мёртвая тишина и отбойные гудки. Он позвонил ещё раз.

    — Лена, ты дома. Слушай меня и не бросай трубку…

    Не успел. Бросила.

    Он ещё несколько раз набирал всё тот же номер, но теперь короткие гудки звучали сразу.

    Чернов закурил папиросу, тут же закашлялся, сердито раздавил папиросу в пепельнице и набрал другой номер.

    — Богатиков? Да, я… Да, из Солнечного… Чего сам-то засиделся, поздно ведь. Отчёт? Слушай, на ловца и зверь… Тут, понимаешь, какое дело… Лидия Тарасовна что-то беспокоится, чайник, говорит, выключить забыла перед отъездом. Пожар может быть или взрыв… Значит, спустишься сейчас на вахту, возьмёшь там ключ от моего кабинета, поднимешься, откроешь… Как кто приказал? Я приказал! То-то… В верхнем ящике стола ближе к задней стенке лежит запасной комплект ключей от моей квартиры. Не найдёшь — тут же звони мне сюда, а найдёшь — бери и дуй ко мне на Школьную. Адрес знаешь? Удостоверение возьми обязательно, а то у нас внизу милиция строгая, так просто не пропустит. Могут и с удостоверением не пустить. Тогда позвонишь мне прямо с поста. Значит, откроешь, посмотришь, что да как. Если всё в порядке — звонишь сюда, а если что не так — принимаешь без особого шума все необходимые меры и всё равно звонишь… Ну давай, действуй, отрабатывай оклад…

    Потом врачи в Свердловке сказали, что если бы они опоздали минут на сорок, то Елену было бы уже не спасти. Очень нехорошая доза очень нехорошего сочетания двух транквилизаторов и сосудорасширяющего. И даже хотя помощь была оказана наисрочнейшая и квалифицированнейшая, нельзя полностью исключить возможность тяжёлых, практически неизлечимых последствий, в первую очередь по линии нервов и психики. Впрочем, разумеется, будут приложены все силы.

    Лена оставила записку, короткую, всего из трёх слов:

    «ПРОСТИ МЕНЯ, МАМА».


    * * *

    V


    В Лениздате Ивана направили в редакцию литературы по краеведению. Первые два дня он без толку мотался по длинным коридорам известного всем ленинградцам серого дома на Фонтанке, приставал с расспросами к шибко занятым — хотя и непонятно чем — старшим коллегам, которые отмахивались от него, как от назойливой мухи, курил на лестнице и неоднократно наведывался в буфет, пока не получил нагоняй от какого-то важного товарища за то, что закусывает в неположенное время. На третий день его командировали в типографию перетаскивать тяжеленные бумажные кипы. Такая работа уматывала его вконец, он почти в беспамятстве кое-как добирался до дому и валился на кровать, безучастный ко всему.

    В начале второй трудовой недели его впервые вызвал к себе заведующий редакцией. В кабинете сидела ещё какая-то незнакомая тётка с неприятным брезгливым лицом.

    — Значит так, Ларин, — сказал шеф, — в редакцию пришла разнарядка на полевые работы в подшефный совхоз, под Любань…

    Иван открыл рот, но ничего не сказ